05/08/2014 13:15
Truyện ngắn: Những năm tháng ấy...[Chương 8 - update: 07/10]

Truyện ngắn: Những năm tháng ấy...[Chương 8 - update: 07/10]

YAN MLOG - "Phút giây gặp lại, có tưởng tượng đến đâu cũng chẳng thể ngờ được lại trong tình cảnh này…Kẻ mua sắc, kẻ bán thân…"
LuLu LúLẫn LuLu LúLẫn

Mlog.yan.vn - "Phút giây gặp lại, có tưởng tượng đến đâu cũng chẳng thể ngờ được lại trong tình cảnh này…Kẻ mua sắc, kẻ bán thân…"

* Có thể bạn thích xem:

 Chương Một

1

“Chờ một lát, tôi quay lại liền!"

Mỉm cười? Ừ, có lẽ tôi nên làm vậy, như hàng nghìn lần trước đây, để che đi sự thất vọng khi nhìn theo tấm lưng hắn dần mất hút trong dòng người bất tận, rồi ngẩn ngơ vì nụ cười hắn bỏ lại. Nhưng lần này thì khác, tôi muốn níu kéo, chỉ một lần này thôi…

  - Ở lại một lúc rồi hãy đi.

Tôi ngẩng lên nhìn hắn, dưới ánh nắng nhợt nhạt hanh khô giữa mùa đông không hiểu sao tôi vẫn thấy nụ cười của hắn thật chói mắt. Nơi khóe môi nhỏ đầy, đỏ tươi như màu quả sơ ri ấy đang vẽ lên niềm vui chưa kịp ngăn lại của hắn, đó là niềm hạnh phúc mà hắn không cần và chưa bao giờ che giấu, niềm hạnh phúc không có tôi, cũng sẽ không dành cho tôi. Nụ cười còn sáng hơn cả mặt trời, ấm hơn cả nắng giờ khắc này lại đâm vào tim còn đau hơn trực tiếp bị một cây kim nhọn chọc ngoáy vào. Tôi biết, sự cố gắng yếu ớt cuối cùng này cũng không đủ giữ hắn ở lại…

  - Thanh đang đợi, cậu chờ chút đi, tôi chạy qua chỗ cô ấy một tí rồi về liền.

Tôi thật sự muốn hét lên, bảo hắn rằng đừng có cười nữa, đừng có tí tí lại Thanh, chốc chốc lại Thanh, chỉ cần cô ta gọi là bất chấp mọi chuyện đều chạy tới, bảo hắn đừng có đi nữa, đừng… bỏ tôi ở lại… một lần thôi. Nhưng tôi không làm được, tôi không lỡ dập tắt thứ ánh sáng lấp lánh của nụ cười ấy. Tôi vẫn mong có một ngày mình nằm trọn trong ánh mắt đó, được mỉm cười đáp lại hắn, được dang vòng tay chờ hắn tới… Tất cả nỗi mong ngóng dồn nén ba năm nay, tôi sẽ đặt hết vào lần này… Giơ tay ra, níu lấy vạt áo hắn… hi vọng…

  - Nay cậu làm sao vậy? Rồi, tôi hứa, tôi sẽ về!

… vậy mà… sự khó chịu trong giọng nói hắn đã đập tan tất cả mất rồi…

Bàn tay vô lực buông thõng xuống, bỏ mặc hắn dứt khoát ra đi.

“Hứa”? Bao lần hắn hứa rồi? Bao lần chỉ có cái bóng chính mình bầu bạn trong khi chờ hắn rồi? Kí ức ba năm ấy, đẹp đẽ cũng nhiều đấy, nhưng đến lúc vùi nó thật sâu rồi, thậm chí phải chà đạp, chỉ cần quên!

Ngẩng mặt lên nhìn tàn cây xơ xác vì trận gió đông bắc tràn về đêm qua, tôi tự hứa với chính mình sẽ chôn nước mắt khóc vì hắn ở đây, mãi mãi.”

2

Đoạn kí ức cuối cùng này hình như đã được chính gốc phượng vĩ đó lưu lại, tầng tầng lớp lớp những vạt nắng nhạt màu được giấu sâu trong lớp gỗ mục, cả cái lạnh giữa đông và nụ cười chói sáng ấy cũng bị chôn vùi dưới gốc rễ bám đầy đất đá. Vì năm tháng nên những tàn lá xanh ngắt dần héo úa hay chính vì mảnh kí ức ấy nên sức sống của thân cây ngày một bị rút cạn, để đến bây giờ chỉ còn là gốc cây xiêu vẹo, cắm vào nền đất vô hồn. Ngoảnh mặt lại, người còn nhưng cảnh mất, có chăng chỉ là mơ hồ những vệt sáng trong tâm tưởng vẫn nằm đó mà thôi. Năm năm trôi qua, có những thứ đã không thể làm lại được nữa…

  - Ở đây?

  - Phải. Chờ một lát có người đến đón.

Nói rồi tên lùn đầu trọc mặt mũi bặm trợn với vết sẹo vắt ngang cằm vội vã quay trở lại chiếc xe ô tô loang lổ những khoảng bị tróc sơn, nhấn ga, rút nhanh gọn. Nhiệm vụ của hắn chỉ có thế, lấy địa chỉ, đưa “hàng” rồi về nhận tiền boa, mọi thứ khác đều có “chủ mối” lo hết rồi. Còn lại người thanh niên đó lặng lẽ đứng nhìn cây phượng vĩ khô cằn bên cạnh chiếc ghế đá phủ lớp bụi trắng xóa. Khung cảnh điêu tàn càng thêm hoang dại với phông nền đằng sau là một công trình đang thi công dang dở.

Trời giữa đông rét buốt, những cơn gió như lưỡi dao băng lướt nhẹ qua, cuốn theo ít mưa bụi càng khiến không gian thêm lạnh lẽo, vậy mà người kia với chỉ chiếc áo khoác dạ chùng ngang gối lại không hề run lên dù một lần. Ánh mắt người đó chìm vào gốc cây phượng vĩ, dường như đang tìm kiếm trong ấy chút hơi ấm, dường như lại mông lung vô hồn. Cho đến khi một chiếc ô tô khác phanh gấp dưới lòng đường, hai tiếng còi khô khốc vang lên, người thanh niên mới giật mình quay lại. Trên ô tô, một người đàn ông nét mặt có chút khẩn trương hất nhẹ đầu, biểu đạt muốn người kia lên xe. Khẽ cúi mi, người thanh niên lặng lẽ mở cửa, yên vị ngồi ghế sau, đưa mắt liếc nhìn gốc cây khô lần cuối. Chiếc xe đen bóng lướt nhẹ đi, bỏ lại không khí lạnh lẽo để chuẩn bị lao vào cuộc hoan lạc mới.

Không khí trong phòng tuy ấm áp nhưng ngột ngạt, ánh đèn lờ mờ chập chờn hư hư thực thực cùng điệu nhạc du dương khiến người ta cảm giác đang lạc vào động bàn tơ, có chút kích thích và sợ hãi đan xen. Hương rượu vang nhàn nhạt hòa lẫn khói thuốc lởn vởn trong không gian. Tiếng nói khe khẽ, rồi lại tiếng cười sỗ sàng. Một dãy ghế bọc da thú chen chúc sáu người nhưng ai cũng có cảm giác thoải mái, hoặc chí ít gương mặt họ cũng biểu hiện sự thỏa mãn, hài lòng. Hai lão già tóc hoa râm, gương mặt hồng nhuận một cách khác thường chẳng biết vì rượu hay vì thuốc kích dục, một tay cầm ly vang óng ánh sắc đỏ, một tay mân mê đùi cô ả đang uốn éo ngồi cạnh. Riêng lão ngồi trên cùng, vị trí trịnh trọng nhất, trong tay không phải rượu mà là điếu xì gà to hơn hai ngón tay, không phải một ả thân hình nóng bỏng mà là một người thanh niên đang liếc gã bằng ánh mắt chào gọi khiêu gợi nhất.

Trong không khí tràn ngập sắc dục như vậy, người đàn ông tầm trên dưới ba mươi ngồi ở dãy ghế đối diện lại không ngừng nhấp nhỏm, hết nhìn sắc mặt lão già ngồi đầu lại ngóng ra cửa đợi ai đó. Dường như đã hết kiên nhẫn, lão già kia chau mày, gẩy gẩy điều xì gà cho rơi tàn thuốc, cất giọng trầm trầm uy nghiêm ẩn chứa nét cáo già nguy hiểm.

  - Sao còn chưa tới?

Người đàn ông đối diện lập tức xum xoe vừa thầm chửi tên nhóc con kia làm gì mà giờ này còn chưa vác mặt đến.

  - Một lát nữa sẽ tới, một lát nữa sẽ tới ngay mà, ngài chờ…A... !

Ông ta còn chưa nói hết câu cửa phòng bỗng bật mở, gió lạnh theo đà lùa vào khiến hai lão già tóc hoa râm cụt hứng, buông người đẹp bên cạnh ra vừa lầm bầm chửi vừa nhấp ngụm rượu cho ấm người. Người đàn ông kia lập tức chạy ra cửa đón anh chàng mới vào, hớn hở cười giới thiệu.

  - Lại đây, chào giám đốc Trương đi. Giám đốc, đây là trưởng phòng kế hoạch bên đó, rất có tiền đồ, còn chưa tới hai lăm tuổi đã làm đến cái chức này rồi. Công việc cứ yên tâm bàn bạc với hắn.

Anh chàng kia cũng rất tức thời, bỏ ngay chiếc ba lô đang khoác xuống, cúi đầu chào hối lỗi.

  - Hân hạnh gặp giám đốc, đã để ngài phải chờ rồi, thật xin lỗi.

Lão già khẽ chau mày, thấy chướng mắt vì cách ăn mặc như đang đi gặp bạn chứ không phải đi bàn chuyện làm ăn của anh chàng kia. Đâu ra cái thứ áo khoác thì xẻ năm xẻ bảy, cúc đính lung tung, áo trong lòi ra khỏi áo ngoài, quần bó sát rạt mà đi cái giày to tướng, chưa kể đầu tóc vuốt keo dựng lỉa chỉa. Lão hầm hừ bực mình:

  - Cậu là Mạch, trưởng phòng kế hoạch của khu mua sắm Thiên Trường?

Nhận thấy ánh mắt dò xét khó chịu của lão giám đốc Trương, anh chàng tên Mạch cười gượng hai tiếng khẳng định.

  - Vâng, để giám đốc chờ lâu, sẽ đến bồi tội với ngài, rồi chúng ta cùng bàn chuyện.

Xem như không phải hạng nít ranh không hiểu chuyện, lão Trương tạm cho qua, gật gật đầu rồi phân phó người bên cạnh mình.

  - Tới rót rượu cho cậu ta.

Đến lúc này Mạch mới để ý bên cạnh lão Trương còn một người nữa, cứ tưởng là cô nàng ngực tấn công mông phòng thủ nào đó, ai ngờ bước ra từ khoảng tối lại là một người con trai mặc chiếc áo sơ mi trắng đơn bạc, cúc cổ bị mở, hé ra phần ngực trắng mềm, dáng nhỏ nhắn hơi yếu đuối làm trỗi lên ham muốn che chở cho người đối diện.

Cậu ta cúi đầu đi đến chỗ Mạch, lặng lẽ cầm lên chai rượu vang rồi thuần thục rót vào ly thủy tinh. Tiếng rượu chảy từ từ, va đập vào thành ly vang lên rõ mồn một bên tai Mạch, đôi mắt không tự chủ mà cứ nhìn từng động tác của người kia, cảm thấy rất quen thuộc mà không nhớ rõ được là ai. Tận đến khi rượu đã yên tĩnh nằm trong nửa chiếc ly, người kia cũng về lại chỗ cũ của mình Mạch mới giật mình hoàn hồn. Cậu liếc liếc mắt với gã đàn ông bên cạnh, ý hỏi có phải người kia là “món quà” được chuẩn bị sẵn cho lão Trương đó không? Người đàn ông gật gật đầu, ánh mắt vẫn còn chút oán trách sao cậu lại đến muộn vậy, hại hắn khổ sở chống đỡ.

Mạch thoáng nhíu mày, không ngờ đúng là có cái dịch vụ trai bao này, là dân làm ăn thường xuyên phải lui tới những chỗ toàn “bướm đêm” thì chuyện gái gú cậu đã thấy nhiều, còn vụ trai gọi kiểu này thì là lần đầu. Lúc đầu mới nghe ông anh Hoàng, tức là cái ông trên dưới ba mươi đang ngồi cạnh cậu đây, nói lão Trương có sở thích đặc biệt cậu còn không tin, giờ chính mắt thấy cũng không khỏi bất ngờ. Tự hỏi, là dạng gì mà phải đi làm cái nghề này, đàn ông với đàn ông… Nghĩ đến đó, trong lòng Mạch chợt nhói lên, nhiều cảm xúc đang muốn ồ ạt tràn về. Cũng may, Hoàng ngồi bên cạnh thấy cậu đờ đẫn liền huých nhẹ một cái. Mạch lại toét miệng cười, bắt đầu niềm nở nào chúc, nào mời ba lão già kia, rồi mân mê sang bàn công chuyện.

Số là Mạch mới được cử làm trưởng phòng kế hoạch chi nhánh mới mở ven ngoại ô của khu mua sắm Thiên Trường. Để chi nhánh mới này nhanh chóng phát triển, Mạch phải đi móc nối với rất nhiều đại gia kinh doanh các mặt hàng cao cấp với thương hiệu uy tín, khiến họ cung cấp mặt hàng hoặc mở khu bày bán ở đây. Là việc quan trọng, nên Mạch không chỉ bàn chuyện trên bàn giấy tờ suông mà phải đi điều tra sở thích của mấy đại gia này, vừa thỏa mãn nhu cầu cho họ, vừa tiếp cận dần vấn đề để đảm bảo kết quả xuôi lọt. Lần này là giám đốc công ty mỹ phẩm khá nổi tiếng, với sở thích cũng khá là đặc biệt: trai bao.

Gần hai tiếng đồng hồ trôi qua, men rượu ngọt lan từ đầu môi xuống tận tâm can rồi ngấm dần lên óc, Mạch đã mơ màng say, có chút choáng váng nhưng vẫn phải cố thanh tỉnh để kí kết được hợp đồng với mấy lão già ngồi đối diện. Rượu vang xịn có khác, đến cách làm cho người ta say cũng đậm chất “thượng lưu”. Nhưng cái lũ tự cho mình là “thượng lưu” ấy lại đáng mỉa mai thay, đang phè phỡn cùng mấy thứ “đồ chơi sống” của mình, lộ đủ mặt hám sắc hám tình.

Hai lão già tóc hoa râm thì ngả ngớn trên ghế, mặt vùi vào ngực mấy cô ả váy áo xộc xệch còn tay không ngừng lần mò trong áo ả. Thỉnh thoảng có tiếng cười khe khẽ kích tình vang lên, rồi tiếng thở nặng nhọc kèm âm thanh rên rỉ làm không gian đã mờ ảo càng thêm ám muội. Lão giám đốc Trương cũng không ngoại lệ, lão đặt tên trai bao kia lên đùi, tỳ đôi môi thâm xám lên cổ cậu ta mà hôn hít, một tay cởi tiếp hàng cúc trên chiếc áo sơ mi, một tay không ngừng xoa nắn những điểm nhạy cảm của cậu ta. Chẳng hiểu sao Mạch lại để ý cậu ta đến vậy, mặc dù vì ánh sáng mờ mờ trong phòng và hơi rượu khiến Mạch không thể nhìn rõ mặt cậu ta, nhưng vẫn thấy được vệt hồng nổi trên gò má nhỏ, đôi môi đầy hé mở, lồng ngực phập phồng, cơ thể không tự chủ mà uốn éo theo những lần lão Trương xoa nắn.

Đôi mắt cậu ta mơ màng, phủ một lớp sương mỏng, cảm tưởng chỉ lúc nữa thôi lớp sương kia sẽ đọng thành hạt dưới làn mi cong. Bỗng nhiên, đôi mắt ấy liếc về phía Mạch, biểu cảm trên gương mặt cũng thay đổi, nỗi thương đau chợt lan ra lấp đi sự mê muội của sắc dục, đôi mắt rưng rưng như chờ đợi, như cầu khẩn. Trái tim không ai chạm vào bỗng quặn thắt, từng đường nét quen thuộc đã khắc sâu vào tâm khảm, cũng biểu tình đó, ánh mắt đó, năm năm trước một người đã nhìn Mạch như vậy, bàn tay còn cố níu lấy vạt áo cậu. Nhưng một phút vô tình đã mang đến những năm tháng đằng đẵng sống dằn vặt. Hương rượu nồng vương trên đầu mũi, cay cay... Phút giây gặp lại, có tưởng tượng đến đâu cũng chẳng thể ngờ được lại trong tình cảnh này… Kẻ mua sắc, kẻ bán thân…

............................................................................

 Chương Hai

1

“Năm tôi lên mười lăm thì công ty của bố phá sản, nhà cửa và những tài sản có giá trị khác đều bị chủ nợ tịch thu, sau đó bố mẹ ngày nào cũng cãi nhau, đến cuối cùng thì họ ly dị, tôi về ở với mẹ. Quãng thời gian đó trôi qua tuy khó khăn nhưng tôi vẫn có thể cố gắng bình thản đón nhận, vì kết quả ấy tôi sớm đã nhìn ra, chí ít thì bên tôi cũng còn có mẹ, mẹ sẽ không đập phá đồ đạc, không chìm trong men rượu rồi nổi hứng lôi tôi ra quật cho tơi bời như bố.

Từ ngày đó, hai mẹ con tôi về sống với người họ hàng xa đằng ngoại, chịu đủ sự khinh nhục vì chỉ là hạng ăn bám nhà họ. Rất nhiều đêm mẹ ôm tôi ngồi khóc tới tận sáng, lẩm bẩm những gì tôi không nghe rõ. Tôi không biết phải làm sao cho mẹ hết buồn, chỉ cố gắng thật ngoan, để họ hàng không mượn cớ mắng chửi, học hành cũng cố gắng chăm chỉ.

Lúc đó chỉ còn hơn một tháng là tôi phải thi vào cấp ba, nếu nhà vẫn còn điều kiện tôi sẽ được học ở một trường tư nổi tiếng, nhưng mọi sự lại diễn ra không như mong đợi, tôi đành phải cố lao vào học để mong đỗ vào trường công lập bình thường gần đây. Ngày tôi nhận giấy báo đỗ, mẹ dẫn tôi đi ăn ở nhà hàng sang trọng ngày trước cả nhà ba người vẫn thường đến. Mẹ không ăn gì, chỉ nhìn tôi ăn ngon lành, thỉnh thoảng lại mỉm cười. Mơ hồ nhận ra sự khác lạ, nhưng để mẹ vui, tôi cố gắng cười thật nhiều, nói thật nhiều.

Đến gần tối hôm đó, mẹ bảo tôi ngồi chờ ở băng ghế đá gần nhà, bên cạnh là cây phượng vĩ nở hoa đỏ rực, còn mẹ đi mua kem cho tôi. Nhìn theo bóng mẹ gấp gáp đi xa dần, trong lòng tôi bỗng nổi lên nỗi sợ hãi, sợ mẹ sẽ đi mất, không bao giờ về với tôi nữa. Không phải tôi không biết người ta nói gì về mẹ, nói bà mới ly dị chồng mà đã cặp kè với ai đó, nói bà là loại đàn bà không biết xấu hổ, rồi đoán già đoán non rằng chính vì bà mang tiền cho trai nên nhà tôi mới khuynh gia bại sản. Tôi yêu mẹ, tôi tin bà sẽ không bỏ tôi, dù có thế nào chăng nữa. Nhưng giờ phút ấy, niềm tin đó cứ từng chút từng chút bị bào mòn, lung lay sụp đổ như bóng tối đang rơi xuống xung quanh tôi.

Tôi cứ lặng ngốc ngồi đó chờ mẹ về, mang cây kem ốc quế ba vị mà tôi thích nhất về cho tôi. Chờ đến khi trăng lên. Chờ đến khi trăng lặn. Chờ tới khi hửng đông. Chờ đến khi dòng người dần tấp nập trước mắt. Rồi tôi lặng lẽ về nhà người họ hàng, bắt đầu cuộc sống mới… cho đến khi… gặp hắn.”

2

Dạo gần đây công việc tiến hành khá thuận lợi khiến Mạch không khỏi có chút tự mãn với thành quả mình đã lao lực gây dựng. Nhưng có một chuyện khiến cậu cứ thấy khó chịu trong lòng, không biết phải làm sao để giải tỏa. Đó là kể từ sau cuộc gặp mặt bàn chuyện với giám đốc Trương, không, chính xác là từ sau khi gặp tên trai bao kia. Trong men rượu hôm đó, Mạch đã nhầm tưởng cậu ta thành một người quen cũ, trong phút xúc động suýt nữa phá hỏng cuộc vui của lão Trương hại việc kí hợp đồng chậm trễ gần nửa tháng.

Giờ nghĩ lại cũng thấy kì lạ, ánh mắt rưng rưng ấy rất giống, dáng dấp cũng giống, nhưng sao nhìn tổng thể lại không thấy giống chút nào. Cậu ta có nét phong tình được rèn rũa chuyên nghiệp, từng động tác đều gợi lên ham muốn của người đối diện, không hề giống với người kia trong trí nhớ, hơi trầm lặng mà lại có nét trong sáng. Hay do ánh đèn mờ mờ nên không nhìn rõ? Sau khi “buổi bàn chuyện” kết thúc, Mạch cũng không có cơ hội gặp riêng tên trai bao kia, vì cậu ta đã được lão Trương bao trọn một đêm rồi.

Khúc mắc sẽ mãi chỉ là khúc mắc nếu như khúc mắc ấy không hằng đêm đột ngột kéo vào giấc mộng, để rồi biến thành ám ảnh. Có những đêm khung cảnh mùa đông năm năm trước chập chờn tái hiện trong cơn mơ của Mạch, chỉ một mảnh hoang vu tĩnh lặng đến đáng sợ, Mạch cứ mải miết kiếm tìm thứ gì đó, nhưng tìm mọi ngóc ngách đều không thấy, nỗi niềm ân hận thì ngày một trào lên mãnh liệt.

Đi một vòng, hai vòng, ba vòng, đi đến khi đôi chân như muốn đứt lìa nhưng lần nào cũng dừng lại bên cây phượng vĩ xơ xác lá trầm lặng đứng cạnh chiếc ghế đá lạnh lẽo. Cảnh vật ấy hiện lên lạnh lùng chất vấn cậu, vì sao lại rời đi, vì sao lại bỏ mặc. Nhưng bỏ mặc ai, bỏ mặc cái gì, Mạch không nhớ nổi, chỉ biết ôm đầu ngồi bệt xuống đất. Rồi bất chợt ngẩng lên, Mạch thấy một đôi mắt rưng rưng đang nhìn mình chờ đợi, đôi tay chìa ra cố níu lấy.

Trong tim thắt lại, chỉ một tiếng thốt lên không vang vọng: “Minh”. Mạch giật mình tỉnh giấc, mồ hôi lạnh chảy đầm đìa khắp người, sau phút thất thần liền vùi mặt vào lòng bàn tay, khó nhọc nói ra hai từ “xin lỗi”. 

Giấc mơ kia liên tục lặp lại gần một tháng nay, khiến Mạch ngủ không được, người gầy đi thấy rõ, đôi mắt sáng ngày trước cũng thâm quầng lại. Vài đồng nghiệp quan tâm ân cần hỏi han, chỉ cách chữa bệnh mất ngủ, nhưng riêng Mạch biết, liều thuốc đặc biệt để chữa trị chỉ có duy nhất là phải gặp được tên trai bao kia. Nhưng tận sâu trong lòng Mạch lại sợ phải đối mặt, nên cứ chần chừ mãi, cho đến khi… 

Nhà hàng này không sang trọng lắm, nhưng đối với cuộc gặp mặt của những người “thường thường bậc trung” như Mạch và cô gái ngồi đối diện thì cũng tương đối trang nhã rồi. Cả hai bên đều khá căng thẳng, có lẽ là lần đầu bị ép buộc đi gặp mặt kiểu này. Kể ra thì cũng có chút gấp gáp, Mạch và đối tượng mới chỉ hơn hai mươi, chưa phải loại gái ế trai già, vậy mà hai bên gia đình cứ thúc ép suốt, thế nên mới có lần gặp mặt làm quen hôm nay. Cũng tại mấy cụ ở nhà muốn có cháu bồng sớm, anh trai Mạch cưới vợ gần hai năm mà vẫn chưa được mụn con nào nên các cụ đành gửi gắm hết hi vọng vào thằng út.

Cứ mỗi lần nghĩ tới là Mạch lại âm thầm rủa ông anh trai hàng trăm lần, ông ấy lấy lý do hai vợ chồng muốn dồn hết vào sự nghiệp mà lảng tránh, để mũi dùi chĩa hết vào cậu. Không muốn nghe hai cụ ngày ngày tụng kinh nên Mạch đành chấp thuận nghe theo một lần.

  - À… Uhm… Cô… - Không thể để không khí gượng gạo này kéo dài mãi được, Mạch đành lên tiếng trước, nhưng lại chẳng biết nói gì, đến tên người ta còn không nhớ (~.~)

  - Em tên Bảo Linh, anh Mạch cứ gọi em là Linh được rồi.

  - A ha ha, ừ ừ. Hay là mình cứ gọi món trước nhá.

Mạch cười trừ hai tiếng cho hết thẹn rồi vẫy tay gọi phục vụ. Hai người thảo luận qua một chút rồi gọi vài món đơn giản, vì dù sao cũng chẳng ai có tâm trạng ăn uống. Nhưng lại không ngờ nhờ thế mà tìm được chủ đề nói chuyện, Linh trước đây từng đi làm thêm ở một quán ăn của Pháp, dần dà được đứng bếp một thời gian nên rất rành cách nấu nướng, còn Mạch thì mấy năm gần đây cũng tập tành bếp núc, rồi thích cái việc xào xào nấu nấu này lúc nào không hay.

  - Tiếc nhỉ, biết thế hẹn em ở quán Pháp nào có phải hay không. – Mạch tỏ vẻ tiếc nuối, chép chép miệng, giả vờ như mấy món trước mặt đều không còn mùi vị gì sau khi nghe Linh kể về những món cô đã từng làm.

  - Cái đấy khó gì đâu, hôm nào anh qua nhà, em nấu cho một bữa, đảm bảo ngon hơn ở quán.

Linh cũng tếu táo pha trò, hai người cùng cười, vì được như thế cũng đồng nghĩa mỗi quan hệ của hai người hứa hẹn sau này sẽ rất tốt đẹp. Biết đâu đấy, sang năm ông bà lại có cháu bồng [:>]. Đang thoải mái nói chuyện, bỗng dưng ánh mắt Mạch bị thu hút về phía bàn ăn cách đó hai dãy, người ngồi quay lưng về phía cậu thì không rõ là ai, nhưng người đối diện lại quen thuộc đến lạ lùng. Cậu ta đang nói gì đó rất vui, cả khóe mắt và khóe môi đều tràn ra niềm hạnh phúc vô bờ. Mạch nhíu mày, có thật cậu ta vui đến mức ấy không? Và người đàn ông này, liệu có phải lại là một vị khách lắm tiền nào đó khác? Phải vậy không, tên trai bao kia?

Mạch như bị thôi miên, nhìn chằm chằm vào từng động tác của cậu ta, cố gắng tìm ra điểm chung với một người từng quen biết, lại như cố phủ nhận sự giống nhau kì lạ giữa hai người đó. Có lẽ thế, không thể là người ấy được, người ấy không thể làm cái nghề bán rẻ thân xác như thế này được! Mạch cố gắng kìm nén trái tim đang dội từng nhịp hồi hộp trong lồng ngực, mọi giác quan đều tập trung để quan sát tên trai bao đến nỗi Linh nói gì cũng không nghe rõ, chỉ gật đầu máy móc.

Người đàn ông hình như vừa nói câu gì đó rất tức cười khiến cậu ta không nhịn được mà cười vang lên, rồi bất chợt nhăn mặt bĩu môi trêu chọc. Mạch cảm nhận rõ một tiếng “thịch” rất mạnh vang lên trong mình. Không thể thế được! Không được! Không…

  - KHÔNG ĐƯỢC!

Cả nhà hàng dừng lại sững sờ vì tiếng hét của Mạch, còn Mạch thì vẫn thở dốc, nhìn chằm chằm như chỉ muốn ăn tươi nuốt sống tên trai bao kia. Cậu ta có vẻ cũng cảm thấy kì lạ trước thái độ của Mạch, nên khẽ nhíu mày rồi lại quay sang người đàn ông kia lắc đầu khó hiểu.

Những hình ảnh quá khứ và hiện tại cứ đan xen nhau trong đầu Mạch, một bên là thằng bạn hồn nhiên đến mức ngây thơ, một bên là tên trai bao với kĩ thuật ve vãn điêu luyện, hai con người khác xa nhau một trời một vực như thế, nhưng lại có khoảnh khắc ghép lại trùng hợp đến kì lạ, khi rưng rưng ngước nhìn Mạch, khi cố ý bĩu môi trêu chọc. Mạch gằn từng tiếng trong cổ họng, không biết cảm xúc lúc này của mình là tức giận, là bàng hoàng ngạc nhiên hay vui mừng, hay sợ hãi. Chỉ biết giờ thì cậu đã nhận ra rồi, nhận ra người đó là ai rồi….

  - Tôi-bảo-cậu-không-được-làm-thế-với-bất-kì-ai. Ngoài-Tôi!

Phải, không được nhìn ai bằng ánh mắt chứa trọn cả người đó nữa, không được cười đùa với ai vô ý như thế nữa, không được bĩu môi trêu ai nữa. Vì cậu biết không? Minh à! Mỗi lần như thế, sẽ chẳng ai kìm lại được ôm chặt lấy cậu ngay lúc đó… như mình đâu…

Nhưng đáng nực cười thay, cậu ta lại chẳng hề để Mạch vào trong mắt, mặc cậu có những hành động khó hiểu, chỉ phẩy phẩy tay cho qua rồi tiếp tục nói chuyện tiếp với người đàn ông đối diện. Những hành động “xem như không liên quan” đó càng khiến Mạch như phát điên, bao dồn nén trong năm năm trào ra không báo trước. Mạch đập bàn đứng dậy, đi tới trước cậu ta, cầm cốc nước hất thẳng vào mặt.

  - Không biết xấu hổ!

Lần này thì tên trai bao đó buộc phải ngẩng lên nhìn Mạch, nhưng lại chẳng có sự tức giận nào trong ánh mắt cả, chỉ có khinh bỉ, đúng, chỉ có khinh bỉ. Ai đáng khinh hơn? Kẻ phá đám? Hay kẻ đi làm đĩ? Người đàn ông kia sau phút ngỡ ngàng liền trợn mắt định táng cho Mạch một đấm, nhưng lại chậm một bước bị Mạch đấm cho ngã dúi dụi trên sàn. Khách khứa trong nhà hàng xôn xao cả lên vì vụ ẩu đả, nhao nhao đứng dậy hóng chuyện. Nhân lúc bảo vệ còn chưa tới, Mạch cầm lấy cổ tay tên cậu ta nhất quyết lôi thẳng ra ngoài, trước khi đi còn không quên tặng lại cho người đàn ông kia một câu: “Không biết nhục!” [ =.=!]

Đường phố vắng tanh, dù bây giờ vào tối còn chưa lâu, hai bên đèn đường phả xuống ánh sáng vàng nhạt, để mặc cho làn mưa vẽ những nét nguệch ngoạc đan khít nhau tạo thành từng cột từng cột mưa bụi. Khung cảnh tĩnh lặng bỗng chốc bị tiếng bước chân gấp gáp khua lên phá bĩnh, từng cột mưa bị hơi thở cuốn theo khẽ rùng mình rồi nhanh chóng ổn định lại, cần mẫn đứng đó giữa không gian lạnh lẽo.

Đi được một đoạn khá xa, cảm xúc cũng dần bình ổn, lúc này Mạch mới nhận ra cánh tay mình vẫn nắm đang run lên khe khẽ. Giật mình quay đầu, cậu thấy người này chỉ mặc chiếc áo len mỏng, áo khoác có lẽ để ở nhà hàng kia rồi, từng đợt gió lạnh lùa qua khiến cậu ta không khỏi rùng mình nhưng trên nét mặt thủy chung chỉ treo nụ cười hờ hững. Chẳng hiểu sao cơn bực mình lại bùng lên trong Mạch, nhưng không tìm được cái cớ phát giận cậu chỉ biết trừng mắt với cậu ta.

Nụ cười như có như không bỗng dưng nhếch thành cái cười mỉa mai, tên trai bao đó nhẹ nhàng rút tay ra khỏi tay Mạch, để lại cái liếc mắt rồi quay đầu bước thẳng về hướng chiếc ô tô đỏ chót đang tiến lại từ phía nhà hàng. Mạch đờ đẫn đứng tại chỗ nhìn người mới vừa nãy mình còn nắm tay thật chặt mà giờ cứ từng chút từng chút xa dần. Khi cậu ta sắp bước vào chiếc ô tô, không kìm được Mạch bật thành tiếng gọi khô khốc, nhưng chẳng kịp nữa rồi, chiếc ô tô phóng vút đi để lại một vệt sáng mờ ảo.

   - Cuối cùng cũng tìm được cậu rồi… Minh à…

Độc bước giữa con phố vắng lặng cùng những cơn gió lạnh cắt da cắt thịt, Mạch bỗng muốn phá tan cảm giác trống rỗng trong lòng, muốn lấp đầy bằng niềm vui và hạnh phúc khi gặp lại một người bạn chính mình đã buông tay đánh mất. Nhưng cứ càng cố lại càng khoét sâu hơn lỗ trống trong tim. Chỉ là một thằng bạn như bao thằng bạn mà cậu đã mất liên lạc từ lúc lên đại học  thôi mà, không cần phải bận tâm quá nhiều, mặc kệ cậu ta đã trải qua những gì, bây giờ sống ra sao. Mạch tự huyễn hoặc mình thế, nhưng hình ảnh Minh uốn éo trên đùi những gã khách làng chơi khiến tâm can như bị ai đó siết chặt. Không được, không thể làm ngơ được, chẳng phải đã bảo bạn bè thì phải giúp đỡ nhau sao, chắc chắn cậu ta có nỗi khổ riêng nên mới đi làm cái nghề này nên Mạch sẽ tìm cách giúp cậu ta, chỉ là giúp cậu ta thoát ra khỏi vũng lầy ấy thôi, để trở về với cuộc sống bình thường…trở về với cuộc sống bình thường…

… hay… trở về… bên ai…

Mạch lảo đảo bước vào quán bar, lia mắt nhìn khắp nơi cố tìm ra một người trong đám đông lúc nhúc ở đây. Nhưng không thấy, rõ ràng ông Hoàng đã nói là lần trước gặp Minh ở đây để mua một tối của cậu ta cho lão già Trương cơ mà. Cậu ta hẳn là hay đến đây tìm khách. Sao không thấy? Mạch mất tự chủ, phải xô trái đẩy đám người trước mặt hòng tìm cho được Minh.

Từ buổi tối lần trước tình cờ gặp lại Minh, Mạch tìm hết mọi cách mò cho được cách liên lạc với Minh, nhưng ngoài cái quán bar này cậu chẳng biết phải đi đâu để tìm nữa.

Cũng vì thế đêm nào Mạch cũng đắm mình trong men rượu rồi lại lảo đảo vào đây tìm một vòng, mới đầu còn im lặng tìm tìm, sau thì gào khóc, rồi lại cười như điên như dại.

 Bảo vệ mấy hôm đầu còn phản ứng, tẩn cho Mạch một trận rồi ném ra ngoài, sau chẳng hiểu sao cứ mặc cậu làm gì thì làm, miễn là không quá phiền nhiễu. Nhưng hôm nay chẳng phiền đến bảo vệ, mấy tên khách bị Mạch xô đẩy ngã dúi dụi nổi điên lên quại cho cậu vài đấm nằm lê lết ở bậc cầu thang. Hơi rượu bốc lên đầu khiến Mạch chẳng còn chút sức lực nào để chống cự, nhưng cũng nhờ thế lại không hề có cảm giác đau. Cậu ngờ ngệch ngồi bệt ở bậc cửa, mắt cứ ngóng xa xa ra bên ngoài.

Chẳng biết bao lâu sau, có bóng người lướt qua khiến Mạch giật mình, cơn say bỗng dưng bay gần hết. Là Minh, bóng dáng đó là Minh. Nhưng bên cạnh lại có một tên khách khác, hắn mặc bộ com-lê khá chỉnh tề, không nhìn rõ là ai, mà Mạch cũng chẳng quan tâm hắn là ai chỉ để ý Minh bước lên xe của hắn rồi hai người phóng vụt đi. Mạch chợt choàng lên đứng dậy, nhưng vì quá bất ngờ mà sây sẩm mặt mày, phải một lúc mới bình thường lại được liền chạy đi tìm chiếc xe máy của mình phóng đuổi theo. 

Rong ruổi qua phố này ngách kia, cuối cùng chiếc ô tô đen cũng dừng lại trước một dãy nhà khá bình thường. Minh bước ra khỏi xe, mỉm cười chào tên khách rồi định quay người bước đi, bỗng cậu ta khựng lại, cúi đầu xuống gần cửa xe, tên khách hơi nhoài ra một chút quàng chiếc khăn ống vào cổ Minh, vuốt vuốt hai bên má cậu ta nói gì đó khiến Minh thoáng cười. Mạch đứng từ xa dõi theo, cảm xúc cũng như không gian xung quanh, lạnh lẽo, hoặc cũng là chẳng cảm thấy gì. Chờ đến khi chiếc ô tô rời đi rồi Mạch mới rồ ga tới, dừng kít lại trước mặt Minh.

Minh thoáng nhíu mày rồi bình thản đối diện với vẻ mặt lạnh như băng của Mạch. Mạch thì trầm lặng quan sát Minh. Sau năm năm, giờ cậu mới có cơ hội nhìn Minh ở cự ly gần thế này, tỉ mỉ nhìn, tỉ mỉ ghi nhớ, tỉ mỉ đánh giá. Minh thay đổi khá nhiều, tuy dáng người vẫn gầy và lùn như thế nhưng đôi mắt không còn hay cụp xuống tự ti như trước mà ngẩng lên nhìn mọi vật một cách kiêu ngạo, khiến gương mặt có vẻ cao và sáng lên không ít. Hàng lông mày đậm, đôi mắt cong cong đẹp đến đầy phong tình là điểm nhấn duy nhất trên gương mặt Minh.

Nếu ngày trước đôi mắt này khiến Minh ngây thơ bao nhiêu thì giờ đây lại khiến Minh thêm mị hoặc bấy nhiêu. Chiếc mũi không cao, đôi môi cũng không đỏ thắm nhưng khóe miệng sâu, khi cười tươi chắc chắn sẽ có một lúm đồng tiền ở má trái nhìn ngây ngô mà hiền hiền. Đôi môi ấy giờ hơi mím lại, có lẽ vì lạnh, cũng có thể vì phải kìm nén điều gì đó. Quần áo khoác trên mình tuy không phải đồ hiệu gì sang trọng, nhưng cũng đủ đẹp, đủ ấm, còn khiến Minh tròn tròn, nhìn tổng thể có chút ngộ nghĩnh. Vậy thì tại sao, tại sao…

  - Sao phải làm cái nghề này?

Mạch phun ra mấy câu chữ không cảm xúc, kiểu chất vấn mà như khẳng định, chờ đợi Minh giải thích hay ít nhất là cố che giấu. Nhưng trái lại, Minh chỉ ngạc nhiên hỏi Mạch:

  - Cậu… là ai?

Khoảnh khắc đó bỗng như có gió ào ào thổi đến vậy mà mọi thứ vẫn im lặng lạ kì. Mạch lạnh lùng tựa vào chiếc xe máy nhìn Minh còn Minh thì nghi hoặc hỏi lại Mạch. Khoảng cách gần trong gang tấc lại xa xôi tựa nghìn trùng. Là khoảng cách địa lý, khoảng cách thời gian hay khoảng cách trong con tim đây? Có lẽ là cả ba. Có những người ta từng ngỡ là sẽ gắn bó như da thịt, rồi bỗng một ngày nhận ra lại quá đỗi xa xôi đến vậy. Vì đôi khi ta hờ hững không hay biết… mọi thứ rồi sẽ đổi thay…

.........................................................

 Chương Ba

1


 “- Cậu…là ai?

Đó là câu nói đầu tiên mà hắn dành cho tôi sau gần một kì học chung lớp, thậm chí tôi còn ngồi ngay sau hắn. Dĩ nhiên là tôi có cảm giác bị tổn thương sâu sắc, kèm theo cả sự ngại ngùng bối rối không biết phải rúc đầu vào đâu cho hết ngượng. Nhưng ngoài đứng yên, đầu cúi gằm che gương mặt nóng bừng tôi chẳng biết phải làm gì nữa cả, quyển vở cầm trong tay định đưa hắn vẫn chìa ra giữa không trung. Hay thật, tôi tự mắng mình cả trăm lần, chủ động làm quen người ta mà người ta thậm chí còn chẳng biết mình là ai. Chẳng như tôi đang liên tục đảo qua trong đầu hàng trăm suy nghĩ, hắn thì chỉ ngạc nhiên nói ra câu hỏi vừa nãy rồi cầm lấy quyển vở trong tay tôi, chạy vụt đi, đến cảm ơn cũng quên bỏ lại.

Nhìn theo tấm lưng hắn xa dần, tôi chỉ biết thở dài, thế là lần đầu tiếp cận thất bại thảm hại. Lững thững bước về, tôi phải cố gắng áp đôi tay lạnh cóng của mình lên má cho bớt nóng, nhưng mọi cố gắng đều thành công cốc hết vì hình ảnh hắn ngạc nhiên nhìn tôi khi nãy cứ hiện lên trong đầu. Mắt hắn rất sáng, môi cũng rất đỏ. (^^~)

Hắn tên Mạch, họ Khương. Năm mới vào cấp ba lớp sắp xếp chỗ ngồi theo thứ tự anphabet, cả lớp chỉ có tôi với hắn tên vần M nên được xếp ngồi chung một bàn. Nhưng ngay hôm ấy hắn kháng nghị, kêu là không muốn ngồi góc trong cùng của lớp, thế là sau một hồi lộn xộn thầy cũng chuyển hắn lên bàn trên, ngồi ngay trước tôi. Cũng vì lẽ đó mà hắn thu hút sự chú ý của tôi, thật ra là của cả lớp, vì đứa  nào cũng tâm niệm đầu năm đầu cấp thì đừng làm chuyện gì khiến thầy không thích, chỉ riêng hắn dám “kháng nghị” lại. Cái không khí “nghiêm chỉnh” đó cũng chỉ tồn tại được hơn một tuần trong lớp, sau khi quen bạn quen trường, đứa nào cũng bắt đầu lộ ra “bản chất thật” của mình, quậy tưng bừng, với chúng nó thì qua ải thi cấp ba rồi chẳng cần phải lo gì nữa, chơi thả phanh tẹt ga.

Giữa không khí tưng bừng đó, chỉ mình tôi lạc lõng, chuyện gia đình khiến tôi không vui nổi, có rất nhiều lần ngồi ngẩn ngơ cả tiết học nhớ mẹ, đến nỗi bị thầy ném cho mấy cục phấn mới giật mình choàng tỉnh. Tính tôi trước giờ cũng khá trầm, sống nội tâm, khó thích ứng với môi trường mới, nên tôi thường chọn im lặng, im lặng để tập quen với những thay đổi quanh mình, im lặng để quan sát náo nhiệt xung quanh. Vì thế trong lớp ít đứa chơi với tôi, thậm chí nói chuyện cũng không nhiều, chỉ đôi ba câu xã giao cho có lệ. Tôi mơ hồ nhận ra mình đang trở thành người vô hình trong lớp, càng ngày càng nhạt trong mắt mấy đứa bạn. Tôi không buồn, thậm chí còn thấy yên lòng, vì như thế ít nhất cũng còn hơn việc bị người khác tò mò soi mói những chuyện về gia đình mình.


Người ta có thể cho là cuộc sống của tôi buồn tẻ, loanh quanh với một màu sắc xám ngoét, nhưng tôi thì không nghĩ thế, vì mọi màu sắc tươi đẹp khác của tôi đều đã nằm hết trên một người. Là tên bạn ngồi ngay phía trên tôi. Mạch. Mạch. Mạch. Tôi có thể nhẩm gọi tên hắn cả trăm lần không biết chán, dõi theo hắn đuổi đánh mấy đứa khác loạn trong lớp hay đang xoay vần với quả bóng da trên sân đất hoặc quả bóng cam trên sàn gỗ cả ngày mà không…mỏi mắt. Hắn năng động, cũng ngổ ngáo, thú hút mọi ánh nhìn, hắn là cả thế giới mà tôi mơ ước, muốn hướng tới. Nên tôi thấy cuộc sống của mình không hề buồn chán tí nào, khi có hắn. (^^!)

Hắn không phải là không có tật xấu, lúc nào cũng ngọ nguậy không yên, làm tôi không nhìn được bảng, người thì luôn trong tình trạng bốc mùi vì mồ hôi, ngồi sau hắn là cả sự tra tấn lỗ mũi, rất lười, lại hay quên. Đi học mà tính đến giờ tôi cũng đếm được hơn chục lần hắn quên đồ ở lớp, không sách thì vở, có khi nguyên cả cái cặp, có lúc là cái áo bẩn đầy bùn đất. Cũng nhờ thế mà sau nhiều đêm trằn trọc suy nghĩ cách làm quen với hắn tôi cũng tìm ra, chỉ còn chờ cơ hội đến. Hôm nay mọi chuyện đáng lẽ là như thế này, tôi sẽ ở lại lớp sau cùng, đợi mọi người về hết mới cầm lấy quyển vở hắn để quên trong ngăn bàn, chạy như bay xuống bãi gửi xe để đưa hắn, lợi dụng sự “cảm kích” của hắn mà xin đi nhờ xe về nhà, rồi lân la nói chuyện. Rất rất rất cổ điển, cũng rất rất rất ngu ngốc, nhưng tôi thật không biết còn cách nào khiến hắn chú ý đến tôi, với bất cứ ai tôi có thể là người vô hình, nhưng với hắn thì tôi không muốn thế. Vậy mà kế hoạch sụp đổ một cách thảm hại, ngoài một câu hỏi vô tâm như thế hắn thậm chí còn không cho tôi cơ hội nói một tiếng. Có lúc tôi thắc mắc, không biết hắn có nhớ tên mình không nhỉ?

Sau hôm đó tôi giận, rất giận là đằng khác, trong khi tôi luôn dõi theo hắn như thế, hắn thậm chí còn không biết tôi là ai. Nhưng nghĩ lại, lấy tư cách gì mà giận, có hậm hực sau lưng hắn, khua chân múa tay sau lưng hắn cũng chẳng có ý nghĩa gì, dù sao hắn cũng không biết. Thế là thôi, tôi lại quay về trạng thái lặng thầm ngắm hắn từ đằng sau, và…nghĩ cách tiếp cận khác (*^^*).

Nhưng mà thật đúng là, càng cố gắng gượng ép càng không thành, để tự nhiên thì mọi chuyện lại cực kì thuận lợi. Tôi nghĩ trăm phương ngàn cách, chủ động có, bị động có, gợi ý có, mà cái tên đầu gỗ kia chẳng hề biết, vẫn coi tôi như không tồn tại. Có lúc tôi cũng không hiểu, sao tự nhiên da mặt mình dày đến vậy nữa. Ấy vậy mà, lần đó hắn lại chủ động nói chuyện với tôi, thậm chí còn nhiều hơn một lần đụng chạm, khiến tôi…khiến tôi…Như vậy có biến thái lắm không nhỉ, hắn cũng là con trai mà. (=.=)

Thể trạng tôi vốn không được tốt cho lắm, dùng sức lâu hay bị choáng, dạo gần đây cũng ăn uống không đầy đủ. Thế nên tiết thể dục là tiết tôi ghét nhất trong tất cả các môn học, ông thầy bắt chúng tôi khởi động bằng ba vòng sân chạy bền, đúng là tra tấn người ta mà. Sáng nay tôi không ăn sáng, đến tiết ba thì cái bụng cũng chán chẳng buồn réo nữa, người cứ rủn ra, ngồi không thôi đã thấy choáng rồi. Lục mãi trong cặp không tìm thấy cái kẹo nào tôi thầm than trong đầu, phen này thì tiêu rồi, tiết sau là tiết thể dục (T^T). Nhìn quanh cả lớp chỉ còn lác đác vài đứa, phần lớn đều đã ra sân tập trung trước, mà tôi lại chẳng quen thân với đứa nào để xin xỏ cái gì đút tạm vào bụng cả. Mím môi, tôi cố dằn bụng xuống, lững thững bước ra sân sau, hi vọng là qua được hôm nay.

Và, ông thầy vẫn là ông thầy ngày nào, vẫn hét ba vòng sân như mọi khi. Tôi thầm ghen tị với bọn con gái, sao chúng nó chỉ phải chạy có hai vòng nhỉ! Nhưng than thế nào thì than, chạy vẫn là phải chạy, tôi phải vận hết sức lực còn sót lại để theo kịp nhịp chân của bọn bạn, được hơn một vòng thì tôi bắt đầu thấy khó thở, gần hai vòng thì mắt đã bắt đầu hoa, bên tai ù ù tiếng gió, gần kết thúc vòng thứ ba thì chân tôi bắt đầu loạng choạng, đến khi không thể giữ tỉnh táo được nữa, tôi đành cứ để mình rơi tự do. Cảm giác lúc đó rất tuyệt, như thể bạn vừa được tha bổng khỏi một loại cực hình nào đó vậy. Thoát chết? Hay cái gì đó tương tự, nói chung lúc ấy tôi thấy mệt lắm rồi, chỉ muốn nhắm mắt và buông hết mọi suy nghĩ trong đầu ra, kể cả việc bị ông thầy phạt hay tìm cách làm quen với hắn. Có lẽ là mệt lắm, xúc giác cũng không nhạy bén như mọi khi, nên tôi không hề cảm thấy đau, thậm chí còn khá êm. Rồi mơ mơ màng màng nghe tiếng mấy đứa con gái hét lên chói tai, xong thì tôi không còn biết gì nữa.

Khi tỉnh dậy tôi nghĩ mình đang nằm ở nhà, vì phòng tôi là gác xép, mở mắt ra là thấy cái trần nhà sơn trắng tinh, ở đây cũng thế. Nhưng hóa ra không phải, vì trần nhà ở đây cao hơn nhiều. Tôi thầm thở phào nhẹ nhõm, như vậy là ở nhà chưa có ai biết cả. Còn đây, chắc chắn là phòng y tế ở trường rồi. Vậy là chẳng phải lo nữa, được nghỉ nửa buổi còn lại thì tranh thủ ngủ tiếp, nghĩ thế nên tôi lại nặng nhọc chầm chậm khép mi. Nhưng còn chưa kịp tiến vào mộng đã bị lay cho rụng cả tóc, giọng ai đó oang oang ngay bên tai.

  - Ê, còn giả vờ ngủ hả? Trưa rồi đấy bố, nhanh còn về!

Sau mấy giây lưu luyến giấc ngủ, ngay lập tức tôi giật mình nhận ra giọng nói này của ai, là hắn, cái giọng vô tâm vô phế này không ai khác ngoài hắn. Quá hoảng hốt, tôi quay ngoắt sang nhìn, vừa hay thấy khuôn mặt hắn to uỳnh chắn phía trước, môi kề sát môi tôi. Đứng hình mất vài giây, tôi nghe rõ tiếng tim mình đập thình thịch, rồi lập tức ngồi bậtdậy như có ai đó lắp lò xo sau lưng.                                                                                                                                                      
  - Dặt dẹo như đàn bà, chạy có ba vòng đã ngất lên ngất xuống. Thôi nhanh lên, trường sắp đóng cổng rồi đấy.

Nghe tiếng hắn càu nhàu đằng sau rồi lục đục thu sách vở chuẩn bị đi tôi mới tạm bình thường lại được, vừa rồi quả thực thất thố quá. Nhưng, hắn… hắn vừa nói chuyện với tôi, không phải chỉ một câu vô cảm nha, còn có cả giận dữ, là giận dữ đó. Con tim vừa bình ổn nhịp đập chưa nổi một phút đã vội tiếp tục nảy tưng tưng trong lồng ngực rồi. Phải mất một lúc lâu sau tôi mới dám rón rén quay lại, hắn đã không còn ở đó nữa. Hoảng hồn, tôi rút vội ống tiêm truyền nước ở cổ tay, vơ cái cặp với đống áo khoác chạy ra ngoài tìm hắn. Cuối cùng nhìn thấy hắn đang đứng đợi ở bãi gửi xe tôi mới thở phào, còn phải nói cảm ơn hắn nữa chứ. Ờ thì, cảm ơn hắn ở lại… gọi tôi dậy. (*^^*)

  - Làm cái gì mà rề rà lâu vậy?
Vừa thấy tôi lững thững bước tới hắn đã cau mày cằn nhằn, tôi thì gượng gạo cười, không dám nhìn thẳng vào mặt hắn.
  - Vừa nãy…cảm ơn…

  - Xùy, lên xe đi.

Mất mấy giây tôi mới xác định được hắn đang nói mình, vội vội vàng vàng ngồi sau yên để hắn lai về. Còn tưởng là đang mơ nữa chứ. Lưng hắn to thật, chắn hết gió, ngồi phía sau mà thấy ấm. Chẳng biết bao lâu sau hắn đột nhiên nói, lại là cái giọng càu nhàu, nhưng không sao, tôi đang vui, và cũng thích nghe giọng hắn.

  - Ê, không chỉ nhà hả, làm sao tôi biết mà đưa ông về.
  - Hả, à ờ. Cứ đi hướng đó, đến chỗ rẽ tôi bảo.
Rồi lại chẳng nói gì, hai đứa cứ thế trầm mặc, chỉ nghe tiếng gió thỉnh thoảng luồn qua cánh tay hắn cọ cọ vào má tôi.
 - Sáng không ăn sáng hả?
Hắn hỏi, tôi ừ à cho qua.
- Vụ này coi như trả lại ông lần trước mang quyển vở cho tôi.

Cứ được một đoạn hắn lại nói một câu, tôi trả lời một câu. Những câu nói chẳng chung chủ đề, cũng chẳng biết để làm gì, nhưng bỗng dưng làm khoảng cách đến nhà ngắn lại hẳn, và cả khoảng cách của tôi và hắn nữa. Sau này tôi mới biết được hóa ra lúc tôi lả đi trên sân chính hắn là người chạy sau đỡ được tôi, rồi một mạch ôm tôi chạy xuống phòng y tế, tan học lại ghé qua gọi tôi dậy, tiện đường đèo về. Tôi cũng biết được hắn không có tính kiên nhẫn, ghét chờ đợi, khi phải chờ là rất hay càu nhàu, nhưng cũng chỉ một lúc rồi lại vui vẻ như trước. Hắn không thích cái gì quá tĩnh lặng, nên lúc nào xung quanh hắn cũng ồn ào, không nói cười thì là chửi bới ca hát gì đó.

Ở bên hắn, tôi từ mờ nhạt dần được mọi người chú ý, hay nói khác đi, chính sự ồn ào xung quanh hắn cuốn theo tôi. Cả lớp giờ đã nhớ tên tôi, có hoạt động gì cũng đứa lôi đứa kéo tôi vào chung. Rồi chẳng biết từ lúc nào tôi tự soi vào gương thấy mình cười nhiều hơn, ít khi cúi đầu trầm mặc, có lẽ những màu sắc còn lại từ trên người hắn đang dần lan sang tôi, hay là, tôi dần tự vẽ được thêm màu cho cuộc sống của mình nhỉ. Chẳng biết nữa, và cũng chẳng quan trọng, chỉ cần ở bên hắn là được. Hắn từng là thần tượng, là thế giới rất xa vời tôi muốn chạm đến, rồi bỗng chốc thành bạn, càng ngày càng thân, tuy không nói ra, nhưng tôi biết chắc hắn cũng như tôi đều coi nhau là bạn thân, thân lắm rồi. (^^~)

Tình cảm đó lúc ấy tôi còn ngây ngô chưa biết định nghĩa là gì, hắn lại cứ vô tư như thế. Có lúc đi chung một đám bạn vào siêu thị, quậy tanh bành gian đồ chơi của người ta. Có lúc lại đi riêng hai đứa, thả dốc không phanh cho xe lao thẳng xuống bãi cỏ rồi lăn lăn theo nhau, miệng cười ha ha. Có lúc hì hục ôn bài chuẩn bị thi. Có lúc lại sứt đầu mẻ trán vì cùng tham gia vào một trận đánh nhau với lớp bên cạnh mà chẳng biết lí do là gì. Biển sẽ mãi bình lặng nếu như không có gió, chuyện sẽ mãi vô tư nếu không có kẻ thứ ba xen vào. Và cũng đến lúc đó tôi mới nhận ra, mình vừa bước chân vào một thứ tình cảm cấm kỵ. Mọi thứ dần đi đến hồi kết, hoặc cũng là…”

2

Lần đầu tiên Mạch có đủ kiên nhẫn để đứng đợi gần ba tiếng đồng hồ, bao thuốc lá trong tay đã vơi đi hơn phân nửa rồi. Ngày hôm nay không mưa nhưng sắc trời vẫn vương màu ảm đạm, gió lạnh không còn quá buốt nữa, dù thế thì phải đứng ngoài trời trong cái thời tiết này cũng không ai muốn cả, chỉ trừ những kẻ cố chấp mà thôi. Cố chấp, hay là tức giận, hay là không đành, hay là… không cam tâm? Không giải thích rõ được, Mạch ôm mớ bòng bong đó để lấy cái cớ đứng đây chờ đợi một người, đôi mắt không một giây rời khỏi khung cửa sổ mà chỉ thỉnh thoảng hình bóng người ấy mới thoáng lướt qua. Minh đi vào ngôi nhà kia đã gần ba tiếng rồi.

Một đêm nữa không ngủ, đôi mắt Mạch càng trũng sâu hơn, vẻ tiều tụy phớt trên gò má, nhưng khóe môi lại biểu hiện một tinh thần kiên định đến cố chấp. Tối qua, với chỉ một câu “Cậu là ai?” Minh đã phủi bỏ mọi sự vô lý của Mạch, vứt sự tồn tại của cậu sang một bên, lạnh lùng bước vào nhà. Nhưng Mạch không cam tâm, cậu biết đó là Minh, chắc chắn là Minh nên mới sáng sớm nay Mạch đã đến trước cửa nhà Minh, đợi. Đợi cho đến khi Minh rời khỏi nhà, đợi Minh vào ngôi nhà năm tầng đó suốt mấy tiếng đồng hồ. Minh chối bỏ, nhưng Mạch sẽ cho cậu ta biết, cậu là ai!

Khoảng gần giữa trưa thì Minh cũng bước ra khỏi ngôi nhà kia, một người đàn ông trung niên tiễn cậu ta ra tới tận cổng, cười cười nói nói. Mạch nhíu mày, đi “tiếp khách” à? Trong lòng không nén nổi nụ cười khẩy, trông gã đàn ông đó ra vẻ đứng đắn mà hóa ra cũng chẳng phải tay vừa. Minh thì vẫn treo cái nụ cười giả tạo ấy trên môi, cười nói đáp lễ, thỉnh thoảng lại lắc đầu từ chối gì đó. Đột nhiên có tiếng trẻ con gọi to làm Mạch giật mình ngẩng lên, ở cửa sổ phòng tầng hai có thằng bé đang thò đầu ra, đôi mắt tràn đầy tiếc nuối hướng Minh nài nỉ.

  - Ở lại ăn cơm với em đi anh! Chiều lại dạy em học tiếp! Đi mà, anh Min! Anh Min ở lại đi.

Minh không nói gì, chỉ vẫy tay với thằng bé tỏ ý bảo không rồi gật đầu với gã đàn ông kia, rảo bước rời khỏi. Mạch cũng lặng lẽ theo sau, giữ một khoảng cách nhất định để Minh không nhận ra. Dạy học à? Mỉa mai nhỉ, ban đêm làm trai bao, ban ngày lại làm gia sư, rốt cuộc thì vì sao cậu phải thế hả Minh.

Theo chân Minh đến một shop quần áo nhỏ, Mạch lại lần nữa đứng từ xa nhìn cậu ta bận rộn. Cửa hàng không lớn, bài trí bên ngoài tuy đơn giản nhưng đậm chất teen bụi, không gian bên trong được sắp xếp và trang trí ngẫu hứng thể hiện tính cách chủ nhân của nó. Mạch ngồi tựa vào gốc cây hoa sữa đối diện shop quần áo, đôi mắt có khi nhìn theo Minh có khi lại lơ đãng thả vào dòng người thưa thớt qua lại dưới lòng đường. Ở đây là quán nước sinh viên, không bàn, chỉ có những chiếc ghế nhựa con bạc phếch vì phơi nắng phơi mưa, bà chủ quán nhàn rỗi bày biện lại vài chai nước ngọt, mấy cái bánh và lọ đựng hạt hướng dương trên cái hộp xốp, thỉnh thoảng trò chuyện câu được câu mất với Mạch. Cũng nhờ thế mà Mạch biết shop quần áo của Minh mới được mở cách đây hai tháng, là do cậu ta hùn vốn với một đứa em sinh viên nào đó, shop chỉ mở từ chiều đến mười giờ tối, do nằm ở ngã ba nên có khá nhiều khách, chủ yếu là mấy đứa còn đi học.

Mạch nhấp nhấp chén trà nóng, cảm nhận vị chát hòa cùng hơi thuốc đắt ngắt trong miệng, nhìn Minh đang nhiệt tình giới thiệu cho hai đứa học sinh về một cái áo khoác lông. Minh cười nói không nhiều nhưng khóe mắt có chút nhếch lên chào đón, thể hiện phong thái điềm tĩnh mà am hiểu về món hàng và tâm lý của khách. Cậu ta quả là đã thay đổi quá nhiều, khiến lúc đầu Mạch còn lầm tưởng mình nhận nhầm người. Minh của năm năm trước cười nhiều hơn, nụ cười tươi làm lúm đồng tiền nơi má trái ẩn ẩn hiện hiện, lúc nào cũng líu ríu bên cạnh Mạch, nói toàn những chuyện không đâu, lại hay trễ giờ nên luôn vội vội vàng vàng. Thật ra có một thời gian lúc mới vào cấp ba Mạch cũng không biết Minh ngồi ngay sau mình trong lớp, vì cậu ta cứ luôn trầm mặc, cúi đầu không nói gì, tận đến buổi trưa hôm đó, khi Minh ngại ngùng đưa Mạch cuốn vở cậu để quên. Nghĩ lại Mạch vẫn thấy có chút buồn cười, ngày tháng đó vì quên một lời cảm ơn để rồi những lần sau ngập ngừng không biết phải mở lời ra sao, cứ chần chừ cho đến khi bất giác nhận ra mình đã để ý người ta từ khi nào.

Mạch biết Minh thể lực yếu, hay cất kẹo trong cặp, buổi sáng học thể dục ấy cậu ta mặt mày bí xị bước ra sân tập hẳn là do không tìm được cái kẹo nào trong cặp cả. Và cũng rất tình cờ, Mạch lại chạy ngay sau Minh, nên khi cậu ta vì chạy bền không nổi mà ngất xỉu thì vừa vặn Mạch đỡ kịp rồi đưa cậu ta vào phòng y tế của trường. Từ đó mà hai đứa nói chuyện nhiều hơn, Minh cũng dần phá bỏ lớp vỏ bọc để kéo gần khoảng cách với bạn bè trong lớp. Nhưng bây giờ, dường như Minh lại trở về với cách đây tám năm, mọi thứ đều gượng gạo, giả tạo đến xa lạ. Có lẽ trong năm năm kia cậu ta đã phải chịu sự đả kích nào đó rất lớn, tựa như chuyện gia đình cậu ta năm đó. Càng nghĩ Mạch càng khẳng định hơn, thế nên càng quyết tâm giúp đỡ Minh, giống trước đây mình đã từng làm. Mạch tin bản thân làm được, hoặc là…do cố chấp mà thôi.

Trời mùa đông thời gian co ngắn, bóng tối lan dần trong không gian như vết mực hòa vào nước trắng, chậm dãi lan tỏa rồi chiếm trọn lấy cả thành phố, từng ngọn đèn vàng lác đác mọc lên dọc hai bên vỉa hè. Sinh viên tan học ngồi chật kín quán nước, ồn ào nói đủ thứ chuyện trên trời dưới đất, Mạch thì vẫn lặng lẽ ngồi dõi theo Minh, cho đến khi cậu ta rời khỏi shop quần áo, thay ca cho cậu em sinh viên vừa đến. Lần này Minh lại hớt hải chạy vội, hình như đang có chuyện gì đó gấp, gương mặt lo lắng vì ngược chiều gió lạnh mà ửng hồng lên khiến Mạch nhớ tới trước đây Minh luôn trễ giờ, luôn phải chạy đến thở không ra hơi. Nếu những lần trước đó là vì sợ Mạch phải đợi lâu mà bỏ đi trước, vậy thì bây giờ là ai đây? Mạch chạy theo Minh, trong lòng cũng hốt nhiên lo lắng theo. Tối rồi, trời lạnh hơn.

Cứ thế, kẻ trước người sau len vào giữa đám đông đang giờ tan tầm mà chạy, được khoảng gần nửa giờ thì dừng lại trước một cổng trường tiểu học. Minh chạy ngay đến chỗ một bé gái mặc chiếc áo phao tròn vo, ngồi sụp xuống vừa thở vừa dỗ bé gái đó thôi phụng phịu. Cậu ta lấy từ trong cặp ra vài chiếc kẹo đưa cho cô bé, môi nở nụ cười cưng chiều khác hẳn những nụ cười giả tạo dành cho người khác.

Một lúc sau, cậu ta dắt tay đứa bé, hai người vừa đi vừa trò chuyện cho đến khi về tới nhà. Mạch nhìn theo có chút khó hiểu, cậu nhớ Minh không hề có em gái, vậy cô bé này là ai, chẳng lẽ…l à con của cậu ta??? Không lý nào chứ, trong khi Mạch còn chưa có người yêu mà cậu ta đã có đứa con lớn thế này rồi. Mạch có chút hậm hực, chẳng rõ vì sao.

Đứng ở ngoài đợi thêm lúc nữa thì thấy Minh mở cửa bước ra, hướng con đường quen thuộc dẫn tới quán bar. Đây có lẽ là thời điểm tốt nhất để nói chuyện với Minh, nhưng Mạch vẫn lặng lẽ theo sau, ánh mắt đuổi theo gót giày của Minh. Không phải là không muốn nói chuyện rõ ràng một lần, chỉ là đi theo Minh cả ngày hôm nay, Mạch chợt nhận ra ánh mắt Minh luôn thấp thoáng nét bất cần, không giống với việc cậu ta bị bắt ép phải đi làm trai bao vì một lý do nào đó. Mạch muốn thấy gương mặt Minh khi chuyển từ vai một người thầy, một chủ shop quần áo và một người cha thành vai một tên trai bao sẽ mỉa mai đến thế nào!

Quán bar giờ này vẫn còn vắng khách, khi Mạch bước qua cửa, mấy tên bảo vệ chỉ khẽ liếc nhau, không gây khó dễ gì. Rất nhanh, cậu đã nhìn thấy Minh đang ngồi trước quầy rượu nói vài câu với anh chàng bartender rồi bước tới, thản nhiên ngồi bên cạnh. Minh không phản ứng, chỉ khẽ vuốt nhẹ theo mép ly rượu của mình. Anh chàng bartender nhướn nhướn mày đầy ẩn ý với Minh rồi mới quay sang Mạch hỏi bằng giọng Bắc vẫn còn chút lơ lớ miền Nam.

  - Anh dùng gì ạ?

  Mạch nhìn thoáng qua thứ đồ uống sóng sánh màu hổ phách trong ly của Minh rồi trả lời:

  - Như cậu ta.

Nở một nụ cười khó hiểu cho Minh rồi bartender mới rời đi làm công việc của mình. Minh chỉ cười nhạt đáp lại, nâng ly rượu lên nhấp một ngụm nhỏ, kiểu như vừa thưởng thức, vừa chờ đợi.

  - Bao nhiêu? – Mạch đột ngột hỏi, đôi mắt không hướng về phía Minh.

  - Cậu muốn bao tôi? – Minh mỉm cười hài lòng, khẽ nghiêng gương mặt qua, thì thầm hỏi lại.

  - Bao nhiêu?

Mạch lạnh lùng lặp lại, tránh đi, không muốn tiếp cận quá gần hơi thở phảng phất hương rượu của Minh. Minh bỗng dưng bật cười to, trở về vị trí cũ, ngón tay bắt đầu vân vê miệng cốc.

  - Có nên miễn phí cho cậu không nhỉ? Dù sao, cậu cũng tốn cả ngày nay để theo đuôi tôi cơ mà.

Mặt Mạch thoáng chút đanh lại, “theo đuôi”, cậu ta coi cậu chỉ như con cún thích lẽo đẽo theo chủ thôi à, còn cười châm biếm cậu nữa.

  - Tôi nghĩ, cậu phải rất ngoan ngoãn với khách chứ? Cái vẻ mặt mời mọc muốn moi tiền của người ta đâu rồi.

Mạch cười khẩy rồi đáp trả. Được lắm, cậu cũng đã biết nói đểu tôi rồi cơ đấy, quả là có tiến bộ Minh nhỉ. Nhưng để xem, tôi trị cậu như ngày xưa ra sao.

  - Ồ ồ. Khách cũng có nhiều loại chứ. – Minh cười giả lả, nâng ly rượu lên, soi soi như cố gắng tìm xem trong đó có con bọ nào không – Khách lắm tiền thì phải chiều, khách mua vui thì phải mời gọi, còn loại khách vừa không có tiền vừa mặt dày như cậu thì chỉ cần tiếp đãi như vậy thôi.

Nói rồi Minh lại phá lên cười sằng sặc như vớ phải thứ gì đó khôi hài lắm. Anh chàng bartender vừa lúc đi tới, đặt chén rượu mới pha trước mặt Mạch rồi vỗ nhẹ lưng Minh cho cậu ta thông khí, cử chỉ vừa thân mật lại tỏ vẻ thông cảm càng làm tăng thêm mấy phần châm chọc với Mạch. Mạch giận đến nghiến răng chèo chẹo nhưng không lỡ phát tiết lên kẻ đang cười đến chảy cả nước mắt kia, chỉ đành cuộn tròn bàn tay run run. Mãi một lúc sau Minh mới dứt được cơn cười, quay sang hỏi tiếp Mạch.

  - Sao, còn muốn bao tôi nữa không?

Mạch hừ một tiếng, cầm lấy ly rượu hớp một ngụm to rồi rất chắc chắn mà nói. Vị rượu đắng và cay nồng xông lên tận hốc mắt.

  - Muốn. Giá bao nhiêu?

Minh lại bỗng nhiên quay đi, vân vê ly rượu của mình, giọng nói có chút xa xăm.

  - Cứ từ từ, không phải cậu theo tôi cả ngày hôm nay là vì muốn biết đến tối tôi sẽ trở thành một thằng trai bao đáng khinh đến thế nào so với những gì ban ngày tôi làm à?

Mạch cảm thấy như có ai đó dội một gáo nước lạnh vào mình từ sau lưng, ngoài im lặng cũng chỉ biết lặng im. Không gian chỗ cậu như chùng xuống, đối lập hoàn toàn với sàn bar bắt đầu chật kín khách. Ngồi kế bên kia Minh giờ là một tên trai bao khác, tầm vóc tương đương nhưng nét phong tình lại nhiều hơn gấp mấy lần. Minh tỏ vẻ lãnh đạm với những câu nói phả ra mùi rượu của cậu ta, chỉ hờ hững đáp cho qua chuyện. Bất chợt có một lão già đầu hai thứ tóc lảo đảo bước tới, một tay sờ đùi, một tay vuốt vuốt cằm tên trai bao ngồi kế Minh. Nhìn hai kẻ đó uốn éo ghẹo tình nhau Mạch càng sinh chán ghét, nhưng khi bất chợt thấy Minh ngồi cạnh lại không muốn liên tưởng một chút nào, trong lòng khó chịu như có kim châm. Khi hai kẻ kia vẫn còn ve vãn nhau, bất chợt Minh đứng dậy, vời anh chàng bartender lại.

  - Anh Quân, Lu nó say rồi.

Ánh mắt Minh không giấu vẻ chán chường. Anh chàng bartender kia cũng khẽ thở dài.

  - Ừ, nó lại vừa cãi nhau với Phong hôm trước.

Minh nhíu mày, nhìn về tên trai bao tên Lu, cậu ta đang nửa ngồi nửa ngả vào lão già, cười cười nói nói lả lơi.

  - Thôi, để em thay nó, không để Phong biết được hắn lại hành nó nữa. Anh đỡ nó ra ngoài rồi đón xe cho nó về đi.

  - Ừ, em cũng cẩn thận, nghe nói người kia là dân tử tế.

Minh chỉ cười nhạt, không nói gì, đi đến nhẹ nhàng gỡ tay lão già ra khỏi người tên trai bao kia, nét lạnh nhạt trong ánh mắt phút chốc biến mất, bao nhiêu phong tình mị hoặc thay vào đó tràn ra, tràn xuống cả khóe môi cong lên theo từng câu nói.

  - Có phải anh Dương đấy không nhỉ, bao lâu rồi quên hết cả người cũ rồi hả.

Ngay khi lão khách còn đang ngơ ngác, anh chàng pha chế đã đỡ lấy Lu, nhanh chóng rút về phía sau rồi lặng lẽ dìu cậu ta ra ngoài. Minh thế chỗ của Lu, tuy không có được sự mê hoặc như cậu ta, nhưng bù lại rất biết chiều lòng khách, lão già tay ôm Minh, tay cầm ly rượu cứ tí tí lại ực hết một lượt rồi cười lên ha hả như trúng số. Mạch ngồi đó nhìn hết từ đầu đến cuối, khóe mắt giựt giựt cố kìm nén. Nhìn Minh lúc này ai dám nghĩ cậu ta mới vừa là một người cha hết mực cưng chiều con gái (?!), một gia sư được học trò yêu mến muốn giữ ở lại hay một ông chủ shop nồng nhiệt với khách?
Trên người Minh bây giờ tỏa ra đầy mùi của dục vọng, khiến người ta nhìn vào chỉ thấy khinh bỉ, không nương tình mà quẳng cho ba chữ: “đĩ rẻ tiền”. Càng nhìn Mạch càng cảm thấy khó chịu, ngọn lửa trong lòng mỗi lúc một lớn hơn, muốn được bùng phát. Nhưng ngay khi Mạch định kéo Minh ra ngoài thì Minh đã khoát tay, nở nụ cười tươi.

  - À, anh Dương này, ở đây còn có một vị khách hôm nay cũng muốn bao em nha.

Nói rồi dùng ngón tay chọc chọc vào ngực Mạch, đôi mắt phượng liếc qua lão già mời gọi. Mạch càng sôi máu, bắt lấy ngón tay Minh, gằn lên.

  - Nói, bao nhiêu!
Minh cũng chẳng thèm vùng vẫy, còn cố tình trêu ngươi Mạch.

  - Giá cả thì cậu phải thương lượng với anh Dương đây chứ nhỉ.

Lão khách khoan khoái cười lên sang sảng, kéo ghì Minh vào hôn chụt một cái lên má rồi lảo đảo đứng dậy, nói giọng lè nhè.

  - Thôi, tối nay anh cũng chẳng dám bao em đâu, để “cậu ta” biết được anh còn đâu đường làm ăn nữa. Ha ha ha.

Rồi lão lắc lắc mình, tay nâng cao ly rượu, hòa vào dòng người đang dập dìu dưới sàn bar bỏ lại Minh và Mạch ở đó. Cơn giận của Mạch còn chưa dứt, nhưng vừa quay sang ánh mắt như hoa đào của Minh đã chạm đến khiến cậu không tự chủ được rùng mình một cái, bất giác đứng cũng không tự nhiên, bàn tay nắm lấy ngón tay Minh tướp mồ hôi. Minh thì trái lại, nụ cười với lúm đồng tiền má trái cứ thoắt ẩn thoắt hiện đầy mị hoặc, lả lướt dán chặt vào người Mạch, nũng nịu hỏi.

  - Cậu làm mất khách của tôi rồi, phải đền bù thật xứng đáng nha.

Mạch nuốt nước bọt khan, không biết phải làm sao, lúng túng đẩy mạnh Minh ra sau. Minh bị bất ngờ, loạng choạng vịn vào bàn rượu cho khỏi ngã, trên môi lại không dứt được nụ cười trêu chọc. Cơn giận của Mạch cứ thế mà tiêu tan, đến khi sóng bước cùng Minh trên đường về thì đã chẳng còn gì. Tuy rằng thuận lời cho Mạch bao cả đêm nay nhưng Minh vẫn lấn lá lại quán bar, uống đến chân đi không vững nữa mới chịu về, để giờ này xiêu vẹo vừa đi vừa vẽ giun trên đường. Mạch bất giác mỉm cười, nhớ lại những năm tháng trước đây, cũng có lần Minh say đến không biết trời đâu đất đâu, vẻ mặt cậu ta lúc ấy đỏ lựng lên, bình thường đã ngay ngô lại càng thêm ngốc nghếch, khiến người khác nhịn không được nhéo nhéo hai bên má. Cảm giác thân thiết như cách đây năm năm, chỉ cần đưa tay ra là kéo được vạt áo Minh ở phía sau, cho cậu ta bớt lải nhải những chuyện linh tinh. Trong một ngày Mạch chứng kiến rất nhiều trạng thái tình cảm của Minh, nghĩ lại không nén được thở dài, buột ra câu hỏi cảm thán.

  - Sao cậu phải thế hả Minh?

Minh đi phía trước, quay đầu cười cười với Mạch rồi lại bước tiếp, cái bóng nhỏ trong đêm xiêu vẹo thoáng tịch liêu. Mạch cảm thấy trong tâm tràn đầy bất an, người bấy lâu nay tìm kiếm cũng đã gặp, nhưng sao lại đổi khác quá thế này.

Những ngày sau đó, mỗi tối muộn Mạch lại đứng tựa trước cửa nhà đợi Minh về, hầu như lần nào trên người Minh cũng phảng phất men rượu, nhưng tuyệt nhiên không hề hỏi han Mạch một câu nào. Cho tới một hôm, lúc mở cửa chuẩn bị vào nhà Minh chợt ngừng lại hỏi Mạch, giọng nói đầy mệt mỏi lẫn ưu thương. Hình như, là vừa qua Giáng Sinh.

  - Rốt cuộc, cậu là ai?

Mạch phả một hơi thuốc, nhìn chằm chằm vào Minh, mãi một lúc lâu sau mới lên tiếng.

  - Khương Mạch.

Minh “à” nhẹ một tiếng, không nói gì nữa, vào nhà đóng cửa lại. Chỉ còn Mạch cô đơn đứng dưới mái hiên hút nốt điếu thuốc dở dang. Vứt xuống tàn thuốc, lấy mũi giày di di, Mạch hài lòng nở nụ cười rồi bước tới chiếc xe máy dựng ở lề đường, rồ ga phóng đi.

“Tám năm trước tôi nhọc công khiến cậu nhớ tên tôi, tám năm sau cậu lại mất thật nhiều để tôi nhớ tên của cậu. Chúng ta… rốt cuộc là ai đuổi theo ai…”

........................................................................

 Chương Bốn

1

“Lên cấp ba nghĩa là bạn đã “đang-bắt-đầu-lớn”, thoát hẳn dáng vẻ lóc chóc của bọn trẻ con cấp hai, con trai thì cao vổng lên, gương mặt búng ra sữa dần dần góc cạnh nam tính hẳn, con gái thì thân hình phát triển nở nang, đã dần lộ rõ ba vòng có trước có sau. Và điều đó cũng có nghĩa là, trong bạn ít nhiều sẽ có chút rạo rực tình cảm tuổi thanh xuân. Lớp tôi hồi đó cũng thế, đám con trai thường túm lại từng đám trong giờ ra chơi, vừa tựa vào hành lang vừa chỉ trỏ bình phẩm mấy đứa con gái lớp kế bên đi ngang qua. Trong đó đặc biệt được chú ý là cô bạn tên Thanh, cách lớp tôi một lớp, là bí thư lớp bên đó. Có thằng từng phát biểu xanh rờn, “Thanh là mẫu con gái đại diện cho Việt Nam”, kiểu như “em gái quốc dân” bên Hàn Quốc ấy, nhưng không phải vì cô nàng đảm đang hiều hậu, ăn nói nhỏ nhẹ gì, mà vì thân hình Thanh cũng có một “đường cong hoàn mỹ” y như hình chữ S của dải đất Việt, còn nói thẳng ra như thằng Linh “dê” là ngực tấn công mông phòng thủ, đúng hình tượng con gái mơ ước của mấy thằng mới lớn. Hồi đó ngoài Mạch tôi còn chơi thân với mấy đứa nữa, thường đứng cùng tụi nó “soi gái”, mà cầm đầu luôn là Linh “dê”. Mọi chuyện vẫn khá vui vẻ cho đến khi Mạch tuyên bố hùng hồn là hắn sẽ tán đổ Thanh bằng được. Dĩ nhiên là mấy thằng còn lại ủng hộ rần rần, vì dù thằng nào cũng thèm nhưng xét cho cùng cũng chỉ có Mạch là có ngoại hình “xứng” với Thanh nhất. Với tư cách là bạn thân, tôi cũng vui mừng hưởng ứng, còn hùa theo sắp xếp kế hoạch cho Mạch làm quen, tán tỉnh Thanh.

Cứ chiếu theo mấy bộ phim Hàn sướt mướt trên mạng lúc đó với mấy chiêu được truyền thụ lại, đám chúng tôi cũng viết ra được vài kịch bản đầy kịch tính cho Mạch để tiếp cận Thanh. Sau nhiều lần vất vả, công sức huấn luyện và diễn tập, Mạch đã thành công làm quen được với Thanh, đám hậu cần chúng tôi vui mừng chả kém, ăn khao một bữa ra trò. Những ngày tháng sau đó, dựa vào tính tình sôi nổi của Mạch quan hệ giữa hắn và Thanh ngày càng tốt lên, hai người bắt đầu đi chơi riêng, có những buổi hẹn hò lãng mạn, cuối cùng chỉ còn đợi ngày Thanh chính thức nhận lời làm bạn gái Mạch nữa thôi là chiến dịch toàn thắng. Nhưng thời gian hắn dành cho Thanh nhiều thêm thì cũng có nghĩa là thời gian cùng tôi ngày càng ít đi, ít đến nỗi cả hai chỉ còn gần ba mươi phút ngắn ngủi đi học cùng nhau. Rồi sau nhiều lần đợi mãi không thấy hắn đâu thì con đường đó cũng chỉ còn tôi một mình đi.

Trong giờ học hắn luôn nhấp nhỏm, chỉ chực đến ra chơi là chạy sang lớp Thanh, đi về cũng tiễn Thanh tới tận nhà rồi mới về nhà mình. Ánh sáng rạng rỡ trên gương mặt hắn ngày càng chói mắt thì không gian xung quanh tôi ngày càng ảm đảm, tôi biết, mình chính thức bị coi là kẻ ngoài rìa. Vẻ trầm mặc ngày trước dần dần quay trở về với tôi, nhưng bây giờ bên tôi không chỉ có Mạch, còn nhiều đứa bạn khác, dù không thân thiết lắm nhưng thấy tôi buồn chúng nó cũng hùa nhau chọc cho tôi vui lên. Lúc đó tôi nghĩ, dù sao tôi chỉ là bạn Mạch, nếu bạn mình đã tìm được hạnh phúc thì mình nên đi tìm những niềm vui khác cho riêng mình, tránh làm phiền người ta. Cứ thế giữa tôi và Mạch xa dần, hắn có người hắn quan tâm, tôi vẫn còn những thằng bạn chí cốt khác, đủ để chứng minh rằng không có hắn tôi vẫn vui vẻ được.

Cứ tưởng thế là mọi chuyện đều tốt đẹp, ai ngờ mối quan hệ giữa tôi và Mạch bỗng chốc bị vặn sang một hướng khác. Căng thẳng.

Buổi chiều hôm đó khi tan học tôi không về nhà ngay, vì ở nhà chẳng có ai chờ tôi, mà có về cũng chỉ về một mình nên tôi nán lại xem bọn Linh “dê” đá nốt trận bóng rồi về cùng chúng nó. Cuối trận, khi tôi đang khệ nệ tay bưng tay vác năm sáu cái cặp thì chợt nghe tiếng ẩu đả ngoài sân trước, chạy đến nơi đã thấy Linh “dê” nằm sõng soài dưới đất, máu trong miệng văng ra ướt cả một mảng trước ngực áo trắng, còn kẻ vẫn hung hăng muốn nhảy vào đánh tiếp kia lại chính là Mạch. Mặc dù mấy đứa đứng bên cạnh đã cố cản lại nhưng Mạch vẫn vùng ra được và đang chuẩn bị đạp tiếp mấy cước vào Linh. Thấy thế, tôi vứt vội mấy cái cặp xuống, chạy đến tán thẳng một đấm vào mặt Mạch, hắn sững sờ nhìn lại tôi, còn tôi thì hằn học đáp lại hắn. Không thèm nói lời nào với hắn, tôi quay lại kéo Linh lên, lấy tay chùi mấy vết máu còn vương trên má nó.

  - Đi về!

Không thèm liếc Mạch lấy một cái, tôi ra hiệu với cả bọn rồi dìu Linh đi trước. Mạch chạy lại kéo tay, nhưng tôi đẩy mạnh hắn ra, vứt lại một câu rồi bỏ đi.

  - Không cần biết có chuyện gì, nhưng lần sau cậu còn làm thế với bạn tôi thì không chỉ có thế thôi đâu.

Đó là lần đầu tiên tôi xưng hô với hắn như thế, không còn mày - tao thân thiết được nữa, tôi cảm thấy có chút xa lạ với thằng bạn mà tôi ngỡ tưởng là thân thiết nhất ấy. Từ bao giờ khoảng cách giữa chúng tôi đã lớn đến thế...

Sau sự kiện lần đó Mạch tách hẳn khỏi nhóm chúng tôi, tuy vẫn vui vẻ với Thanh nhưng cứ vào đến lớp là hắn lại lầm lì. Vết tích cú đấm của tôi phải mất hơn một tuần mới hết trên mặt hắn, lúc nhìn vào vết bầm đó trong lòng lại trỗi dậy cảm giác áy náy, muốn đến hỏi hắn có bị làm sao không mà rồi ngập ngừng lại thôi. Nếu trước kia thỉnh thoảng vẫn nói được một hai câu thì giờ chúng tôi gần như đã tuyệt giao, không ai còn để ý đến ai nữa.

Nhưng việc đó cũng dần dần chìm xuống, vì không khí của buổi tiệc đầu năm do Hội học sinh lần đầu tổ chức ngày càng trở nên rộn rã. Nói thì cho oai vậy, chứ thực ra đây là tổ chức chui, vì nhà trường chưa thông qua đơn xin phép của Hội học sinh, nhưng nhiêu đó cũng đủ làm cả trường dạo gần đây sôi nổi không ít. Học sinh các lớp được phát tờ rơi hướng dẫn đăng kí tham gia buổi tiệc, vài yêu cầu nho nhỏ và những khoản đóng góp. Giờ ra chơi đi đâu cũng nghe bàn tán về tiệc năm mới. Riêng với học sinh lớp mười chúng tôi mới vào trường nên được “ưu ái” cho dàn dựng toàn bộ phần giải trí của buổi tiệc, trong đó có phần thi hóa trang do chính lớp tôi đề xuất. Và cũng chính vì cái cuộc thi quỷ quái đó mà dạo gần đây tôi càng thêm đau đầu.

Số là trước đó tôi trót dại tham gia một vụ cá cược với Linh “dê” để rồi nhận lấy phần thua thảm hại, thật không ngờ vòng một của cô nàng kia những gần một trăm (~.~). Và kết quả là tôi phải giả gái trong buổi tiệc đầu năm của trường. Chính vì điều này mà ngày nào tôi cũng bị bọn Linh “dê” trêu chọc, chúng nó còn ướm thử xem tôi nên mặc váy zíp hay là mặc đầm nữa, rồi lăng xăng đòi độn ngực cho tôi. Thật là, cái bọn hám gái này… Cũng có lúc tôi đứng tưởng tượng trước gương xem bộ dạng mình ra sao khi giả gái, có nên trang điểm không nhỉ, rồi đội tóc giả, đi giày cao gót, vân vân và vân vân, được nửa chừng tôi lại tự phá lên cười một mình, chắc chắn sẽ rất là lố bịch. Nhưng quả thật không có cách nào để trốn vụ này cả, nếu mà lướt qua thì không còn mặt mũi nhìn bọn Linh “dê” nữa. Nhiều đêm bỏ làm bài về nhà để trằn trọc suy nghĩ nhưng vẫn không tìm ra cách, thật khiến người ta sầu não. Bất chợt tôi lại nhớ đến Mạch, nếu hắn biết vụ này thì chắc hẳn hắn còn bày ra hàng đống ý tưởng kì quặc cho tôi nữa, hắn sẽ cười đến gập cả bụng lại, đôi môi nhỏ đỏ như trái sơ ri của hắn run run vì cố gắng nén cười mà không được. Thế nhưng đó là nếu, hắn đã không còn để ý đến tôi nữa rồi. Cứ nghĩ miên man từ chuyện này sang chuyện khác như thế tôi ngủ lúc nào không hay, trong cơn mơ còn chập chờ thấy nụ cười của Mạch, rạng rỡ như ánh nắng giữa đông...

Từng ngày từng ngày cứ thế trôi qua, buổi tiếc cuối năm cuối cùng cũng đến. Hôm đó thời tiết đặc biệt tốt, vừa nắng lên được mấy ngày, buổi tối tuy có hơi lạnh một chút nhưng lại rất thoáng đãng. Tiệc không tổ chức ở trường, mà tại sảnh lớn của nhà văn hóa, được Hội học sinh thuê lại. Mới đến cổng không khí lễ hội đã tràn cả ra ngoài, người qua người lại hớn hở, khoác tay khoác chân nói đủ thứ chuyện. Thập thò ở cổng mãi tôi vẫn không dám vào, chỉ sợ gặp đám bạn chúng nó lại ồ lên thì tôi không biết chui vào đâu nữa. Trang phục thì tôi đã mang sẵn, chỉ đợi vào được nhà vệ sinh là thay vào, vì thuê mấy thứ lằng nhằng này tôi đã tiêu gần hết tiền tiết kiệm cả nửa năm trời của mình, càng nghĩ càng thấy hối hận (T^T). Đột nhiên có bóng dáng quen thuộc lướt qua khiến tôi giật mình quay lại, là Mạch, hắn đang sóng vai cùng Thanh cười nói vui vẻ tiến tới. Hôm nay hắn mặc vest, hơi cách tân một chút, hình như mượn của ông anh hắn, nhìn mất hẳn dáng vẻ lông bông thường ngày. Còn Thanh mặc chiếc váy xếp tầng, khoe trọn vòng một và đôi chân dài miên man của cô bạn, đi bên Mạch thật sự rất xứng đôi. Trái tim không ai động bỗng dưng mất đi một khoảng, cảm giác trống rỗng cứ dần dần choán hết trong tôi. Tôi không rõ cảm giác này là gì, chỉ biết rất khó chịu, rất muốn quay về, tự nhiên muốn thu mình vào một góc như trước đây. Hắn đang tay trong tay cùng người hắn thích, hắn đang rất vui, và niềm vui đó… không hề có tôi…

Không còn hồi hộp, không còn lo lắng, cũng không còn sợ hãi vì phải giả gái nữa, dù cuối cùng tôi cũng đã nghĩ ra cách đeo mặt nạ dạ hội để không ai nhận ra mình. Trong lòng hụt hẫng, tôi vào nhà vệ sinh thay đồ một cách máy móc, không cần biết bộ dạng mình sẽ trông buồn cười đến mức nào. Ngoài kia, tiếng nhạc mở đầu sôi động theo lời MC qua đi nhanh chóng, thay vào đó là tiếng đệm piano nốt có nốt không làm nền cho tiệc ngọt đứng, chuẩn bị đến phần giải trí do khối lớp mười dàn dựng. Ở trong này tôi có thể nghe thấy những tiếng rì rào nói chuyện phiếm, thỉnh thoảng ai đó lại cười phá lên pha trò. Có lẽ hắn cũng đang nói cười như thế, không biết lúc nào bất chợt hắn nhớ tới tôi không… 

Cuộc thi hóa trang không phải phần được mong chờ nhất nên diễn ra đầu tiên. Cả sảnh lớn được một tấm thảm đỏ dài chia làm đôi, trên tấm thảm in nghiêng rất nhiều chữ thuộc đủ loại ngôn ngữ, nhưng nổi bật nhất là tiếng Việt: “Chúc mừng năm mới!”, tấm thảm này cũng chính là nơi chúng tôi “trình diễn” cho cuộc thi. MC dẫn chương trình là hội phó Hội học sinh, nói rất nhiều, mãi mới bắt đầu được vào phần chính. Đứng đằng sau cánh gà, tôi đảo mắt tìm hắn, tìm mãi vẫn không thấy đâu, cả đám bọn thằng Linh “dê” cũng mất dạng. Một chút cảm giác bực mình xen lẫn vào hụt hẫng, tôi cúi đầu di di bàn chân trần trên nền đá hoa lạnh như băng. Đứng cạnh tôi trai gái đều có, sặc sỡ y như vẹt, trông mặt ai cũng khẩn trương, càng vì thế mà càng rì rầm nói chuyện nhiều hơn, chủ đề vẫn là bàn tán về mấy thí sinh khác. Tôi không quan tâm lắm, chỉ đứng trong một góc trầm mặc vì dù sao là bị ép buộc phải dự thi chứ không hề ham mấy phần thưởng ngớ ngẩn mà hội học sinh đề ra. Vài phút sau cuộc thi chính thức bắt đầu, từng thí sinh lần lượt được gọi ra trong tiếng thuyết minh của anh chàng MC hội phó.

 “Xuất hiện đầu tiên trong đêm nay là… Vầng, là một con cá chép bảy màu lấp lánh của lớp 10A5, tôi thật sự lóa mắt vì bộ váy của thí sinh này, không biết mấy cái vẩy cá được đính lên đó là bằng thủy tinh màu hay giấy kính áh"

Tôi chẹp miệng, công nhận là lóa mắt thật, cô nàng này tính làm ban giám khảo và khán giả chú ý đây mà, nhưng như thế có chút… hơi khoa trường màu mè. Trời lạnh thế này mà thả cô nàng xuống hồ bơi sau nhà văn hóa liệu cô nàng có còn toe toét được như bây giờ không nhỉ? (-_-)

“Tiếp đến, ồ, anh chàng cao bồi miền tây nào đây? Là thí sinh của lớp 12A3? Anh chàng này có lẽ cosplay theo hình tượng của Lucky Luck. Rất ấn tượng, nhưng hình như có gì đó không đúng, theo tôi nhớ không nhầm thì Lucky Luck đâu có đi giày Adidas!?”

Cả sảnh lớn cười ầm lên, thế nhưng anh chàng “hàng nhái” Lucky Luck này vẫn vô tư nhảy múa loạn xạ, bày diễn các tư thế bắn súng loạn cào cào.

Số thí sinh đứng sau cánh gà cứ vơi bớt, nỗi lo lắng cũng dẫn trở lại trong tôi, mặc dù đã chuẩn bị chu đáo để không ai nhận ra mình nhưng lỡ đâu có sơ suất thì lúc đấy tôi chắc thành trò cười cho cả trường mất. Hít một hơi thật sâu, tôi thầm tự trấn an, chỉ cần cố gắng nửa tiếng thôi là tôi sẽ được giải thoát. Cuối cùng thì cũng đến lượt tôi, vuốt lại tà váy một chút, tôi nhẹ nhàng bước ra sảnh lớn ngập tràn ánh sáng.

Gắng điều hòa hơi thở cho nhịp bước được ổn định, tôi chậm rãi bước trên chiếc thảm đỏ, thỉnh thoảng liếc mắt nhìn sang hai bên một chút để xem biểu tình của khán giả, nhất là muốn tìm một người. Đi được nửa đường tôi mới bất giác phát hiện không khí có chút kì lạ, tiếng ồn ban nãy cứ như bị hút hết vào một cái hũ ấy, bỏ lại một khoảng lặng ghê người. Tôi càng run lợi hại hơn, không lẽ trông tôi thật sự dị hợm đến vậy? Không phải chứ, bộ váy tôi thuê cũng đâu màu mè như mấy người trước, một bộ dài chấm đất phớt xanh lục mà. Hay do cái mặt nạ che nửa mặt trên này? Hay do tôi đi chân trần? Là vì thật sự không thể đi giày cao gót, nên tôi buộc phải chọn bộ váy dài lê thê như thế này, cũng cố tình chọn màu nhàn nhạt, không gây sự chú ý. Lần này thì thực sự toi rồi. Đang muốn khóc thành tiếng thì ầm một cái, anh chàng MC nãy giờ mất tích bỗng nhiên rú lên làm tôi giật cả mình, tí nữa thì vấp phải tà váy.

“Mỹ nữ của lớp nào đây? Vừa thướt tha với chiếc váy trắng thanh thoát, lại vừa bí ẩn đằng sau chiếc mặt nạ bạc. Thật là một cơn gió lạ cho buổi trình diễn ngày hôm nay, chắc chắn tôi sẽ giành cho nàng một phiếu bình chọn. Mọi người nhìn xem, chiếc eo thon, cần cổ trắng, đôi môi đỏ ngọt ngào, cứ như nàng vừa bước ra từ thế giới cổ trang vậy.”

Tôi nuốt nước bọt khan, ráng đi nhanh hơn. Xung quanh tiếng rì rào đã muốn nuốt chửng lấy cả người tôi rồi. Cũng may còn có chiếc mặt nạ này, chứ không thì thật không biết giấu mặt vào đâu. Đúng lúc đó người tôi tìm kiếm nãy giờ chợt hiện trong tầm mắt, cậu ta đang nói chuyện với Thanh, chỉ thoáng liếc qua tôi đánh giá vài giây rồi lại tiếp tục câu chuyện dang dở. Tôi có chút thất vọng, cúi đầu bước nốt những bước cuối cùng.

Sau tôi còn chừng ba bốn người nữa là kết thúc phần thi hóa trang, kết quả sẽ dựa vào bình chọn của khán giả, ai được nhiều số phiếu nhất là thắng. Nhưng do mất thời gian thu thập phiếu bầu chọn, nên sau khi phần thi hát tiếp đó kết thúc sẽ công bố kết quả, cũng vì thế mà tôi chưa được thay quần áo ra. Cuộc thi hát này mới là tiết mục chính ngày hôm nay, tất nhiên sẽ được đầu tư kĩ lưỡng hơn. Thanh cũng tham gia, là con át chủ bài của lớp cô nàng. Đến phiên Thanh trình diễn, cả sảnh lớn sôi động hẳn lên, một là nhờ vào bài hát khá nhộn nhịp, phù hợp với không khí bữa tiệc năm mới, hai là do nhóm nhảy nền đằng sau, còn về giọng hát thì quả thực không có gì nổi bật, có nhiều chỗ còn bị đứt hơi giữa chừng. Nhưng dù sao tiết mục của Thanh cũng được đông đảo mọi người hoan nghênh.

Sau khi kết thúc, ở dưới bỗng ồn ào, có tiếng hò reo, tiếng huýt sáo ủng hộ, rồi một người bị đẩy lên đứng trước Thanh. Là Mạch, tay hắn cầm bó hoa hồng lớn, cười cười, ghé tai thì thầm gì đó với Thanh làm cô nàng đỏ mặt rồi bằng cả hai tay dâng hoa tặng. Mọi người đồng loạt vỗ tay hú hét ủng hộ đôi kim đồng ngọc nữ này, riêng tôi thì chỉ đứng đó gượng gạo cười, dần dần lùi ra sau, không hiểu sao trong lòng gợn lên khó chịu, có gì đó nhoi nhói.

Tôi tính âm thầm lủi ra ngoài trong khi mọi người còn đang chú ý đến hai kẻ kia trên sấn khấu, nhưng thình lình lại bắt gặp Linh “dê”, hắn nhoẻn miệng cười gian xảo với tôi rồi nhướn nhướn mày đi tới. Biết là không né được, tôi đành bước nhanh hơn, kéo hắn ra ngoài. Bên ngoài một mảnh tĩnh lặng, đối lập hoàn toàn với sảnh lớn, không khí cũng thoáng đãng hơn, tôi hít một hơi thật sâu, gắng ổn định lại cảm xúc đang liên tục bị xáo trộn. Đứng vịn vào lan can sắt, tôi lơ đãng thả ánh nhìn xuống lòng đường vắng lặng dưới kia, chờ đợi mấy lời trêu chọc của Linh “dê”, nhưng đợi mãi không thấy hắn lên tiếng, đang định quay lại hỏi thì bỗng nhiên nhận thấy bản thân được bao bọc trong một lớp áo ấm.  

  - Mặc vầy không thấy lạnh hay sao mà còn ra ngoài này hứng gió?

  Tôi nhíu mày, nghi hoặc nhìn sang bên cạnh.

  - Linh “dê” đấy hả?

Tên này cũng đứng vịn vào lan can như tôi, chỉ mặc một chiếc sơ mi trắng, có lẽ thứ đang khoác trên người tôi đây là áo của hắn. Kì lạ, sao nay tên Mạch kia cũng đứng đắn khác thường, mà Linh “dê” nhăn nhở mọi ngày bỗng dưng… đàn ông lạ?! Bất chợt tỉnh ngộ, tôi lườm hắn, dùng chân đá một cái, hầm hừ.

  - Này, không phải coi tôi là con gái thật đấy chứ ông tướng.

 Linh “dê” không nói gì, âm trầm quay lại đối diện tôi, dáng vẻ nghiêm túc của hắn nhìn không quen chút nào. Rồi đột ngột hắn tiến sát lại làm tôi không kịp phản ứng, ngay lúc đó tay hắn đã quàng ra sau nhanh chóng lột ra cái mặt nạ bạc trên mặt tôi. Tôi á lên một tiếng, cuống cuồng giựt lại mà không được, oán thán nhìn hắn.

  - Trả lại đây! Định hại bạn bè hả? Ai nhận ra thì sao hả.

Đang định tuôn ra một tràng nữa cho đỡ ức chế nãy giờ thì đột nhiên Linh “dê” thờ dài đánh thượt một cái, lắc lắc đầu ra chiều ngán ngẩm rồi trả lại mặt nạ cho tôi. Tôi đón lấy vội vàng đeo vào, bĩu môi xùy xùy.

  - Thất vọng hả? Không phải mỹ nữ gì gì đó chứ gì.

  - Đừng có bỏ mặt nạ ra cho đến lúc thay quần áo đấy.

Hơ, dù có không đẹp thì cũng làm gì đến mức dọa người chứ. Tôi càng ức chế hơn, với chân định đá phát nữa nhưng lần này Linh “dê” nhảy lên thoát kịp, bộ dáng nhăn nhở lại quay về, như thế này thì vui hơn. Tôi chả thèm để ý, buông một câu rồi lại quay về điểm nhìn lúc trước.

  - Hết nợ rồi nhá.

Linh “dê” xán gần lại chỗ tôi, chọc chọc vào ngực, tôi biết thừa tên này lại đang nghĩ cái gì, mặc cho hắn làm rồi lại thở dài một lần nữa, ai oán than.

  - Ông không có độn ngực à? Tóc giả cũng không thèm đội nữa.

  Tôi cười phá lên.

  - Hô hô, chọn cái áo này cũng vì thế, không lộ ngực nên chỉ cần làm nó phồng phồng chút là được, đỡ phải độn. Tóc hả, tóc tôi cũng không ngắn lắm, lại đeo mặt nạ nên miễn dùng tóc giả. Hố hố, thiên tài là ta.

Chuyện, bao đêm thao thức nghĩ cách của tôi mà lại. Tôi càng cười tự mãn thì tên kia càng bí xị mặt, nhìn hắn thế này trông còn dễ thương hơn lúc giả vờ nghiêm chỉnh. Kể ra thì hắn cũng không đến nỗi tệ, cao hơn tôi nguyên một cái đầu, mũi cao chót vót như đi chỉnh hình, môi mỏng miệng rộng, da hơi ngăm, là loại chuẩn men, nhưng tính cách thì hoàn toàn trái ngược, thành ra hình tượng liên tục bị sụp đổ.

Tôi với hắn đứng trầm ngâm ở lan can một lúc khá lâu, cũng chẳng biết phải nói gì, rồi Linh “dê” đề nghị đi loanh quanh một chút chờ đến khi hết phần thi hát rồi vào. Dĩ nhiên là tôi đồng ý cả hai tay hai chân, đang buồn mà có người tình nguyện đi cùng thì còn gì bằng, nhất là đi với tên lắm mồm lắm miệng này. Lòng vòng mấy lượt quanh nhà văn hóa, những câu chuyện không đầu không đuôi của Linh “dê” khiến cảm xúc ban nãy dần bay biến, làm tôi còn nghĩ mình chỉ lầm tưởng. Giờ tôi mới nhận ra mình và tên dê cụ này khá hợp nhau, nói chuyện vẩn vơ mà cũng miên man từ chủ đề này sang chủ đề khác được, có khi còn cười đến gập cả bụng lại, hắn hay pha trò chứ không năng động kiểu tay chân như Mạch. Ở bên Mạch, thường là tôi nói nhiều hơn, hắn tuy hăng hái trong các hoạt động nhưng những lúc bình thường lại hay lúng túng.

Đi gần đến cửa sảnh lớn thì cũng vừa lúc kết thúc phần thi hát, tôi và Linh “dê” rảo bước nhanh hơn để kịp nghe công bố kết quả hóa trang. Nhưng nãy giờ đi chân trần hai bàn chân tôi đã sớm lạnh cóng không cảm giác, lại thêm tà váy dài lê thê vướng víu nên tôi liên tục bị vấp, lúc đến chỗ hành lang vừa nãy thì chới với ngã chúi xuống đất.

Mọi thứ diễn ra quá nhanh, trước khi ngã xuống tôi chỉ kịp thoáng nhìn thấy trước mắt hình như có một cặp nào đó đang tình tứ hôn nhau. Không muốn ôm đất, tôi luống cuống khùa tay tìm chỗ vịn, đúng lúc nắm được cái gì đó thì đồng thời cũng nghe “roạt” một tiếng vải bị xé. Tôi ngã đập trán xuống nền gạch, cảm giác choáng váng sa sẩm mặt mày, cái mặt nạ bạc cũng vỡ tan, có vài miếng vỡ cứa vào mặt rớm máu. Loạng choạng đứng dậy, hai mắt vẫn còn nổ đom đóm tứ tung, chưa kịp định hình phía trước là gì thì cả gương mặt tôi đã bị tát lệch hẳn sang một bên, cảm giác nóng rát truyền đến.

Một cái tát này khiến tôi ngơ ngác, mọi thứ dần rõ ràng. Đứng trước tôi là Thanh, cô nàng vẫn còn nghiến răng trừng tôi đầy căm ghét, gấu váy cô nàng bị xé rách một mảnh và mảnh váy đó đang nằm trong tay tôi. À, thì ra thứ tôi vịn lấy cho khỏi ngã lại chính là váy của Thanh, chẳng trách mà tôi bị tát. Nhưng đáng cười hơn là đứng sau Thanh, Mạch chỉ giữ biểu tình kinh ngạc nhìn tôi, không hề nhúc nhích hay lên tiếng giải thích hộ.

Phía trong sảnh vì nghe ngoài này ồn ào nên cũng túa ra xem náo nhiệt, thấy tình cảnh tôi bây giờ bàn tán lại nổi lên. Tôi nghe rõ tiếng cười châm biếm mình, cái gì mà mỹ nữ chứ, hóa ra là một thằng con trai biến thái thích chơi trội, thật kinh tởm. Tiếng cười ban đầu còn cố nén lại sau đó thì công khai rộ lên, nói tôi bị tát là đáng đời.

Rồi chợt nhớ lại hình ảnh cuối cùng trước lúc bị ngã tôi nhìn thấy, hóa ra cặp đôi kia là Thanh và Mạch, hai người đó đang chuẩn bị hôn nhau, là tôi phá chuyện tốt đẹp của người ta, thêm một cái tát thứ hai vẫn đáng đời.

Tôi cảm thấy bên má bị tát nóng bừng, cái nóng lan lên cả khóe mắt. Bên cạnh tôi giờ không hề có ai, người tôi tin tưởng nhất lại đang ở phía đối đầu với tôi, xung quanh là những kẻ chỉ trỏ độc miệng. Sự cô độc đáng sợ như khi cả nhà bị chủ nợ đến siết đồ, bố thì không biết đang say khướt ở chỗ nào, chỉ còn hai mẹ con tôi bị người ta chửi bới, thậm chí có người còn hung hăng nhảy vào đánh chúng tôi. Lúc đó ít nhất còn có mẹ đứng bên chở che, lấy thân chắn những đòn đánh cho tôi, còn bây giờ thì chỉ có mình tôi phải chịu đựng hết thảy. Tôi đột nhiên ngộ ra một điều, bản thân chỉ còn một mình, không được phép ỷ lại vào bất kì ai nữa. Vì thế mà lần đầu tiên trong đời tôi dám ngẩng cao đầu đón nhận, ánh mắt nhìn thẳng vào người dạy cho tôi bài học này, Mạch. Môi hắn mấp máy cái gì đó, nhưng không phát ra tiếng, đến cuối cùng cũng chỉ đứng nhìn tôi bị người ta châm chọc, bị người yêu hắn đánh. Bất chợt có người chạy đến kéo tôi ra khỏi đám đông, trong thoáng chút sững sờ tôi nhận ra đó là ai, là Linh “dê”. Hình như lúc ấy đã về khuya lắm rồi, gió lạnh cũng nổi giận rít từng cơn, chà xát vào mấy vết xước trên mặt tôi, rất xót.

Chuyện sau này tôi không còn nhớ rõ nữa, nhưng hình như sự kiện lần đó lại không khiến mối quan hệ giữa tôi và Mạch xấu đi, ngược lại còn trở về gần như xưa. Là gần thôi, vì đã cào một vết xước thì vĩnh viễn đừng mong chắp vá bằng thứ khác. Có thể cho rằng điều đẹp đẽ tôi không nhớ lại đi nhớ những chuyện như vậy, nhưng đó là lần đầu tiên tôi nhận thức được mình chỉ có một mình, cũng lần đầu tiên định nghĩa được thứ tình cảm trong lòng. Tôi không trông mong điều gì hơn, chỉ muốn được bên cạnh hắn, chỉ cần thế thôi là đủ rồi… ”

2

Dạo gần đây trong công ty đang nhộn nhịp rất nhiều sự kiện, nhưng lớn nhất vẫn là buổi khai trương của chi nhánh ngoại ô, nơi mà Mạch đang làm trưởng phòng kế hoạch. Thiên Trường vốn là công ty của gia đình Mạch, hiện giờ chức tổng giám đốc anh trai Mạch đang nắm giữ, việc mở thêm chi nhánh mới cũng chính do ông ấy đề xuất. Mạch được phân làm trưởng phòng kế hoạch của chi nhánh này ngay từ những buổi đầu, vất vả cố gắng cuối cùng cũng đợi được đến lúc chính thức ra mắt nên tâm tình cậu khá lên không ít.

Buổi tiệc khai trương này trùng hợp lại đúng lúc sang năm mới, mọi người đã thống nhất gộp cả tiệc mừng năm mới vào chung, vì thế mà công việc lại càng chất thành đống, riêng vụ khách mời thôi đã tốn không biết bao nhiêu công sức. Ngoài đối tác làm ăn của công ty thì những người bạn, người thân trong gia đình cũng được mời dự, thành ra tuy chỉ là chi nhánh nhỏ mà tiệc khai trương có khi còn lớn hơn cả lúc tổng công ty được sáng lập. Tuy bận là thế, nhưng tối nào Mạch cũng dành ra một chút thời gian đứng đợi Minh, cũng chỉ để nhìn thấy người kia an toàn trở về.

 Nhớ đến tiệc năm mới, nhớ đến Minh, bất giác lại nhớ tới mấy năm trước giữa cậu và Minh đã từng tồn tại một khoảng thời gian căng thẳng. Có lẽ là lúc bắt đầu quen Thanh, người yêu đầu thời thanh xuân của Mạch, tuổi trẻ mà, ai chẳng từng có lúc nông nổi. Thanh hiện giờ vẫn còn đang đi du học bên Thụy Sĩ, hình như muốn lấy bằng tiến sĩ bên đó, hai người thỉnh thoảng cũng liên lạc hỏi han tình hình của nhau. Ngày ấy chỉ vì phút nhất thời muốn chứng tỏ bản lĩnh nam nhi mà hùng hồn tuyên bố với lũ bạn là sẽ cưa đổ Thanh chứ thật ra cũng nào đâu biết cái gì là yêu cái gì là nhớ. Ban đầu chỉ muốn quậy một trận, cùng mấy thằng bạn chí cốt bày đủ mọi cách ngớ ngẩn để tiếp cận Thanh, nhưng không ngờ Thanh lại đồng ý thật. Phóng lao đành theo lao, Mạch vì thế cứ tiện đà thân dần với Thanh, bỏ bê rất nhiều thứ, trong đó có Minh. Đến lúc ngoảnh mặt nhìn lại thì thằng bạn suốt ngày líu ríu bên cạnh đã chẳng thấy đâu. Ngày ấy không biết ai mới là quan trọng, cứ u u mê mê đuổi theo những thứ không nắm giữ được, rốt cuộc chỉ là cố chấp mà thôi.

Mãi nghĩ linh tinh đi quá nơi cần đến cũng không biết, Mạch cười khổ quay đầu xe lại. Khu chung cư dựng đứng sừng sững như vách núi, cao ngất ngưởng với mấy chục tầng lầu, tuy xa hoa nhưng cũng vô cùng chênh vênh. Đứng từ dưới nhìn lên Mạch có chút ngưỡng mộ, tên này đúng là rất biết cách ăn chơi. Gửi xe xong, Mạch không để ý gì nhiều, một đường đến thang máy rồi bấm lên tầng 35. Mở cửa đón Mạch là người đàn bà luống tuổi, mặc bộ quần áo của người giúp việc, lễ phép mời cậu vào nhà. Mạch gật đầu tỏ ý không cần phục vụ nhiều, đi thẳng vào phòng khách, nơi có kẻ cậu cần gặp. Ngồi vắt vẻo trên ghế sô pha một tay nghịch nghịch lông chú cún trong lòng, một tay lướt lướt trên chiếc Ipad, dáng vẻ lười biếng của kẻ này khiến Mạch phải lắc đầu ngán ngẩm.

  - Cơm chưa?

Kẻ kia đến cái liếc mắt cũng không thèm, buông ra câu hỏi chẳng chủ ngữ vị ngữ gì với khách mới đến, nhưng trong giọng lại tràn đầy sự thân thiết. Mạch mỉm cười, tháo cúc áo sơ mi, vứt ba lô sang một bên rồi tiến tới ngồi phịch xuống ghế cạnh kẻ kia, với lấy cốc sữa trên bàn uống một hớp mới trả lời.

  - Chưa, đói gần chết. Vừa ở công ty về.

  - Vậy bảo dì hâm nóng lại thức ăn rồi ăn đi.

  Vẫn cúi mặt vào chiếc Ipad, kẻ kia có vẻ đã quá quen với Mạch.

  - Thôi khỏi, đến một lúc rồi về - Mạch dựa lưng vào ghế, tận hưởng sự êm ái phút chốc – Tối ngày kia là tiệc khai trương chi nhánh mới gộp chung với tiệc năm mới, đến đi.

  - Uhm.

Đoạn hội thoại ngắn ngủi kết thúc, cả hai ai làm việc nấy, chìm vào trầm lặng, thỉnh thoảng chỉ nghe tiếng sột soạt chú cún cựa mình trong lòng kẻ kia. Mạch nhìn theo, không biết phải nói gì nữa. Đây là thằng bạn quen thân lâu nhất của cậu, A Linh, vì hai gia đình là bạn làm ăn từ đời ông nội Mạch nên mối quan hệ hai bên khá thân thiết. Mạch học cùng Linh suốt từ cấp hai đến hết những năm đại học, tính cách lại hợp nhau, thêm vào quan hệ gia đình nên mới chơi với nhau được lâu như vậy. Buổi tiệc lần này ngoài đối tác làm ăn quan trọng thì những người để Mạch phải đích thân đến mời cũng không nhiều, trong đó có Linh. Mạch ngập ngừng, không biết phải bắt đầu từ đâu.

  - Tao gặp Minh rồi.

  Linh hơi khựng tay lại, khóe mép nhếch lên, trả lời không mấy bận tâm.

  - Uh.

  - Cậu ta…

Nói thế nào đây, nói Minh giờ đang làm trai bao à? Nếu có ai đó biết nhiều nhất về chuyện giữa Mạch và Minh thì người đó ắt hẳn là Linh, Linh cũng là bạn của Minh, cũng từng chơi thân thiết…

  - Làm sao?

Linh ngẩng đầu, nhìn thẳng vào mắt Mạch hỏi lại, đôi mắt sáng với khóe miệng rộng khiến hắn khi cười tạo cảm giác không nghiêm túc, trong cợt nhả lại có mấy phần châm chọc. Mạch im lặng, có lẽ không nói thì tốt hơn, để sau này khi sắp xếp ổn thỏa cậu sẽ nói với Linh sau.

  - Không có gì. Thôi tao về, dạo này bận bù đầu, tối ngày kia nhớ đến.

Linh không đứng lên tiễn khách, thậm chí câu chào cũng lười không thèm nói, đến khi Mạch đã rời khỏi mới nhếch mép, cười mỉa mai.

  - Đến lúc diễn kịch rồi.

Ngoài kia mưa phùn lất phất giăng khắp không gian, nhìn thì tưởng bồng bềnh, nhưng ở độ cao này lại chẳng khác gì từng nhát từng nhát đâm xuống lạnh lùng. Không lâu nữa, không lâu nữa đâu, tất cả rồi sẽ chấm dứt…

Trung tâm của buổi tiệc lần này không phải Mạch mà là anh trai cậu, người hiện đang giữ chức tổng giám đốc công ty Thiên Trường và bố cậu, với vai trò tư vấn, thế nên tận đến khi tiệc gần bắt đầu Mạch mới đến. Không khí sang trọng toát ra từ bên trong hội trường khiến cho kẻ thường ngày hay đùa giỡn như Mạch cũng phải nghiêm chỉnh lại, ngực ưỡn thẳng, chân sải rộng tiến vào. Hội trường rộng là thế mà giờ này đã chật kín khách khứa, ai ai cũng diện những bộ đồ vừa sang trọng vừa thời trang, cốt chỉ để khoe của và gây ấn tượng với đối tác, nên nhớ ở đây đến chín mươi phần trăm là các ông lớn trong rất nhiều lĩnh vực kinh doanh. Mạch cảm thấy khá may mắn vì trước đó đã mượn mấy bộ vét của ông anh, chứ mà nếu mặc đồ hàng ngày của cậu thì đúng là làm trò hề cho mọi người. Đảo mắt một vòng, Mạch tìm vài người quen đến chào hỏi trước. Một lúc sau thì anh trai cậu đi lên phát biểu vài lời, chính thức bắt đầu bữa tiệc. Vất vả chuẩn bị mà đến lúc hưởng thành quả Mạch lại thấy có chút nhàm chán nên cậu chỉ qua loa vài câu rồi tìm đường lẩn ra ngoài. Không ngờ cũng có kẻ chung cảnh ngộ với mình, chưa kịp ra khỏi cửa Mạch đã đụng người quen. Linh nhìn Mạch cười thâm ý, cả hai không nói lời nào liền hiểu, hướng ra ban công bên ngoài chuồn đi.

Ra được ngoài, Mạch thở phào một hơi.

  - Thoáng hơn hẳn.

Linh cười, đưa một điếu thuốc đến cho Mạch.

  - Xem ra cái thằng ngổ ngáo ngày nào giờ cũng biết làm chút việc rồi đấy nhỉ.

  - Lại chẳng không, ai như mày đến bây giờ vẫn còn chẳng làm được cái gì nên hồn – Mạch đón lấy điếu thuốc, tự mình châm lửa rồi cười đầy tự mãn. Ai mà không phải trưởng thành.

  - Tao chơi vài năm nữa đã, mấy nữa già đỡ tiếc.

Mạch cười, đúng là ngưỡng mộ tên này thật, Linh “dê” ngày nào giờ thành lãng tử nức tiếng cả một vùng, cứ phiêu diêu tự tại như thế. Hai người đứng tựa vào lan can, nhìn qua lớp cửa kính vào trong hội trường, nhìn người người bận rộn nói cười mở rộng mối quan hệ, nổi bật nhất là anh trai Mạch, đi đến đâu cũng có người cầm ly rượu chúc mừng hỏi han, cùng anh là người phụ nữ cũng nổi bật không kém, tài ăn nói khéo léo của cô ta khiến mọi người đều vui vẻ. Linh hất cằm, hỏi Mạch.

  - Chị dâu đấy hả?

  - Ờ, trước đây làm trợ lý cho ông ấy.

Linh nhếch mép, hút một hơi thuốc.

  - Nghe nói trước sống bên Mỹ hả?

  - Ở bên đó vài năm thôi, cả nhà mới chuyển về Việt Nam rồi.

  - Nghe đâu sang Mỹ năm năm trước.

Câu nói lấp lửng của Linh khiến Mạch bỗng giật mình, năm năm trước, có phải cũng là lúc Minh rời đi.

  - Tao không để ý nhiều, không thân với bà ấy lắm. Nhưng mẹ tao khó tính thế mà cũng gật đầu ưng thì đủ hiểu rồi.

 Linh lại nhếch mép, hình như tên này hôm nay luôn treo cái vẻ mặt khinh khỉnh để nhìn mọi thứ.

  - Ừ, nhìn miệng dẻo thế cơ mà.

Mạch không muốn tiếp tục đề tài này, cố lái sang chuyện khác, nói vài việc bâng quơ với Linh. Nói đi nói lại cuối cùng lại vòng về những năm tháng cấp ba. Hồi đó tính khí bốc đồng, Mạch và Linh còn từng đánh nhau đến sứt đầu mẻ trán, nguyên nhân thì nhiều lắm, nhưng hình như đều xuất phát từ một người. Mạch cười khổ, lúc ấy đúng là không biết vì sao lại tức đến không nghĩ được cái gì đúng cái gì sai nữa. Hôm ấy cũng là lần đầu tiên Mạch nhận ra chẳng còn ai đợi mình trước cổng trường như mọi khi. Ban đầu là tức tối, rồi hụt hẫng, Mạch biết dạo đó không còn để ý tới Minh nhiều như trước, nhưng cũng không ngờ được càng ngày khoảng cách giữa hai đứa càng xa đến thế này. Hỏi vài đứa bạn thì biết Minh đang ở sân bóng với bọn thằng Linh “dê”, Mạch ngay lập tức chạy đến, định bụng sẽ kéo Minh về chung rồi rủ đi ăn kem làm hòa. Bước đến nơi, nhìn cảnh tượng trước mặt Mạch chợt cảm thấy sự hụt hẫng ban nãy đã bị khoét sâu thành một khoảng trống ở lồng ngực, rất khó chịu. Minh đang ở bên kia, vừa đưa nước vừa cười đùa với Linh “dê”, thỉnh thoảng còn bĩu môi trêu chọc, có đôi khi lại tẩm ướt khăn vứt sang cho Linh lau mặt. Đứng lặng nhìn cảnh tượng đó, câu nói của đứa bạn bên cạnh như cây kim cố gắng chọc ngoáy vào lỗ trống kia trong Mạch, cứ chọc như thế đến khi cơn giận bừng bừng lên.

  “Lần đầu tiên thấy thằng Minh vui vẻ như thế với người khác mà không phải mày, Mạch ạ”

Ngày đó không biết, nhưng giờ thì Mạch hiểu sâu sắc cảm giác đó là gì rồi, là sự mất mát khi biết được thứ bên cạnh mình giờ đang ở bên kẻ khác.

“Nghe nói hai đứa nó còn cá cược vụ gì đấy, thằng Minh thua phải giả gái trong buổi hóa trang của lớp mình nữa cơ, không biết sẽ thành cái dạng gì nha.”

Sau đó thì ẩu đả xảy ra, Mạch không nhớ rõ cụ thể như thế nào, chỉ biết lúc ấy trong lòng rất tức tối, cứ thế lao vào đánh Linh cho đến khi Minh tới. Cậu ta không thèm nhìn Mạch, dứt khoát một đấm thẳng vào cậu, lạnh lùng buông ra câu nói phân định rõ Linh “dê” mới là bạn của Minh, còn cậu thì chỉ là kẻ xa lạ. Giây phút đó Mạch nhìn thấy sự thất vọng trong ánh mắt của Minh, bao cảm xúc ban nãy bỗng chốc chìm xuống, cậu chỉ biết đứng đó ngơ ngác nhìn Minh dìu Linh “dê” rời đi. Bắt đầu từ sau hôm ấy, mối quan hệ giữa hai người cũng ngày càng căng thẳng, cho đến buổi tối hôm đó bao dồn nén mới được vỡ òa, một lần nữa cho Mạch có cơ hội giữ Minh lại bên mình.

  - Tao cũng không ngờ Minh lại làm thế, lúc đó trông nó rất hùng dũng, rất ngầu, cực lạnh nữa.

Linh cười ha hả, vứt xuống tàn thuốc. Cũng chỉ có hắn mới thấy được sau khi quay lưng đi, giọt nước còn chưa kịp thành hình trên khóe mắt Minh đã bị cậu ta thẳng tay gạt bỏ. Và chính lúc đó, niềm hy vọng đã bắt đầu le lói trong lòng hắn.

Mạch cười gượng gạo, không nói gì, đúng là đã xa lắm rồi, Minh bây giờ không còn giống Minh của năm năm về trước nữa. Bỗng nhiên một bóng người lướt qua khiến Mạch giật mình, định thần nhìn lại cậu cố gắng tìm kiếm trong đám người kia, cuối cùng cũng tìm thấy. Mạch ngay lập tức mở cửa lao vào trong hội trường, bỏ lại Linh còn chưa hiểu gì. Rẽ đám người trước mặt, ánh mắt Mạch gắt gao đuổi theo người kia, chỉ sợ rằng lơ là chút thôi người đó lại biến mất. Khi hai người đứng đối diện trong Mạch không chỉ có kinh ngạc còn tràn đầy nghi hoặc. Sao Minh lại ở đây, cậu ta đâu thuộc diện khách mời. Nhưng ngay sau đó đã có người thay Minh cho cậu đáp án.

  - A Mạch, nãy giờ đi đâu làm anh tìm mãi không thấy thế hả. Nào, lại đây, anh giới thiệu với người này.

Anh trai cậu một tay vòng qua eo Minh, một tay vẫn còn cầm ly rượu vang, hai gò má phiếm hồng, hình như đã uống nhiều rồi, nhưng trong giọng nói lại rất cao hứng.

  - Giới thiệu với em, đây là thằng em trai duy nhất của anh. Thế nào, có đẹp trai hơn anh không? Ha ha ha. – Anh nói một câu rồi cười vang lên vui vẻ, uống thêm ngụm rượu nữa mới tiếp – Còn đây là Minh, bạn thâm giao của anh, hình như hai đứa bằng tuổi nhỉ.

Thoáng chốc Mạch như bừng tỉnh. Cái gì mà “bạn thâm giao” chứ, sao không nói trắng ra cậu ta là một đứa đĩ anh đang bao đi. Lúc này cậu mới nhớ tới kẻ mặc vét đón Minh trong bar đêm hôm đó, chiếc ô tô kia rõ ràng là của anh trai cậu, sao cậu không nhận ra ngay cơ chứ. Hay thật, nực cười thật, trên đời này đúng là chuyện gì cũng có thể xảy ra.

Mạch vẫn không nói gì, chỉ đứng đó nhìn Minh và anh trai mình đang tay trong tay. Minh cũng bình thản nhìn lại cậu vẻ như chuyện hẳn là phải vậy. Vừa lúc đó có người vội vã bước tới, mùi nước hoa và phấn son khiến Mạch không khỏi nhíu mày, nhìn sang hóa ra là vợ của anh trai cậu. Chị ta vừa bước tới vừa trách móc nũng nịu,

  - Anh này, sao lại uống nhiều thế này, hôm nay anh là…

Cũng như Mạch, khi nhìn thấy cảnh tượng trước mắt chị ta bất chợt khựng lại, đôi mắt mở to nhìn Minh, môi mấp máy nói không lên lời.

  - Sao… sao… cậu ta… lại ở đây…

Trước tình cảnh hỗn loạn như vậy, nhân vật chính là Minh ngược lại hoàn toàn bình thản, cậu ta còn mỉm cười đưa tay ra, giọng nói êm dịu hướng chị dâu Mạch chào hỏi.

  - Chị họ, lâu rồi không gặp nhỉ.

Mạch càng nhíu mày, chuyện này là sao? Trong ánh mắt chị dâu nhìn Minh thoáng qua nét sợ hãi. Chị họ? Có phải là người trước đây Minh từng ở nhờ khi mẹ cậu ta bỏ đi? Năm năm trước chị ta sang Mỹ sống cũng là lúc Minh đột nhiên biến mất, thực ra đã có chuyện gì? Mạch như người đứng giữa biển sương mù, không hiểu nổi mối quan hệ quá phức tạp trước mắt. Dường như thấy còn chưa đủ thú vị, Linh cũng bước tới góp vui thêm cho câu chuyện. Hắn hoàn toàn lơ đi bầu không khí kì dị đang bao phủ ở đây, thản nhiên nói.

  - Minh hả, hôm nay cũng tới à?

Minh gật nhẹ đầu, không nói gì, anh trai Mạch lại vẫn như trước cười nói vô tư.

  - A Linh đó à, chú mày cũng vừa ở xó xỉnh nào bước ra vậy hả. À quên, Mạch này, chính A Linh giới thiệu anh mới quen với Minh đấy. Ha ha ha. Hôm nay vui quá nhỉ.

Nghe được câu này Mạch trừng lớn mắt nhìn Linh, nhưng hắn ta lại không thèm để ý, thoải mái cụng ly với Minh, uống rượu rất thỏa mãn. Thì ra, thì ra Linh đã gặp Minh từ trước rồi, thậm chí còn biết cậu ta là trai bao và giới thiệu với anh trai Mạch. Mạch cảm thấy rõ ràng mình chỉ như đứa trẻ con đứng trước bốn con người này, hoàn toàn quá ngây thơ. Người anh trai cậu vẫn luôn kính trọng lâu nay hóa ra lại đang cặp kè với một đứa trai bao, và thằng bạn quen thân nhất chính là người giới thiệu anh ấy với tên trai bao đó. Còn người chị dâu luôn được mọi người yêu quý này bỗng dưng tỏ ra sợ hãi trước tên trai bao tự xưng là em họ của chị ta kia. Lúc này, tên trai bao ấy đang mỉm cười với cậu, nụ cười thấp thoáng lúm đồng tiền nơi má trái, đôi mắt long lanh như năm năm trước luôn chờ đợi cậu.

  - Mạch à, bạn bè cũ gặp nhau sao không cười lên. Tôi nhớ cậu cười đẹp lắm mà.

.........................................................................

Chương Năm

 1

Ngồi tựa lưng vào lan can ban công, Mạch lặng lẽ ngắm từng đợt khói thuốc tan dần vào hư vô, đôi mắt mông lung chẳng biết là đang nhìn màn đêm lất phất mưa bay ngoài kia hay đang ngắm vài chiếc lá khô lay lắt cố bám trụ vào thân cây. Mọi thứ cứ chầm chậm như thế này thật tốt, không quá vội cũng không phức tạp, chỉ có một mảnh tĩnh lặng nhưng yên bình, tựa như thời niên thiếu chẳng có gì nhưng luôn cảm giác trọn vẹn. Những năm tháng trước đó ngu ngơ không hiểu, đến bây giờ vẫn cố tình không hiểu, hoặc là trốn tránh. Tình cảm ấy, cũng có còn ý nghĩa gì nữa đâu. Buổi tối ngày hôm nay đối với Mạch như một giấc mộng, trong lòng có rất nhiều cảm xúc đan xen, ngỡ ngàng, không hiểu, tức giận, ghen tuông, cuối cùng mọi thứ đều trôi hết chỉ còn lại một khoảng trống cứ trải dài vô tận.

  - Tại sao lại là cậu hả Minh?

Mạch nặng nhọc buông ra câu hỏi phiêu phiêu hòa dần vào tiếng thở của màn đêm. Bàn tay chạm vào một vật, đôi mắt chầm chậm khép đưa về kí ức…

5 năm trước…

Mạch cúi đầu nhìn kẻ đang gối lên đùi mình ngủ ngon lành, hai bên gò má phiếm hồng, đôi môi mở hé phảng phất hơi men, tay còn nắm chặt vật gì đó nhất quyết không chịu buông. Cậu cảm thấy dở khóc dở cười chẳng biết phải làm sao với con người này, bây giờ là gần mười hai giờ đêm và đang ở trạm xe buýt vắng tanh, sau này có lẽ không được cho cậu ta động đến rượu bia gì nữa. Nhìn Minh ngoan ngoãn nằm ngủ như thế này chắc chẳng ai tưởng tượng được mới vừa nãy thôi cậu ta chẳng khác gì một tên nát rượu, hò hét ầm ĩ, tay vung chân đá xiêu xiêu vẹo vẹo. Haizz, thật là… Mạch chợt bật cười, nỗi buồn mơ hồ vì bị người yêu đá cũng biến mất từ lúc nào.

Ba năm rồi, ba năm luôn có người này ở bên, ba năm cấp ba không nhiều sóng gió nhưng cũng đủ để làm nên nhiều chuyện. Nhớ ngày nào còn vụng về làm quen nhau hồi đầu cấp, cùng trải qua những ngày tháng vui vẻ, rồi hiểu lầm xa cách, rồi làm lành, vậy mà bây giờ đã sắp đến ngày tốt nghiệp.

Một cơn gió đêm bất chợt lùa qua, Minh khẽ cựa mình rúc sâu hơn vào lòng Mạch tìm ấm áp, bàn tay phải nắm một vật càng chặt hơn. Trên gương mặt Mạch thoáng một nét buồn, nhẹ nhàng than thở.

  - Cậu vẫn còn giận tôi ngày đó?

Ngày đó… ngày đó… ngày mối quan hệ giữa cậu và Minh bắt đầu rạn nứt, dù bao năm qua có cố hàn gắn nhưng vĩnh viễn vẫn không thể quay lại như xưa. Trong đôi mắt luôn thấp thoáng nỗi buồn của Minh ngày trước nay càng tăng thêm một tầng cô tịch, có những lúc cậu ta ở đó nhưng lại cảm giác như không phải ở đó, tựa như một bóng cây âm trầm đứng lặng lẽ. Chỉ đến khi say xỉn thế này đây thì cái tính hồn nhiên trẻ con của Minh mới vô thức bị phô ra.

  - Không phải tôi muốn đối đầu với cậu đâu, chỉ tại lúc đó…

Mạch thoáng ngượng ngùng không biết phải nói sao, đến bây giờ cậu vẫn không dám thừa nhận thật ra ngày ấy không đứng ra giải thích giùm Minh là vì quá choáng ngợp trước “vẻ đẹp” của cậu ta trong bộ váy trắng chấm đất. Lúc buổi biểu diễn hóa trang diễn ra cậu cũng không để ý lắm khi mọi người ồ lên vì một “mỹ nữ” đeo mặt nạ vì còn đang bận nghĩ đến phần thi hát của Thanh sau đó, không ngờ “mỹ nữ” ấy chính là thằng bạn thân của mình. Cảm giác khi đó lạ lắm, như thể mọi suy nghĩ trước đây về Minh đều không còn đúng nữa. Trong giây phút lặng yên ấy ánh mắt Minh nhìn cậu cứ lạnh dần, bao mong đợi lụi tắt không còn chút gì. Rõ ràng cảm nhận được trái tim đập trật một nhịp nhưng bao cảm xúc trong lòng lại chùng xuống, Mạch biết, kể từ giờ Minh sẽ không còn là Minh như trước nữa, và hai người vô tình đã đi lệch quỹ đạo của nhau. Chỉ là… không muốn cứ như vậy kết thúc. Thế nên cậu đuổi theo…t hế nên đã ôm ghì lấy thật chặt…

  - Lúc ấy tôi mới biết cậu rất nhỏ, rất cần một ai đó bảo vệ.

Mạch thì thầm, âm thanh thủ thỉ khẽ khàng như muốn giữ làm bí mật cho riêng mình. Đưa tay vuốt nhẹ lên thái dương Minh, vết sẹo dài hơn đốt ngón tay tại nơi đó cũng chính là lời nhắc nhở cho cậu vĩnh viễn không được lặp lại sai lầm này lần nào nữa. Cài lại cúc áo cho Minh, Mạch vực cậu ta dậy, loay hoay mãi mới đưa được cậu ta lên lưng, cũng chỉ còn cách cõng con người này về thôi, cứ nằm đây không sớm thì muộn cũng bị cảm lạnh.

Con đường về vắng ngắt, gió thu nhè nhẹ thổi mang theo chút ẩm ướt. Trên lưng cõng một người, Mạch vừa đi vừa nghĩ ngẩn ngơ. Hôm nay là sinh nhật cậu, đáng lẽ sẽ có một bữa tiệc thịnh soạn cùng mấy đứa bạn thân, một chiếc bánh ga tô to và một chiếc nhẫn cậu định sẽ tặng Thanh để làm hòa vụ cãi nhau tuần trước. Nhưng ai mà ngờ được Thanh lại dứt khoát đòi chia tay, nói là không muốn dùng dằng thêm nữa, hơn hai năm thế là quá đủ rồi. Mạch thực sự đã rất sốc, không ngờ tới tình cảm bấy lâu lại dễ dàng bị chà đạp như vậy. Buồn bã, chán nản và hơn cả là niềm tin sụp đổ, khi bắt đầu có thể chỉ vì trêu đùa nhưng bằng ấy thời gian Mạch đã quen tin tưởng vào tương lai sẽ đi với Thanh đến cuối đời, cùng hưởng một cuộc sống êm đẹp không âu lo như bao giấc mộng của những thiếu niên thuở đó.

Thất tình, và thế là bữa tiệc sinh nhật vốn tưởng sẽ ngọt ngào lại thành tiệc rượu giải đen hậu chia tay. Và điều làm Mạch bất ngờ là tối nay Minh lại là người sung nhất, hò hét ầm ĩ, rượu tu cả chai, hoàn toàn không giống với biểu hiện của cậu ta thường ngày. Không những thế cậu ta còn bá vai bá cổ Mạch, chỉ trỏ dạy đời cậu, cuối cùng thì bất chấp mọi giá giành lấy bằng được chiếc nhẫn bạc cậu định sẽ tặng Thanh, khư khư giữ chặt trong tay, lúc say ngất ngưởng cũng không chịu bỏ ra. Nhớ đến đây Mạch lại phì cười, cũng lâu lắm rồi Minh mới lại có cử chỉ thân thiết như thế với cậu, sau đêm tiệc năm mới ấy hai đứa mặc dù đã chơi lại với nhau nhưng vẫn luôn có một khoảng cách vô hình ngăn ở giữa. Có lẽ chính niềm vui nhỏ nhoi này khiến nỗi buồn vì bị người yêu đá dịu bớt rất nhiều trong Mạch. Quay đầu lại muốn nhìn Minh ở đằng sau một chút, không ngờ môi lại chạm nhau. Mạch giật mình vội vã nhìn thẳng về phía trước, cố bình ổn lại hơi thở. Chạm rồi, thật sự là đã chạm rồi, như vậy… như vậy… có tính là hôn môi không? Câu hỏi này mới vừa hiện ra Mạch đã lắc đầu nguầy nguậy. Chỉ là vô tình, vô tình thôi…

Tâm tư rối bời, Mạch bước vội vã chỉ muốn đầu óc được thanh tỉnh đôi chút lại không để ý người đằng sau vì xóc nảy mà nhăn mặt cằn nhằn vài câu. Thấy Minh vẫn mê man say rượu Mạch mới an tâm được vài phần, vậy là cậu ta không biết gì hết, thế thì cứ coi như chưa từng có chuyện gì xảy ra đi. Mạch thở phào một hơi, đi chậm lại, bỗng thấy mình cứ quan trọng hóa vấn đề, chuyện cũng có gì to tát lắm đâu, con trai với nhau chạm môi chút xíu thì tính là gì. Tự cười bản thân quá lố, Mạch cũng không hiểu hôm nay mình bị làm sao nữa, hay chỉ vì lâu lắm rồi mới thấy những cử chỉ gần gũi của Minh dành cho mình mà sinh ra những cảm giác lạ. Thật là, có lẽ cậu cũng uống nhiều quá rồi.

Mạch vu vơ hát vài câu, chân bước nhịp nhịp cõng nửa thế giới trên lưng về nhà, thấy vui vui.

Và thế là tối hôm đó lần đầu có người ôm cứng lấy Mạch ngủ ngon lành trong nhà cậu, lần đầu Mạch thức trắng đêm không dám cựa mình sợ người kia thức giấc, lần đầu cảm thấy hóa ra có người dựa vào mình cảm giác cũng không quá nặng nề như thế.

Sáng ngày hôm sau Mạch lại phải dậy sớm đưa cái người mặt mày bí xị kia về nhà. Dĩ nhiên là cậu ta không nhớ được gì rồi, chỉ mơ mơ hồ hồ hỏi Mạch tại sao mình lại ở nhà cậu, tại sao lại uống say đến như vậy. Mạch chỉ cười giải thích qua loa, làm sao mà nói rõ được, tất cả những gì của đêm qua sẽ chỉ là bí mật của riêng cậu thôi. Đưa Minh về tận nhà, nhìn cậu ta đẩy cửa bước vào, nghe tiếng mắng nhiếc từ trong nhà vọng ra ngoài, Mạch thở dài quay bước, từ trước đến nay mối quan hệ giữa Minh và những người họ hàng cho cậu ở nhờ vốn không được tốt lắm. Một tiếng thở dài này coi như đưa mọi thứ của đêm qua vào phần kí ức sâu kín nhất…

Hiện tại…

Mạch đưa tay chạm vào chiếc nhẫn được lùa vào dây chuyền bạc đang đeo ở cổ, hơi ấm mỏng manh truyền vào lòng bàn tay chưa đầy vài giây đã biến mất. Kí ức xưa tồn tại ở đó, trong chiếc nhẫn bạc này, tại nơi luôn tiếp xúc với lồng ngực Mạch suốt năm năm qua. Là vì không dám giữ phần kí ức ấy trong tâm trí, sợ rằng vô tình chạm phải lại thấy đau đớn như chạm vào vết thương lâu ngày không lành, thế nên đành giấu ở một vật luôn mang theo bên mình. Nhưng hôm nay sự thật quá khó khăn để chấp nhận, thà rằng cứ đắm chìm trong kí ức nơi Minh vẫn hồn nhiên ở bên Mạch để những cảm xúc còn vẹn nguyên chứ không phải là đau xót, ân hận như thế này. Có phải không vì Mạch mà cuộc đời Minh mới bị hủy hoại như ngày hôm nay, vì Mạch đã bỏ đi khi Minh cần cậu nhất. Tại sao ngày đó nhìn thấy ánh mắt cầu khẩn của Minh cậu vẫn vô tình gạt đi bàn tay níu kéo. Tại sao đã hứa sẽ không bao giờ phạm phải sai lầm ấy nữa mà rồi vẫn bỏ đi. Tại sao luôn là cậu hết lần này đến lần khác tổn thương Minh. Tại sao… tại sao ngày đó lại ngu ngốc như thế….

Đến cuối cùng cậu đã phải trải qua những chuyện gì mới trở thành như vậy hả Minh? Quãng thời gian không có tôi đó cậu đã vượt qua như thế nào? Có khó khăn không? Có chịu nhiều đau đớn không? Cậu có hận tôi không, Minh? Ghét tôi cũng được, hận tôi cũng được, chỉ xin cậu đừng nhìn tôi bằng ánh mắt xa lạ đó. Tôi biết phải làm sao bây giờ, phải làm sao để cậu không như thế nữa. Tôi sai rồi... Minh à…

Mạch khó khăn ngăn dòng nước mắt đang chảy qua từng kẽ ngón tay. Men rượu và khói thuốc khiến trái tim kiên cường phút chốc trở nên yếu đuối. Phút giây này chỉ ước giá như có một lần thời gian quay ngược trở lại…

…sẽ không để vuột mất như thế nữa…

2

Tại bữa tiệc họp lớp thường niên mọi người đã đến khá đông đủ, ngồi chật một dãy xếp ba bàn dài. Một năm rồi mới gặp nhau nên ai cũng có chuyện để nói, không khí rôm rả vui vẻ. Mạch cũng lẫn trong mấy chục người ngồi đây, đang ngồi tán với mấy thằng bạn về chuyện việc làm và vợ con. Học đại học ra trường cũng một năm rồi, có đứa vẫn lông bông kiếm việc, đứa thì ổn định thành gia lập nghiệp, đứa thì đang đau đầu chuyện tình tay ba tay bốn. Bất chợt có ai đó chuyển chủ đề câu chuyện quay sang hỏi Mạch.

  - Ê Mạch, thằng Linh đâu, tưởng chúng mày phải đi với nhau chứ.
Mạch hớp vội một ngụm bia, vừa trả lời vừa gắp thêm mấy miếng thịt, nãy giờ chém gió còn chưa được miếng nào.

  - Nó báo bận không đi được, chả biết có việc gì.

Thằng bạn kia vẫn chưa thỏa mãn hỏi tiếp.

  - Thế còn thằng Minh thì sao? Ngày trước chúng mày chơi thân với nhau lắm mà, sao từ hồi ra trường đến giờ không thấy nó đến họp lớp bao giờ?

Mạch hơi khựng lại, nuốt nốt miếng thịt bò dai nhanh nhách rồi cười cho qua chuyện.

  - Tao sao biết được.

Mọi người thấy thế cũng nhún vai, không ai hỏi tiếp nữa. Không khí đang sôi nổi bỗng dưng lặng xuống, Mạch cùng mấy thằng bạn ngơ ngác ngẩng đầu lên nhìn về phía cửa không biết có chuyện gì. Chỉ là một người bạn cũ năm năm rồi mới đến họp lớp lần đầu thôi mà. Sau vài giây bất ngờ mọi người đều ồ lên chào đón người mới đến, đủ lời trách móc, đủ lời vui mừng hỏi han. Chỉ riêng Mạch vẫn lặng im dõi theo người kia, và dù không ai để ý cậu vẫn nhận ra người vừa đưa cậu bạn kia đến là anh trai mình.

  - Ê Mạch, phải thằng Minh kia không? Sao nhìn nó khác quá mày!

Mấy thằng bạn ngồi cạnh vỗ vai dồn dập hỏi Mạch. Ừ, khác thật mà, cậu ta bây giờ từ trên xuống dưới đều tỏa ra vẻ phong tình mà một thằng trai bao phải có, chỉ cần những ai từng đi gái đều nhận ra điều ấy, tin chắc rằng mấy thằng ngồi đây có thằng nào chưa từng là khách làng chơi.

  - Khác chỗ nào, mày chỉ tao coi.

Mạch cười nhăn nhở quay sang hỏi lại thằng bạn vừa nói, thấy nó nhíu nhíu mày không chắc cậu liền vỗ đét một cái vào trán nó.

  - Thằng hâm, chúng mày bây giờ đứa nào chả khác, cứ gì chỉ có nó. Thôi ăn đê, ngồi lẩu mà chúng mày chém gió bắn nước bọt tứ tung ai dám ăn nữa hả.

  - A, tiên sư cái thằng này dám đánh tao…

Chỉ vài giây ngắn ngủi gián đoạn Mạch đã lại quay ra đùa giỡn với mấy thằng bạn, coi như việc Minh đột nhiên đến họp lớp chẳng liên quan tới mình. Nhưng chỉ được một lúc chủ đề câu chuyện lại quay về Minh, cứ như cậu ta vĩnh viễn không bao giờ buông tha cho Mạch vậy. Một thằng bắt đầu trước.

  - À này, thấy mới nhớ, hôm nọ tao đi làm ngồi nghe mấy ông cùng phòng tán chuyện cách đây gần chục năm, bảo là cái công ty tao đang làm ấy, được xây lại trên nền một công ty xây dựng bị phá sản. Thấy nói là vụ đó đình đám lắm, chủ nợ thuê cả xe ủi tới san phẳng cái công ty để đòi nợ cơ mà. Hỏi thêm tí nữa té ra giám đốc công ty ấy là bố thằng Minh. Cái năm nhà nó bị phá sản là hồi đầu cấp ba ấy.

Mạch nghe đến đây cũng chẳng buồn ngẩng đầu góp chuyện, mấy thứ này cậu biết từ lâu rồi, hồi đó chính Minh kể lại cho cậu mà.

  - Èo, thế hóa ra trước đó thằng Minh cũng thuộc dạng con nhà giàu à. Mà đúng là hồi vào đầu lớp 10 tao thấy nó cứ trầm trầm, mặt mày lạnh tanh, chả nói chuyện với ai, chắc còn bị ảnh hưởng.

Một thằng khác chẹp miệng tỏ ra tiếc nuối. Thấy thế thằng khơi mào càng kể hăng hơn, đập đũa đánh cạch vào bát hùng hồn nói.

  - Lại chả thế, nhà thì phá sản, bố nó đuổi hai mẹ con nó ra khỏi nhà, xong ổng cũng bỏ đi luôn. Mà mẹ nó tao nghe nói sau đấy cũng bỏ nó để đi theo trai mà.

Mấy thằng khác ồ lên, đứa thì lắc đầu, đứa thì thở dài. Mạch khẽ nhíu mày, sao bọn này là đàn ông mà thích bàn tán chuyện người khác như đàn bà thế nhở, đang định lên tiếng bảo chúng nó thôi đi thì có thằng chen vào.

  - Gì chứ bọn mày, cái vụ nhà thằng Minh phá sản tao biết từ đời nảo đời nào rồi. Đợt trước ông già tao uống say chửi ầm lên, chả ai hiểu, hỏi ra mới biết ổng từng làm ở công ty bố thằng Minh ấy, vì vụ phá sản đó mà ổng mất việc, vật vã hơn năm trời mới tìm được việc khác. Thế chúng mày biết vì sao mà bị phá sản không?

Thằng này có vẻ đã ngà ngà say rồi, mặt mũi đỏ bừng, nói năng thì ngật ngưỡng, nhưng không thể phủ nhận nó vừa nói ra là thu hút sự chú ý của đứa khác liền.

  - Khà khà, thế chúng mày có biết ông trùm xây dựng hồi đó là ai không hả? Là Thiên Thanh, Thiên Thanh đó. Chính cái công ty này ngày đó đẩy công ty của bố thằng Minh đến bờ phá sản rồi nuốt chửng ngon lành đó, chứ đâu phải làm ăn thua lỗ gì như báo đài tung tin đâu. Vớ vẩn, vớ vẩn hết!

Thằng này nói được chừng đó thì làm như khát lắm, cầm lấy cốc bia tu một hơi cạn sạch, sảng khoái khà một cái rồi cắm cúi vào gắp thức ăn. Mấy thằng kia cũng chỉ lắc đầu ngao ngán, thương trường là chiến trường mà, luật bất thành văn từ xưa đến nay là cá lớn nuốt cá bé, nắm đấm không to thì đút cũng chẳng vừa miệng. Nhưng còn Mạch thì khác, ai không biết chứ còn cậu là người rõ nhất, Thiên Thanh vốn là một nhánh của công ty Thiên Trường, chính nhờ có một cánh tay là công ty xây dựng lớn nhất nhì mà những khu thương mại của Thiên Trường mới mọc lên như nấm sau mưa rải rác khắp cả nước. Nếu lời thằng bạn nói là đúng thì việc công ty của bố Minh phá sản không phải liên quan trực tiếp đến công ty của bố Mạch sao. Nghĩ đến đây Mạch như nhận ra được điều gì, đứng bật dậy, ngoái sang tìm kiếm Minh, nhưng trong đám bạn đã không còn thấy cậu ta đâu nữa rồi.

  - Ê, có ai thấy Minh đâu không?

Mạch vội vàng hỏi mấy đứa ngồi cạnh, chúng nó luyên thuyên một hồi đại loại Minh chỉ đến trò chuyện một lúc rồi bảo có việc liền đi mất. Mạch thất thần đứng đó, hoang mang với những suy nghĩ của mình. Sẽ không phải là như thế chứ, nếu thật là như thế thì chẳng lẽ… Không dám nghĩ nhiều, Mạch vơ vội cái áo khoác rồi đi nhanh ra ngoài, bỏ lại bọn bạn ngơ ngác chẳng hiểu gì. Nếu Minh không có ở đây để giải đáp thắc mắc trong lòng Mạch thì một người khác chắc chắn có thể làm được, Linh, cậu ta hẳn là còn phải biết nhiều hơn thế.

Mạch tìm được Linh ở quán bar quen thuộc mà Minh vẫn hay đến, có vẻ như cậu ta là khách VIP ở đây nên được sắp xếp cho hẳn một phòng riêng ở tầng ba có cửa kính nhìn xuống sàn nhảy phía dưới. Lúc Mạch đẩy cửa bước vào cũng vừa lúc hai cô nàng quần áo hở hang lách người đi ra, còn Linh thì đang đứng ghé mắt vào cửa kính chăm chú nhìn xuống dưới. Biết Mạch bước vào Linh cũng không quay lại chào hỏi, bàn tay cầm ly rượu vẫn bất động, Mạch không vòng vo mà hỏi ngay vào vấn đề chính.

  - Mày gặp lại Minh trước đó rồi?

Linh không trả lời, dường như tâm trí đều đặt hết vào thứ gì đó dưới sàn nhảy vậy. Mạch tiến đến gần hơn.

  - Mày cố tình giới thiệu thằng Minh cho anh tao?

Mạch hỏi gần như khẳng định nhưng Linh thì vẫn lặng im, sự im lặng đó như cái mỉm cười giễu cợt dành cho Mạch khiến cậu càng tức giận hơn. Mạch đẩy vai Linh, buộc hắn nhìn thẳng vào mình và trả lời.

  - Mày biết lý do công ty của bố Minh phá sản? Hả, thằng kia, trả lời ngay cho tao. Rốt cuộc chuyện của tám năm trước là như thế nào?

Mạch gầm lên, túm lấy cổ áo Linh, biểu hiện của hắn như thế chứng tỏ mọi suy đoán của cậu đều đúng. Ngược lại Linh rất bình thản, nhấp một ngụm rượu rồi mới chậm rãi nói.

  - Sao mày không về hỏi ông già mày ấy, xem tám năm trước ông ấy dùng thủ đoạn gì ép một công ty mới phất phải phá sản.

Dù đã đoán trước được nhưng khi nghe được những lời ấy Mạch vẫn không ngăn được trong lòng chùng xuống, vậy là thực sự chuyện gia đình Minh năm ấy có tay của bố Mạch nhúng vào.

  - Hay là mày cũng tin vào cái lý do nực cười báo chí viết ra? Làm ăn bị thua lỗ à? Ha – Linh bất chợt cười lạnh, ánh mắt đanh lại – Nếu không phải ông già mày gài người vào công ty bố thằng Minh làm công ty đó liên tiếp chịu lỗ trong mấy dự án đã nhận rồi lợi dụng thế lực của mình để ép thầu thì bố thằng Minh đã không mắc phải cú lừa ấy.

  - Lừa?

Mạch yếu ớt hỏi lại, trong lòng rối loạn đủ dòng cảm xúc.

  - Dĩ nhiên, chứ không phải bỗng dưng một người thông minh như bố thằng Minh lại đâm đầu vào nhận gói thầu đó dù biết có cả đống điểm khá nghi. Ông già mày cũng rất biết cách làm to chuyện, còn ngấm ngầm khích công nhân làm bọn họ biểu tình ầm ĩ, rồi báo chí nhảy vào thêm mắm thêm muối, thế nên mới có vụ kéo cả xe lu đến san phẳng công ty đòi nợ. Đáng kinh tởm!

Nghe đến đây thì Mạch đã hiểu toàn bộ chuyện năm đó, gói thầu cuối cùng mà bố Minh nhận kia chắc chắn là một miếng thịt ảo mà bố Mạch quăng ra. Trong tình hình đang liên tiếp bị thua lỗ bố Minh buộc phải vay lãi rất nhiều để làm được gói thầu đó, nhưng chỉ cần vài thủ đoạn bố Mạch đã có đủ cách không nhận công trình khi hoàn thành, lý do đơn giản vì không đúng yêu cầu. Muốn lấy được tiền thì dĩ nhiên bố Minh phải sửa lại công trình, nhưng lúc đó nợ đã ngập đầu, chủ nợ đến đòi liên tục lại thêm vụ biểu tình của công nhân, công ty của bố Minh không bị phá sản mới là lạ. Thế là nhanh chóng một công ty đang trên đà làm ăn phát đạt đã hoàn toàn bị xóa sổ trong ngành xây dựng.

  - Tại sao bố tao phải làm vậy?

Lúc này thì khí thế hùng hồn vừa nãy của Mạch đã biến mất sạch, chỉ còn lại cảm giác hoang mang bất lực. Linh cười khẩy, hất bàn tay Mạch đang nắm cổ áo mình ra rồi ghé mắt nhìn qua khung cửa kính xuống phía dưới, lạnh nhạt trả lời.

  - Lý do à? Có thực sự cần một lý do không? Nhìn xem, những việc mà ông già mày làm đã hủy hoại cuộc đời một con người như thế nào.

Mạch nghi hoặc nhìn theo ánh mắt Linh, rất nhanh chóng cậu đã nhìn thấy trong đám đông nhốn nháo dưới quầy bar một thân hình nhỏ bé đang dán chặt vào một tên đàn ông khác. Cơ thể Mạch khẽ run lên, trong lòng một ngọn lửa bắt đầu âm ỉ cháy. Chưa bao giờ, phải, chưa bao giờ đối với Minh cậu giữ được bình tĩnh, năm năm trước cũng thế, năm năm sau cũng thế. Nhất quyết không trốn tránh nữa, cậu sẽ đối mặt với đoạn tình cảm này…

Ngay sau khi Mạch rời khỏi, ly rượu trên tay Linh cũng rơi xuống vỡ vụn, chất lỏng màu đỏ tràn ra trên tấm thảm xám rồi nhanh chóng bị thấm hết để trơ lại những mảnh vỡ sắc nhọn. Bàn tay A Linh nắm chặt run rẩy, đôi mắt hắn vẫn gắt gao dõi theo Minh và tên khách làng chơi đang ngả ngớn dìu nhau vào phía sau quầy bar, khi Mạch chạy qua ánh mắt hắn đanh lại, bàn tay càng siết chặt hơn. Đến khi cả ba người kia đều đã khuất bóng A Linh mới rời đi, bỏ lại cho tên đàn em đang kính cẩn đứng đợi lệnh một câu lạnh lùng ẩn chứa sự tàn nhẫn.

  - Chuẩn bị hạ màn.

Khi Mạch đạp cửa căn phòng lao vào với vẻ mặt muốn giết người thì hai kẻ kia vẫn còn đang cười đùa quấn lấy nhau trên giường. Tên khách vừa cởi được nửa cái quần liền hoảng hốt kéo vội lên định hô to gọi bảo vệ đã bị Mạch giơ chân đạp cho một cái lăn lóc xuống đất. Chưa kịp khóc kêu cha kêu mẹ thì tên công tử bột tiếp tục bị Mạch nắm cổ lôi dậy táng cho mấy đấm xa xẩm mặt mày, máu mũi chảy ra ròng ròng. Mạch gằn lên “Cút” rồi quẳng hắn lê lết ra khỏi cửa. Để đề phòng hậu họa Mạch đóng cửa đánh uỳnh, khóa chặt lại biểu thị không được làm phiền, sau đó mới quay lại xử lý kẻ đã lõa lồ nửa thân trên vẫn nằm im trên giường nãy giờ.

  - Vậy là ý gì đây Khương Mạch? Cậu đuổi khách của tôi?

Minh buông ra câu hỏi chán chường tiện tay với lấy cái áo định mặc vào, nhưng còn chưa kịp đã bị Mạch lao đến đè xuống. Minh nhếch mép, cũng không thèm nhìn thẳng vào Mạch.

  - Sao? Cuối cùng cậu cũng không chịu nổi rồi hả? Muốn chơi tôi?

Mạch vẫn không nói gì, hơi thở phì phò phả vào mặt Minh nóng hổi, ánh mắt tràn đầy tức giận nhìn chằm chằm vào đôi môi đầy hấp dẫn cứ mở ra khép lại của kẻ đang dưới mình. Minh dường như cảm thấy có gì đó không đúng khẽ cựa mình muốn thoát ra, nhưng thân thể vừa động thì Mạch càng dùng nhiều lực ấn cậu xuống hơn. Minh trừng mắt quát lớn:

  - Bỏ ra!

Mặc kệ phản kháng và những lời khiêu khích của Minh, Mạch nuốt nước bọt khan, không thể ngăn ánh mắt mình nhìn vào từng đường cong trên cơ thể Minh. Mới đầu đúng là vì tức giận khi nhìn thấy Minh lên giường với kẻ khác nên chỉ đơn thuần muốn cậu ta thôi làm những việc bẩn thỉu này. Nhưng khi nửa thân trên trắng nõn của Minh đập vào mắt liền như có một dòng nham thạch phun trào tận sâu trong Mạch, lý trí thoáng chốc bị thân hình khiêu khích trước mắt che mờ, còn lại chỉ có bản năng và dục vọng. Hơi thở của Mạch càng lúc càng nặng nhọc mà người phía dưới lại không ngừng cựa quậy muốn thoát ra vô tình chạm đến nơi nhạy cảm nhất của cậu. Mạch thở hắt ra, rên nhẹ lên một tiếng hoàn toàn mất đi kiểm soát.

Khi đầu gối chạm vào vật nhạy cảm của kẻ đang đè phía trên mình, Minh thoáng chốc trở lên hoảng loạn. "Mạch, cậu ta… không phải thực sự muốn…". Nghi hoặc của Minh ngay lập tức được giải đáp, Mạch như con thú hoang áp đôi môi của mình xuống môi Minh, vụng về day miết rồi tìm cách đưa lưỡi vào dò xét. Minh chưa kịp thở một hơi thì trong khoang miệng đã tràn ngập hương vị của người kia. Một tay Mạch vẫn ghì chặt lấy hai cổ tay của Minh, tay còn lại tựa như con rắn liên tục lần mò xuống dưới. Chiếc quần vốn đã bị tên khách trước đó cởi cúc và kéo khóa sẵn nên chẳng mấy chốc đã bị Mạch tụt xuống hơn nửa, mà Minh, vốn không mặc quần trong.  Mạch không hề có kỹ thuật trong chuyện phòng the nên chỉ mang lại cho Minh cảm giác đau nhức. Minh bất giác rên lên một tiếng vì đau rồi ngay lập tức hối hận, vì tiếng rên đầy kiều mị đó vốn chỉ dành để kích tình mà thôi. Và đúng như nỗi lo sợ của Minh, Mạch gừ nhẹ càng hôn điên cuồng hơn, đôi môi tiếp tục lần xuống cổ Minh rồi xuống đền lồng ngực đang phập phồng. Minh hoàn toàn không ngờ Mạch lại trở thành bộ dạng như thế này, hoàn toàn không thấy được dáng vẻ vô tư hoạt bát của cậu ta ngày nào, chỉ có dục vọng và dục vọng hừng hực cháy trong đôi mắt Mạch.
Không có cử chỉ nhẹ nhàng rụt rè, mọi hành động đều thô bạo như muốn nghiền nát cơ thể Minh. Làm trai bao cũng có nguyên tắc của trai bao, chỉ duy nhất một lần Minh bị bạo dâm như thế này, chính là lần đầu tiên bị cưỡng bức năm năm trước. Nhớ lại kí ức kinh hoàng đó toàn thân Minh đều run lên sợ hãi, những giãy dụa kịch liệt lúc trước cũng dừng lại buông xuôi. Đó là sợ hãi từ tận trong tâm hồn, nó khiến mọi lớp vỏ phòng bị Minh cố gắng gây dựng năm năm qua tan biến trong nháy mắt. Minh bị động nằm đó, đôi mắt mơ hồ đong đầy lệ. Ngay khi hai cơ thể bị dính chặt với nhau cũng là lúc từng giọt nước mắt của Minh tràn ra lạnh toát. Đau đớn, chỉ có đau đớn, thể xác đau đớn vì những hành động thô bạo của kẻ kia, tâm hồn đau đớn vì bị người mình yêu nhất cưỡng bức. Cảm giác đó như bị người ta chọc thủng linh hồn kéo ra khỏi thể xác rồi liên tiếp dìm xuống kéo lên trong làn nước băng lạnh. Tâm ý nguội lạnh, cho dù cơ thể Mạch có mạnh mẽ nhấp nhô áp sát phía trên Minh hay hơi thở nóng bỏng có phả lên cũng không làm Minh có chút phản ứng lại trong cuộc hoan ái này.

  “Cậu thực sự coi tôi là một tên trai bao bẩn thỉu đến vậy sao?”

Câu tự hỏi đó như vết dao chém nát toàn bộ những tưởng niệm về Mạch mà bao năm tháng qua Minh vẫn cố gắng kìm nén. Trong từng đợt cơ thể nảy lên vì những cú nhấp mạnh bạo của Mạch đôi mắt Minh dần dần lạnh lại. Ngay khi Mạch gầm nhẹ đạt tới cao trào Minh vươn thẳng tay tát cậu ta một cái bằng toàn bộ sức lực của mình.

  - Đủ rồi thì cút ra.

Mặc kệ Mạch vẫn đờ đẫn vì khoái cảm lần đầu mới biết hay vì cái tát giáng trời kia, Minh co chân đạp câu ta lăn sang một bên, vật nóng bỏng kia cũng vì thế rút ra khỏi cơ thể Minh. Trong không gian ngay lập tức tràn ngập mùi vị máu tanh quyện cùng mùi dục vọng chưa tan, chất lỏng màu đỏ chảy dài theo bắp đùi Minh. Không nhìn Mạch lấy một cái, Minh bước thẳng vào nhà tắm cố gắng gột rửa toàn bộ những dơ bẩn trên người mình.

Dòng nước lạnh buốt xối từ đỉnh đầu xuống dần dần rửa trôi những vết tích còn lại của cuộc hoan ái. Đôi mắt Minh lạnh lẽo nhìn thằng vào bóng hình mình trong gương, bàn tay cố gắng kìm lại cơn run rẩy. Đến bây giờ thì Minh đã hoàn toàn hiểu được vị trí của mình trong mắt Mạch, chính là một thằng trai bao không hơn không kém. Vốn dĩ còn lưu luyến nhưng giờ thì hết rồi…

Từng giây phút ngồi ngoài chờ đợi đối với Mạch như kéo dài vô tận, tiếng nước chảy không ngừng trong nhà tắm khiến tim cậu thắt lại từng cơn. Nhìn chăn đệm hỗn loạn trên giường với những vệt máu đỏ thẫm loang lổ minh chứng cho việc vừa xảy ra trong lòng Mạch trào lên từng đợt hối hận, cơn run rẩy vì lo sợ như sóng trào nhấn chìm cậu xuống vực thẳm không lối thoát. Cậu đã làm gì thế này… Rõ ràng cảm nhận được thân thể phía dưới không chút phản ứng, nếm được vị nước mắt mặn đắng không ngừng lăn trên gương mặt Minh vậy mà vẫn điên cuồng cưỡng bức cậu ta. Lưu manh à? Đểu cáng à? Giả tạo à? Giờ thì những câu cậu từng dùng để chửi bọn khách làng chơi cũng không đủ để cậu tự chửi rủa chính mình. Luôn tự nhủ với bản thân là mình đang dùng cái lý do vĩ đại để giúp thằng bạn cũ thoát ra khỏi con đường lầm lạc, nhưng cuối cùng thì sao, chính cậu lại là người dìm Minh xuống một lần nữa. Cả cuộc đời này giữa cậu và Minh đã không thể nữa rồi…

Cuối cùng thì Minh cũng bước ra khỏi phòng tắm, tay cầm chiếc khăn bông lau khô tóc vừa tiến về phía giường, ngồi sau Mạch. Dáng vẻ hoảng loạn và tức giận vừa nãy đã hoàn toàn biến mất, ánh mắt cao ngạo và đôi môi phong tình trở lại như khi Minh phải tiếp khách. Không vội vã mặc quần áo cũng không có ý định nhìn thẳng vào Mạch, Minh buông ra từng câu lạnh lẽo mà nhẹ tênh.

  - Tôi hận cậu. Hận cả gia đình cậu.

Nói rồi khóe miệng khẽ nhếch lên hài lòng khi nhìn thấy đôi vai Mạch thoáng run rẩy.

  - Cậu muốn biết phải không? Được, tôi cho cậu biết. Lý do tôi hận và muốn trả thù.

Câu chuyện năm năm trước theo giọng nói không cảm xúc của Minh từng chút một được thuật lại, cứ như đó là câu chuyện của ai khác chứ không phải của chính cậu ta. Từng cơn gió lạnh ngoài kia vẫn rít gào cùng bóng đêm và màn mưa dày đặc, chuyện quá khứ cũng tràn ngập màu đen và đau đớn như thế….

.........................................

Chương 6

1

“Cây phượng vĩ xơ xác cúi đầu ôm cả mùa đông và mình tôi đứng đó nhìn bóng lưng hắn xa dần, giá mà có mưa để xóa nhòa nụ cười hắn lỡ đánh rơi. Chỉ là giây phút này thời gian đã ngưng lại, hình bóng hắn cũng đóng băng trong lòng tôi, mọi thứ đến đây đều chấm hết, chìm dần vào bóng tối dĩ vãng. Tôi… đến lúc phải đi rồi… Quay đầu nhìn lại căn nhà mà ba năm qua tôi đã sống, có gì để vương vấn đâu, vậy thì đi thôi.

Đi, mười tám tuổi đầu với chút ít tiền tích góp được còn sót lại thì tôi biết đi đâu? Tìm mẹ, tôi muốn đi tìm người đàn bà đã bỏ rơi tôi, muốn trách bà ấy sao năm đó lỡ để tôi lại một mình. Nhưng biết tìm ở đâu, ba năm rồi bà ấy không một chút tin tức. Với những dòng suy nghĩ miên man ấy tôi cũng không biết mình đã đi qua bao con phố, cho tận tới khi bóng tối nhanh chóng đổ sụp xuống tôi mới ngẩn ngơ dừng lại. Đứng trước một quán ăn xập xệ, tôi cúi đầu nhìn chút tiền ít ỏi trong tay rồi cắn răng bước vào.

Bà chủ không mấy nồng nhiệt, quán cũng không đông khách, đồ ăn gọi ra nhanh chóng nguội lạnh vì từng đợt gió lùa qua tấm ván cửa ọp ẹp. Chậm rãi ngồi nhai nuốt, tôi cố gắng đè nén tâm trạng xuống để nghiêm túc nghĩ về tháng ngày sau này của mình. Không nhà không cửa, không người thân, không tiền không bằng cấp, tôi thực sự không biết phải đi đâu về đâu, phải làm như thế nào để sống nữa. Đột nhiên cánh cửa bật mở, vài người vội vã đi vào vừa gọi món vừa sôi nổi bàn tán. Mấy người này có vẻ đều là sinh viên, họ ngồi bàn ngay phía trước tôi, chuyện họ nói có lẽ liên quan đến việc làm thêm gì đó. Đối với họ những công việc này có cũng được chẳng có cũng không sao, làm chỉ để lấy kinh nghiệm và chút tiền tiêu vặt, nhưng đối với đứa lang thang như tôi hiện giờ thì không khác gì một cái phao cứu sinh, vì thế tôi cũng chú ý lắng nghe xem có được chút tin tức gì không. Ngoài mấy việc gia sư thì việc khiến tôi để ý nhất là làm phục vụ ở một quán Karaoke, công việc không nặng nhọc nhưng phải làm chủ yếu về đêm, được cái là bao ăn ở, quá tuyệt cho tôi bây giờ. Ăn vội vã nốt phần cơm còn lại, tôi nhanh chóng rời khỏi quán rồi lần tìm đến quán Karaoke theo địa chỉ nghe lỏm được, chỉ mong họ vẫn còn tuyển nhân viên.

Đi bộ hơn một tiếng đồng hồ cuối cùng tôi cũng dừng lại trước cửa một tòa nhà sáu tầng sáng choang đèn nê-ông và đèn nháy giăng mắc khắp mặt tiền. Ngước đầu nhìn lên từng tầng lầu lấp lánh trong lòng không khỏi có chút khẩn trương, dù trước kia tôi từng làm thêm vài việc lặt vặt nhưng cũng chưa đến một nơi xa xỉ như thế này xin việc bao giờ. Hít sâu một hơi, tôi bước thẳng đến chỗ anh bảo vệ hỏi về nơi đăng ký dự tuyển rồi được chỉ đi vòng cửa sau để lên tầng hai. Khi lên đến nơi tôi cũng không ngạc nhiên lắm khi thấy đứng trước cửa phòng đã có mấy người chờ sẵn, hẳn là cũng như tôi đến đăng ký.

Trong số mấy người này hầu như đều là nam, chỉ có hai cô gái, họ còn khá trẻ nhưng chắc chắn là thành thục hơn đứa mới mười tám tuổi như tôi rồi. Vài người tò mò nhìn sang tôi đánh giá, dù sao cũng không có ai đi dự tuyển nhân viên lại vác theo một cái vali đồ to đùng cả. Không để ý lắm đến họ, tôi kiếm một chỗ ngồi chờ. Khoảng mười phút sau cửa phòng chầm chậm mở, một anh chàng mặc bộ đồ nhân viên áo gile khoác ngoài sơ mi trắng, trên ngực có gắn bảng quản lý bước ra, mỉm cười đánh giá chúng tôi một lượt rồi mới lên tiếng.

  - Ai đăng ký dự tuyển vị trí nhân viên phục vụ thì vào phòng phỏng vấn trước.

Ngay lập tức có ba anh chàng đứng dậy theo vào, thấy thế tôi cũng vội kéo cái vali đi sau. Căn phòng không rộng lắm, chúng tôi ngồi thành một hàng trước bàn làm việc chính, và người phỏng vấn là anh trai quản lý vừa nãy. Anh ta hỏi chúng tôi vài câu về quê quán, lý do xin việc và kinh nghiệm làm việc trước đó. Thấy mấy người kia trả lời trôi chảy tôi thấy hơi lo lắng một chút, nhưng thôi có sao nói vậy, tôi cũng không thể bịa chuyện ra được. Anh chàng quản lý nghe chúng tôi trình bày xong lại im lặng nhìn chúng tôi chăm chú để đánh giá, đến khi mọi người bắt đầu thấy không được tự nhiên thì anh ta mới lên tiếng.

  - Được rồi, tôi chọn cậu.

Tôi không biết vì sao anh ta nhìn tôi bằng ánh mắt đó, nhưng ngoài cảm giác mừng đến không dám tin vào tai mình tôi còn cảm thấy có chút gì đó bất an. Chỉ là cảm giác vô căn cứ nên ngay lập tức tôi quẳng nó ra sau đầu để rối rít cảm ơn quản lý mới và nghe dặn dò về công việc cùng vài sắp xếp chỗ ăn ở. Ngoài tôi được tuyển vào vị trí phục vụ thì còn một anh được tuyển vào làm bảo vệ nữa, cả hai được sắp xếp ở tại phòng tập thể của nhân viên nam. Coi như những vấn đề cấp thiết trước mắt đã được giải quyết.

Công việc đúng là khá nhẹ nhàng, chỉ là dẫn khách lên phòng hát, hướng dẫn khách cách chọn bài, ghi menu và mang đồ khách gọi lên, sau khi khách về thì dọn dẹp phòng một chút. Thời gian đầu anh chàng quản lý giúp đỡ tôi khá nhiều, hai anh em thỉnh thoảng cũng ngồi nói vài chuyện vu vơ lúc vãn khách. Có lần anh ta hỏi tôi vì sao lại bỏ nhà ra đi như thế, biết anh ta hiểu lầm tôi chỉ cười trừ. Không phải tôi bỏ nhà đi hoang mà đúng hơn là bị đá ra khỏi nhà, lần nữa bị bỏ rơi. Trước đây khi mẹ bỏ tôi ở lại nhà họ hàng một mình, để tránh việc tôi bị những người họ hàng đó coi như gánh nặng mà đối xử tệ bạc mẹ đã lén gửi vào sổ tiết kiệm của tôi một số tiền khá lớn, vài trăm triệu gì đó, nhưng chỉ đến khi tôi đủ mười tám tuổi mới có thể rút ra. Chỉ là mẹ tôi chắc cũng không ngờ được những người mà bà tin tưởng lại nuôi tôi ba năm chỉ đợi tôi tròn mười tám để lừa lấy hết số tiền tiết kiệm rồi cao chạy xa bay, bỏ mặc sự sống chết của tôi.

Cuộc đời đôi khi rất nực cười như vậy. Tôi cũng không rõ bản thân mình có hận họ hay không, hận họ bỏ tôi lại hay hận họ cướp hết số tiền kia, có lẽ không phải lần đầu bị bỏ rơi nên đã sớm thành thói quen. Cũng may từ lúc nhận thức được bản thân chỉ có một mình tôi đã lén đi làm thêm, tích góp chút tiền, chứ không giờ này thì đến ăn mày tôi cũng chẳng bằng. Tự mình đứng trên đôi chân của mình thì không phải sợ ngã nữa. Đó là bài học đầu tiên mà đời dạy tôi và cũng theo tôi suốt quãng thời gian còn lại. Còn bài học thứ hai mà tôi nhận được là đừng đặt niềm tin quá nhiều vào điều gì đó, nhất là những thứ quá dễ dãi đạt được. Một bài học thấm thía mà để học hết được nó cuộc đời tôi đã phải rẽ sang một hướng khác.

Người dạy tôi bài học này lại chính là người quản lý đã giúp đỡ tôi hết mình khi mới vào làm. Khi mọi thứ trước mắt bắt đầu mờ dần, thuốc ngủ đã ngấm tôi mới hiểu được vì sao ngày ấy anh ta không do dự mà chọn tôi và vì sao anh ta nhìn tôi bằng ánh mắt đó. Cũng như bây giờ, là ánh mắt thâm độc của kẻ đi săn đang vui sướng nhìn con mồi sập bẫy.

Lúc tôi cảm thấy mình bị đẩy mạnh lên giường thì bên tai cũng loáng thoáng nghe được một mẩu đối thoại ngắn ngủi. Một là tiếng của kẻ đã chuốc thuốc mê cho tôi, hắn nói tôi vẫn tỉnh, chỉ mê man không thể kháng cự, còn lại là tiếng một gã đàn ông khác ngả giá. Đến lúc này tôi mới chợt hiểu, hóa ra thân xác mình đã bị bán cho kẻ khác. Cửa phòng đóng sập lại, ánh đèn lờ mờ cùng với tác dụng của thuốc nên tôi không nhìn rõ mặt gã đàn ông kia, chỉ thấy trên người hắn đã không còn mảnh vải nào, và hắn đang tiến tới lột từng lớp quần áo của tôi xuống. Tôi muốn hét lên bảo hắn ngừng lại nhưng trong cổ họng chỉ có vài tiếng rên rỉ khàn khàn phát ra, nghe thấy thế động tác của hắn càng nhanh hơn, chỉ vài phút ngắn ngủi cả người tôi cũng đã lõa lồ như hắn. Hơi lạnh ập đến cùng bàn tay hắn vuốt ve khiến thân thể tôi run lên từng đợt hoảng loạn. Tôi cố gắng vùng vẫy, cố dùng chân đạp hắn, lấy tay đấm hắn, cố tránh đi những cái đụng chạm của hắn, nhưng giá mà lúc đó tôi biết được những hành động của mình không khác nào một đứa gái làng chơi đang uốn éo gợi tình thì có lẽ tôi đã không làm thế. Thứ thuốc chết tiệt mà tên kia cho tôi uống khiến tôi không còn chút sức lực nào, chỉ biết nằm đó để mặc gã đàn ông này dùng bàn tay dơ bẩn và đôi môi khô ráp sờ soạng cơ thể mình. Nhưng nực cười hơn, sau tất cả những hành động của gã cơ thể tôi lại có phản ứng, đúng là bản chất của con người, trong bất kì hoàn cảnh nào cũng có thể bị khơi lên dục vọng.

Sau này tôi cũng biết được thứ thuốc kia vốn không phải thuốc ngủ mà là một loại thuốc kích dục đặc biệt. Đến lúc này mọi cố gắng chống cự của tôi đều dừng lại, ngoài chấp nhận buông xuôi tôi còn có thể làm gì khác. Đến khi cả người tôi nhũn ra không thể động đậy được nữa thì hắn mới dừng lại, khắp phòng cũng tràn ngập mùi máu tanh. Việc ấy cứ lặp đi lặp lại suốt đêm cho đến khi tôi lịm đi vì đau đớn. Giây phút sắp mất đi ý thức tôi chỉ mong vĩnh viễn đừng tỉnh dậy nữa, sẽ không có ngày mai và mọi thứ sẽ chẳng còn ý nghĩa.

Sau buổi tối hôm đó tôi cuối cùng cũng biết Karaoke chỉ là dịch vụ trá hình, buôn xác bán thịt mới là thứ mà nơi đây làm, và tôi lại ngu ngốc tự dâng mình đến cho bọn chúng lợi dụng. Ở đây có hơn hai mươi người cũng bị lừa làm “nhân viên chính” như tôi, nữ có, nam cũng có, tất cả chúng tôi muốn tiếp tục sống thì phải phục vụ cho bọn chúng. Quãng thời gian đen tối nhất đời tôi chính là một tháng bị giam tại nơi này, không có khái niệm ban đêm hay ban ngày chỉ có một khách hay nhiều khách, không có phản kháng chỉ có phục tùng, bị coi như một công cụ thỏa mãn xác thịt cho kẻ khác. Mọi thứ chỉ kết thúc khi tôi gặp ông ta, một người khách kì lạ. Ông ta không cần tôi phục vụ mà chỉ muốn tôi diễn lại những kĩ thuật mà tôi học được trong một tháng qua. Cuối cùng ông ta gật đầu hài lòng rồi hỏi tôi.

- Ra khỏi đây cậu muốn làm gì?

Sống trong nhơ nhớp tôi cũng đã chứng kiến nhiều điều lọc lừa nên nghe câu hỏi phảng phất nguy hiểm đó tôi không trả lời ngay, chỉ im lặng nhìn ông ta. Ông ta chợt mỉm cười nói tiếp:

- Tôi thích đôi mắt đó của cậu, rất biết cách câu dẫn người khác. Nói đi, ra khỏi đây cậu muốn làm gì?

Đáp lại ông ta tôi vẫn chỉ im lặng. Lúc này ông ta cũng không nói gì nữa, ánh mắt bình thản nhìn lại tôi. Thật lâu sau đó tôi mới lên tiếng.

- Tìm mẹ.

Khi hai chữ ấy thoát ra khỏi miệng thì bản hợp đồng giữa tôi và người đàn ông kì lạ kia cũng được kí kết. Ông ta đồng ý đưa tôi ra khỏi đây, tìm mẹ cho tôi, còn tôi đồng ý làm việc dưới trướng ông ta trong năm năm. Năm năm thực sự không hề dài, nhưng đó là quãng thời gian đẹp nhất của tôi, của một đứa sẽ làm trai bao. Phải, tôi chấp nhận làm trai bao dưới sự chỉ đạo của ông ta để thoát khỏi chốn địa ngục này, nhưng không phải chỉ để làm công cụ thỏa mãn dục tính cho những thằng đàn ông bẩn thỉu mà nhiệm vụ chính của tôi lại khác. Trai bao, khác đĩ đực. Tôi sẽ được giới thiệu cho những đại gia đồng tính, tiếp cận họ, để họ bao tôi, mê luyến tôi, còn tôi sẽ bòn rút tiền của họ để có một cuộc sống sung sướng, và hơn hết, nhiệm vụ của tôi là moi được từ họ những thông tin mật của công ty, những thông tin chính trị không công khai rồi đưa nó cho người đàn ông kia. Ông ta sẽ dùng những thông tin này để bán lại cho các đối thủ của những đại gia mà tôi cặp kè với số tiền mà có nằm mơ cũng chẳng ai dám nghĩ tới. Vì để cặp với đại gia nên những kẻ làm trai bao như tôi phải có tuổi trẻ, phải có ngoại hình và kĩ thuật câu dẫn đặc biệt nên sau hai mươi lăm tuổi giá trị của chúng tôi không còn lại nhiều nữa, đến lúc đó hợp đồng cũng chấm dứt.

Để chuẩn bị tốt nhất chúng tôi có một khoảng thời gian được trải qua những đào tạo đặc biệt nhằm phát huy khả năng nổi bật của từng người, mục đích tất nhiên đều là muốn câu dẫn các đại gia. Chúng tôi đến đây mỗi người có một suy nghĩ riêng nhưng tất cả đều là tự nguyện, chúng tôi chấp nhận dùng thân xác của mình để đổi lấy điều mà mình muốn.

Tôi đã sống như thế, năm năm, trọn vẹn năm năm làm trai bao… ”

Minh dừng lại, bước đến phía cửa sổ kính nhìn ra bên ngoài sản nhảy, giờ cũng là lúc nơi này nhộn nhịp nhất. Mạch nhìn theo tấm lưng Minh nhỏ bé trong chiếc áo bông tắm, im lặng. Minh cầm chai rượu vang chầm chậm rót vào ly, ánh mắt hờ hững nhìn đám người ngoài kia đang quay cuồng nhảy nhót, một lúc sau cậu ta đột nhiên hỏi Mạch, không hề quay lại.

- Cậu còn nhớ tên trai bao ngồi cạnh tôi và cậu hôm trước ở quầy bar chứ?

Mạch khẽ nhíu mày, có phải Minh đang nói đến tên trai bao tên là Lu đó.

- Trong đợt đào tạo năm năm trước tôi mới quen cậu ta, cậu ta là một kẻ lụy tình, vì tình mà chấp nhận làm trai bao. Cậu ta cũng là người duy nhất ở cạnh tôi năm năm qua với tư cách là bạn. Cậu ta đợi năm năm cuối cùng cũng gặp được người mà cậu ta muốn gặp. Ngu ngốc thật, đến cuối cùng cũng không thể cùng người ta rời đi. Chính là vào buổi Giáng sinh đó cậu ta từ chối cơ hội cuối cùng để bắt đầu lại.

Nói rồi Minh mỉm cười mỉa mai, uống một hớp rượu lớn. Nhắc tới Giáng sinh Mạch lại nhớ tối buổi tối hôm đó lần đầu Minh chủ động nói chuyện với cậu sau năm năm không gặp, dù chỉ là để hỏi cậu là ai. Hóa ra là vì chuyện tên trai bao kia mà Minh mới có tâm tình muốn bắt chuyện với cậu, buồn cười thật.

- Không chỉ riêng cậu ta mà tất cả chúng tôi đều vậy, một lần mang danh “trai bao” thì cả đời này chúng tôi cũng không rửa sạch được vết nhơ đó, nên thà để mình mình chịu bẩn cũng không muốn người mình yêu nhất bị vấy bẩn từ mình.

Nói đến đây Minh đột nhiên dừng lại, ly rượu cũng gượng gạo buông xuống. Biến hóa đó của cậu ta Mạch lại không hề nhìn thấy, nặng nề hỏi.

- Cậu đã tìm được mẹ chưa?

Minh bật cười khi nghe thấy câu hỏi đó, ly rượu cũng run lên làm sánh vài giọt ra ngoài.

- Mẹ? À, phải, một năm sau khi làm trai bao tôi cũng đã tìm được bà ấy, trong bệnh viện. Không hề có một câu chào hỏi hay cái ôm ấm áp như tưởng tượng, đón tôi chỉ là một người đàn bà tiều tụy nằm trên giường bệnh và đứa em gái ba tuổi gầy guộc chỉ biết khóc.

- Em gái? – Nghe đến đây Mạch nghi hoặc hỏi lại.

- À, hôm đi theo tôi cậu cũng gặp nó rồi đấy, nhìn xinh xắn lắm đúng không?

Nghe vậy Mạch không khỏi cười khổ, hóa ra là em gái, thế mà cậu còn tưởng đó là con của Minh, lại còn từng ghen tị với nó nữa. Minh vẫn không hề quay lại nhìn Mạch nên dĩ nhiên biểu tình lúc này của cậu Minh không hề biết, vẫn tiếp tục kể.

- Tôi không biết bố của nó là ai, cũng có thể là bố tôi, hoặc cũng có thể là một người đàn ông nào khác. Khi đó tôi đã không muốn nhận bà ấy, bà ấy đã bỏ tôi suốt bốn năm vậy thì tại sao tôi phải nhận người đàn bà đó là mẹ. Nhưng nhìn Linh Linh, nhìn đứa em gái bỗng dưng có này tôi lại không làm được.

Mạch chua xót nghe từng lời kể của Minh, tựa như mỗi một câu Minh nói ra lại thả vào lòng cậu thêm một tảng đá. Không chỉ nặng, mà còn đau, thật sự rất đau.

- Nhận bà ấy, cùng bà ấy về nhà, cùng Linh Linh thành một gia đình lần thứ hai và tôi trở thành trụ cột của gia đình ấy. Trước đây tôi chấp nhận làm trai bao để tìm mẹ, còn lúc đó tôi tiếp tục làm trai bao là vì tiền, tôi cần tiền để chữa bệnh cho mẹ, để nuôi Linh Linh ăn học. Nhưng không thể nói cho họ người mà họ dựa vào là một thằng trai bao bẩn thỉu được, nên tôi mới phải đi làm gia sư, mở tiệm bán quần áo để che mắt thiên hạ, để giấu họ.

Vậy mà Mạch đã từng trách Minh, từng khinh bỉ cậu ta, từng nghĩ mình là thằng bạn vĩ đại luôn sẵn sàng cứu rỗi bạn bè khỏi con đường lầm lạc. Nực cười thật, ấu trĩ thật, thảo nào mà Minh luôn coi thường cậu, luôn không để ý đến cậu, vì thật sự cậu không xứng. Bao năm rồi, từ lần đầu gặp Minh cho đến bây giờ Mạch luôn là kẻ phiến diện, luôn nhìn mọi việc thiển cận rồi nông nổi hành động không suy nghĩ. So với Minh đã trải qua bao chuyện cậu chẳng khác gì một đứa con nít vẫn còn dựa hơi gia đình. Nỗi đau mà Minh chịu suốt năm năm qua khiến kẻ chỉ nghe kể lại như cậu cũng cảm thấy nghẹt thở, vậy mà Minh buộc phải gánh chịu và đứng dậy một mình. Lúc đó thì cậu ở đâu… cậu ở đâu…

- Có lẽ tôi vẫn không biết gì cho đến khi tình cờ gặp lại A Linh không lâu trước đây. – Minh vẫn thản nhiên kể tiếp, như thể mọi thứ đã chẳng còn ý nghĩa gì nữa vậy – Cậu ta nói cho tôi biết chuyện gia đình tôi bị phá sản là vì ai, thú vị hơn, từ cậu ta mà tôi còn biết được người chị họ đã cùng gia đình chị ta cướp hết số tiền tiết kiệm của tôi năm đó giờ đã chân chân chính chính trở thành chị dâu cậu, thành phu nhân của tập đoàn Thiên Trường. Vậy thì càng tốt, tất cả kẻ thù của tôi đều ở cùng một chỗ, như vậy cũng tiết kiệm công sức trả thù cho tôi hơn.

Đến lúc này Minh mới mỉm cười quay lại nhìn Mạch, đôi mắt câu dẫn cong lên lấp lánh sự hả hê khi nhìn thấy Mạch lảng tránh. Đặt ly rượu xuống bàn, Minh tiến tới trước mặt Mạch, rút dây buộc của áo bông tắm để chiếc áo rơi xuống lộ ra thân hình nhỏ nhắn đầy phong tình. Cho đến khi thấy đôi vai Mạch run lên Minh mới hài lòng với lấy quần áo mặc vào, trước khi đi còn bỏ lại một câu không cảm xúc.

- Đến bây giờ thì cậu đã hiểu vì sao tôi muốn trả thù chưa, Khương Mạch.

Mạch vẫn ngồi im trên giường, đôi mắt ảm đạm từ từ le lói một tia sáng rồi bất chợt sáng rực lên. Ngay khi Minh đang muốn mở cửa bước ra Mạch liền vùng dậy kéo lại, ôm chặt lấy cậu ta. Minh vì bất ngờ nên không kịp phản ứng, đến khi muốn vùng ra lại nghe tiếng Mạch thì thầm, trong giọng nói không chỉ có cố chấp mà còn cả sự kiên định.

- Hôm nay cậu đã trả thù xong rồi đúng không, giờ đến lượt tôi. Bất kể trước đây cậu như thế nào thì cậu cũng không thể xóa được chuyện giữa chúng ta đêm nay. Cậu… đã trở thành người của tôi, vĩnh viễn cần sự bảo vệ của tôi. Mặc kệ năm năm qua tôi sai lầm thế nào, nhưng có một sự thật là tôi cần cậu, luôn cần cậu ở bên cạnh. Tôi, Khương Mạch, sẽ dùng tất cả những năm tháng tuổi trẻ đó để trả cho cậu một ngày vui vẻ thực sự. Tin tôi!

Nói rồi Mạch đột ngột buông Minh ra rồi nhanh chóng đeo vào cổ Minh một vật lạnh toát, khi định thần nhìn lại mới biết được đó là sợi dây chuyền có luồn một chiếc nhẫn bạc. Lần này thì Minh không phản kháng, chỉ lãnh đạm cười.

- Vậy cậu cũng tin tôi đi, tôi sẽ làm cả nhà cậu điêu đứng, sẽ khiến tất cả những kẻ hại gia đình tôi phải hối hận.

Nói rồi Minh không quay lại lần nào nữa, mở cửa bước đi. Mạch vẫn đứng im nhìn vào cánh cửa đã khép cho đến khi nghe tiếng bước chân Minh nhỏ dần rồi biến mất. Rồi cậu nở một nụ cười, nếu Minh ở lại chắc chắn sẽ nhận ra đó là nụ cười chói sáng hơn cả nắng mùa đông năm nào. Năm năm, phải, năm năm là quá đủ rồi.

Ngoài trời mưa vẫn rơi, dày hơn, lạnh hơn, thấm ướt cả chiếc áo lông của Minh nhưng cậu ta không hề có ý định dừng lại mà càng bước nhanh hơn trên con đường về nhà. Nơi đó có gia đình. Không biết vì lạnh hay vì điều gì mà lồng ngực Minh run rẩy từng đợt, nơi có một vật an tĩnh nằm đó, chiếc nhẫn bạc Minh đã từng ngang bướng muốn giành lấy từ Mạch. Chắc có lẽ là vì lạnh, vì lạnh thôi, nên vành môi mới không kìm được cong lên như thế…

2

Hôm nay có nắng lên, là nắng mới, trong suốt và ấm ấp. Đường phố tấp nập, trong không khí đón xuân ai cũng có vẻ háo hức hơn, gió còn mang theo vài hương vị của Tết. Sáng sớm ngồi trong quán với ly cà phê và hướng ra ngoài ô cửa để ngắm nhìn khung cảnh đó lại thấy có chút ý vị. Chỉ là sẽ tốt hơn nếu như được ở một mình. Minh khẽ thở dài tiếc nuối, dứt điểm nhìn để quay lại với người đối diện. Đó là một người phụ nữ gần ba mươi, sang trọng và đẹp mặn mà trong bộ quần áo hàng hiệu, đôi mắt đầy tham vọng vẫn chăm chú nhìn Minh suốt từ đầu đến giờ. Khi Minh quay lại ánh mắt chị ta vẫn không ngừng đánh giá, một lúc sau mới lên tiếng.
- Khác rất nhiều, cậu thật sự là đứa em họ ít nói năm đó?

Gương mặt bình tĩnh, hàng mi không nhíu nhưng đôi môi lại thoáng run rẩy đã phá bỏ toàn bộ cố gắng của chị ta, những điều này đều bị Minh thu vào mắt. Minh khuấy nhẹ cốc cacao nóng, nhếch mép cười rồi đáp trả.

  - Cũng như chẳng ai ngờ một gia đình hạng trung năm ấy giờ đã bò lên được giới thượng lưu, phải không?

Trước câu nói đầy sỉ nhục của Minh, nét mặt người phụ nữ đó chỉ thêm âm trầm một chút chứ không hề tỏ ra tức giận hay thô lỗ, quả thực để có được địa vị như hôm nay chị ta đã phải học khá nhiều. Minh cười cười, đôi mắt cong lên đầy phong tình.

- Không phải chị hẹn tôi ra đây chỉ để diễn màn nhận người thân cảm động thôi đấy chứ?

Lần này đến lượt người phụ nữ đó cười…

- Đừng đánh đồng tôi với hạng người nằm ngửa kiếm tiền như cậu. Nói ra đi, mục đích của cậu là gì? Nếu là vì khoản tiền đó thì…

- Ồ - Minh đột nhiên ngắt lời chị ta – Tám trăm triệu năm đó thì lớn, nhưng bây giờ đâu còn ý nghĩa gì nữa đâu, cả chị và tôi đều hiểu mà.

- Vậy cậu muốn gì?

- Sự thật.

Minh buông một câu rồi thản nhiên nhìn ra ngoài, bỏ mặc người phụ nữ kia gương mặt đã biến sắc.

- Sự thật? Với khả năng của tôi thì chỉ có một sự thật, là chẳng có gì cả.

 Dĩ nhiên Minh hiểu chị ta nói thế là có ý gì, với quyền lực của phu nhân tập đoàn Thiên Trường chị ta hoàn toàn có thể bóp méo sự thật, những bằng chứng năm đó đối với chị ta chẳng khác nào tờ giấy nháp có thể tùy ý xóa đi tô lại. Nhưng có lẽ chị ta đã quên đi điều quan trọng nhất mà Minh có được. Không  buồn quay lại, Minh chỉ thản nhiên lấy điện thoại ra, bấm tìm một hồi rồi đặt lên bàn, đẩy về phía chị họ mình. Vừa nhìn thấy số điện thoại chạy dọc trên màn hình, vẻ bình tĩnh nãy giờ chị ta vẫn cố treo trên mặt đã hoàn toàn vỡ vụn, đôi môi run rẩy không nói thành lời. Số điện thoại kia là số của anh trai Khương Mạch, Khương Thần, cũng là chồng chị ta.

- Hình như chị quên điều gì đúng không? Lần này người nắm cò súng là tôi, không phải chị.

Minh nhếch mép cười mỉa mai. Khương Thần đang mê mẩn cậu đó là sự thật, chỉ cần cậu rỉ tai vài lời với anh ta lúc trên giường thì chẳng có gì là không thể. Điều này thì người chị họ kia chắc chắn cũng hiểu, trước khi Minh xuất hiện chị ta còn tưởng Khương Thần luôn lạnh nhạt với mình là do bị bố mẹ ép phải kết hôn, không ngờ anh ta vốn không hề có hứng thú với con gái. Chỉ với việc Khương Thần công khai đưa Minh đến bữa tiệc lớn của công ty cũng đủ thấy anh ta cưng chiều cậu thế nào, lần đối đầu này chị ta không hề có một phần thắng. Hiểu được điều này dáng vẻ kiêu ngạo ban đầu của chị ta đã hoàn toàn bay biến, run rẩy hỏi Minh.

- Cậu… cậu… muốn thế nào…

Minh mỉm cười hài lòng khi nghe được câu nói này, nhấc ly cacao uống nốt ngụm cuối rồi đưa đầu lưỡi liếm một vòng quanh môi, làm cánh môi càng thêm ửng đó trong ánh nắng. Híp đôi mắt nhìn người chị họ, Minh dùng tay gõ nhẹ vào màn hình điện thoại, lặp lại.

- Sự thật. Thông minh như chị chắc hiểu ý tôi?

Sau vài giây mù mờ không hiểu, sắc mặt người chị họ đột nhiên tái nhợt, cúi đầu không nói gì, chỉ là đôi vai không ngừng run rẩy. Minh đứng dậy, nói thêm một câu nữa rồi lấy áo khoác bỏ đi.

- Ngày mai, tôi chờ điện thoại của chị. Mong là chị hiểu điều gì mới là quan trọng.

Mở cửa bước ra khỏi quán cà phê ngay lập tức Minh lấy điện thoại gọi cho ông chủ của mình. Sau một hồi những tiếng tút đơn điệu, cuối cùng bên kia cũng có người trả lời. Minh không dài dòng, vào ngay vấn đề chính.

- Khương Thần rất kín kẽ trong chuyện làm ăn, không thể moi được tin tức gì từ hắn. Nhưng yên tâm, tôi đã có cách. Sớm thôi, thứ ông cần sẽ có.

Người kia chỉ “ừm” một tiếng rồi cúp máy, Minh cũng không để ý nhiều, sải bước nhanh hơn để đến dạy buổi cuối cho học trò của mình trước khi nghỉ tết.

Sau khi Minh và người chị họ rời đi không lâu cửa quán cà phê lại lần nữa được mở ra, người bước vào là Khương Mạch. Cậu đi thẳng lên tầng hai, tới chiếc bàn đặt cạnh cửa kính, nơi có một người đang chờ mình. Nếu Minh ở lại chắc cũng sẽ nhận ra người này, đó là Thanh, mối tình đầu của Mạch. Thanh đẹp dịu dàng trong ánh nắng sớm, sóng tóc dài buông xuống một bên vai làm giảm đi vài phần sắc sảo nhưng càng tôn lên gương mặt thon dài của cô bạn. Thấy Mạch tới, Thanh vẫy tay chào, lên tiếng đùa trách móc.

- Muộn quá nha, để con gái người ta phải chờ thế này là không ga lăng tí nào đâu đấy.

Mạch cười khì khì xoa đầu rồi ngồi xuống hối lỗi.

- Có chút việc nhỏ ấy mà. Cậu đến lâu chưa, sao không gọi đồ gì trước.

Thanh cười, vẫn tiếp tục trêu.

- Sáng sớm thế này thì có việc gì chứ.

- Đưa nhỏ em đi học thôi mà.

- Em á? Cậu là con út cơ mà! – Thanh ngạc nhiên hỏi lại.

- Ừ, em gái đứa bạn. Để tớ gọi đồ nhá, cậu uống gì, vẫn sô đa chanh bạc hà chứ hả?

- Lớn rồi ai còn uống cái đó nữa. Gọi cho tớ một Capuchino.

Mạch gật đầu cười rồi gọi phục vụ. Một lúc sau đã có người bưng tới một tách Capuchino cho Thanh và một tách cacao nóng cho Mạch. Thanh nhìn tách cacao trước mặt Mạch, cười cười lắc đầu.

- Thành đàn ông rồi mà cậu vẫn còn uống cacao à.

- Ờ, uống cà phê không quen.

Mạch đáp lại, lấy thìa khuấy nhẹ ly cacao. Trước kia có người cứ đòi uống cà phê nhưng lại sợ vị đắng của nó nên rốt cuộc chỉ dám uống cacao, để người đó được vui Mạch cũng cùng uống theo, ai ngờ uống nhiều thành quen, đến bây giờ vẫn không bỏ được. Mạch liếc mắt nhìn ra ngoài, thấy được khung cảnh đẹp bên dưới không khỏi có chút trầm trồ:

- Mới về nước mà đã tìm được quán cà phê đẹp thế này cơ à, cậu cũng ghê nhỉ.

- Vậy thì nên trách cậu ở đây suốt mà không phát hiện ra thôi. – Thanh đáp lại, cũng lơ đãng nhìn qua khung cửa kính.

Thanh mới về Việt Nam sau mấy năm du học nước ngoài, gặp lại Mạch cả hai đều có rất nhiều chuyện để nói với nhau. Nào là phong tục bên đó thế nào, khác Việt Nam thế nào, rồi cuộc sống bên đó hối hả, con người cũng hối hả theo. Nói về những năm tháng mỗi đứa mỗi ngả riêng rồi lại nói về những ngày còn học chung một trường, nói về mối tình đầu ngu ngơ. Thanh chợt bật cười hỏi Mạch.

- Thế nào, sau đó cậu yêu thêm mấy cô nữa?

- Có thì đã tốt, đợt trước mẹ tớ còn sắp xếp cho tớ đi gặp mặt nữa cơ. – Mạch cũng bật cười đáp lại.

- Ủa, công tử nhà giàu đẹp trai ngời ngời thế này mà không có cô nào theo hả. Hay là cậu kiêu quá. Hay là…vẫn còn vương vấn tớ hả?

Thanh nháy nháy mắt hỏi Mạch rồi cười phá lên. Mạch giả vờ xịu mặt nói giọng trách cứ.

- Ừ, chứ sao nữa, đột nhiên bị hót-gơ của trường đá ai mà chẳng tổn thương chứ.

- Này, không phải giả vờ nhá. Mà, đừng nói mấy năm rồi cậu vẫn chưa biết hồi đó vì sao tớ đòi chia tay đấy.

Thanh nhíu mày nhìn Mạch rồi càng ngạc nhiên hơn khì thấy gương mặt ngơ ngác không hiểu gì của cậu. Mạch ngẩng đầu nhìn Thanh, khó hiểu hỏi:

- Chứ không phải cậu bảo vì không hợp, không muốn nhùng nhằng thêm à?

Thanh thở dài lắc đầu ngán ngẩm, dùng tay dí vào trán Mạch một cái rồi mới nói.

- Cậu đúng là đồ ngốc. Chẳng trách vì sao hồi đó tớ lại đá cậu. Đến lý do tớ đòi chia tay cậu cũng không biết thì còn yêu đương gì được nữa. Cậu cứ thử hỏi tất cả mọi người xem ngày ấy cậu đối với tớ có bằng một phần của người đó không là hiểu chứ gì.

- Hử, “người đó”? Còn người nào nữa? Tớ có bắt cá hai tay đâu.

Thanh càng nói Mạch càng mơ hồ.

- Trời ơi cái người này. – Cuối cùng thì Thanh cũng phải giơ tay đầu hàng với Mạch – Còn người nào nữa, ngày đó cậu cứ như hình với bóng với ai hả. Là Minh đó. Cậu thực sự chưa từng nghe ai nói hai đứa cậu mới đúng là một cặp yêu nhau hả.

Đến lúc này Mạch mới chợt à lên hiểu ra. Vì quá quen thuộc nên bất giác cũng không nhận ra có gì không ổn. Hóa ra từ lúc đó với cậu Minh đã trở thành một phần quan trọng đến vậy. Mạch mỉm cười, có lẽ phần tình cảm này mọi người đều hiểu chỉ mình cậu ngu ngốc không chịu hiểu. Làm gì có đứa con gái nào chịu được người yêu mình đối với bạn còn tốt hơn cả với mình chứ. Thật là, cậu quá cố chấp rồi, Khương Mạch ơi là Khương Mạch.

Bạn bè lâu năm gặp lại, chuyện phiếm thì nhiều nhưng thời gian chẳng dư dả đến vậy, Mạch và Thanh “tâm sự” thêm một lúc nữa rồi tạm biệt nhau. Những ngày giáp Tết khu thương mại đặc biệt đông khách đến mua sắm nên công việc cũng bận rộn hơn, Mạch quay cuồng trong mớ giấy tờ báo cáo, những hợp đồng mới hay vấn đề nảy sinh phải giải quyết, ấy thế mà người ta vẫn đều đặn thấy cậu xuất hiện trước cổng một trường tiểu học mỗi giờ tan trường hay trước cửa một ngôi nhà vào mỗi tối. Đến nỗi mấy người hàng xóm cũng ngạc nhiên không hiểu vì sao ngôi nhà ấy vốn rất yên tĩnh bỗng nhiên lại nhiều tiếng nói cười đến vậy, hay vì sao cậu con trai của gia đình đó bình thường hòa nhã mà giờ hay cau có chẳng nói lời nào. Sự xuất hiện của Mạch vốn không được chào đón, nhưng với bản tính cố chấp và hồn nhiên của cậu thì mọi người đều rất nhanh chấp nhận, dĩ nhiên là trừ Minh.

Mạch bắt đầu chen vào cuộc sống của Minh nhiều hơn bằng cách lấy lòng em gái của cậu ta, Linh Linh. Hôm đó cậu cố tình đến cổng trường tiểu học trước Minh một lúc, thấy Linh Linh đứng đó đợi anh trai liền lại gần bắt chuyện làm thân với danh nghĩa là bạn của Minh. Ban đầu cô bé tỏ ra khá cảnh giác không chịu nói chuyện cùng Mạch, đến khi Mạch giơ ra một túi kẹo đầy màu sắc thì sự cảnh giác đó mới giảm đi một chút. Mạch cười thầm trong bụng, cái tính hảo ngọt này chắc chắn là bị ảnh hưởng từ Minh đây mà. Hai người một bé một lớn, một đứng một ngồi cứ thế nói chuyện với nhau, Mạch trước giờ không quen dỗ dành trẻ con mà vẫn phải làm đủ mọi trò mong làm thân với Linh Linh, điệu bộ lúng túng của cậu khiến cô bé cười đến sặc kẹo mấy lần. Khi Minh đến, cậu ta lập tức tách hai người ra, bỏ mặc Mạch đứng đó rồi dắt Linh Linh về nhà. Dĩ nhiên Mạch không dễ dàng buông tha đến vậy, sử dụng biện pháp mưa dầm thấm lâu, ngày nào cũng mua kẹo đến dụ dỗ Linh Linh. Và sau gần hai tuần cậu đã thành công lấy lòng cô bé, phớt lờ vẻ mặt khó chịu của Minh mà lon ton theo hai người về nhà. Bước đầu tiên của kế hoạch, hoàn hảo!

Nhà Minh không lớn lắm, một phòng khách hai phòng ngủ, đồ đạc trong nhà cũng đơn giản, sạch sẽ. Cảm giác đầu tiên của Mạch khi bước vào nhà là thấy quá tĩnh lặng, không có không khí của một gia đình có trẻ nhỏ. Hằng ngày Minh chỉ ở nhà một chút vào buổi tối sau khi đón Linh Linh đi học về, nấu vài món đơn giản cho bữa tối, sau đó Minh hướng dẫn Linh Linh làm bài tập về nhà, khi cô bé đi ngủ mới lặng lẽ đến quán bar quen thuộc. Trong nhà còn có mẹ của Minh, nhưng bà hiện giờ đang nằm liệt giường, mọi sinh hoạt đều nhờ một người giúp việc thuê riêng, có lẽ sự tĩnh lặng trong căn nhà một phần cũng vì bệnh tình của bà. Minh khá lạnh nhạt với mẹ, trái ngược hoàn toàn khi cậu ta ân cần chăm sóc Linh Linh.

Khi Mạch đến, căn nhà cũng không có gì thay đổi nhiều, chỉ là trước giờ ăn thường có tiếng tranh cãi  của Mạch với Linh Linh về việc nên xem kênh tin tức hay kênh hoạt hình; gian phòng bệnh của mẹ Minh cũng thường xuyên có người kiên nhẫn ngồi nói chuyện cùng bà mỗi khi bà tỉnh lại sau giấc ngủ mê man, hay là việc một số đồ đạc trong nhà được sắp xếp lại khiến người ta có cảm giác ấm cúng hơn. Dạo gần đây Mạch còn bận rộn chạy qua chạy lại mua một cành đào và một cây quất nhỏ rồi cùng với Minh và Linh Linh ba người xoay sở cả buổi tối bài trí. Vốn Mạch còn đề xuất tự gói bánh chưng cho có không khí Tết nhưng ngay lập tức bị Minh gạt đi, vì chẳng ai biết phải gói như thế nào, cũng chẳng có bếp củi mà luộc bánh, luộc bằng bếp gas thì quá tốn kém. Cứ thế không khí trong nhà bỗng chốc trở lên nhộn nhịp, Linh Linh thì suốt ngày kêu anh Mạch ơi anh Mạch đòi kẹo, thỉnh thoảng còn nghe thấy tiếng Minh chịu không được quát lên vài câu vì tiếng đổ vỡ do ai đó gây lên.

Từ việc làm thân với Linh Linh, Mạch thành công trở thành một phần trong gia đình Minh, đặc biệt là với mẹ Minh, bà cười tươi hơn và thường kể nhiều chuyện xưa của Minh cho Mạch nghe. Có lần sau khi kể lại chuyện Minh làm cả phòng bếp cháy đen thui vì muốn làm một cái bánh tặng mẹ nhân ngày mùng 8 tháng 3, bà cười buồn rồi đưa mắt nhìn ra ngoài cửa sổ nhẹ nhàng nói.

- Từ nhỏ nó đã sống vì người khác, luôn nhìn nét mặt của người khác mà sống, chỉ cần cháu cười một cái thì bất kể giá nào nó cũng làm. Chính vì vậy mà nó luôn chịu thiệt thòi, nhưng lại luôn tỏ ra mình mạnh mẽ lắm. Thắng bé ngốc đó.

Mạch im lặng lắng nghe, một lúc sau bà mới lên tiếng tiếp.

- Nó ghét bác, bác biết, bác cũng không trách nó vì làm mẹ mà bỏ rơi con mình thì chẳng đáng được tha thứ. Cũng chẳng biết cái thân già bệnh tật này sẽ sống được bao lâu, chỉ mong trước khi nhắm mắt còn thấy được Linh Linh khôn lớn, thấy có ai ở bên lo lắng chăm sóc thằng Minh, để nó dừng lại…

Nói rồi bà quay lại nhìn Mạch, vuốt nhẹ đầu cậu, hòa ái như một người mẹ thứ hai của cậu.

- Hai đứa tụi bay cũng lớn cả rồi, công việc ổn định, lo mà cưới vợ đi, sớm có cháu cho bác bồng…khụ..khụ…

Lời còn chưa dứt bà lại ho khan, Mạch vỗ nhẹ lưng cho bà dễ chịu rồi đỡ bà nằm xuống. Nhìn gương mặt tiều tụy của bà Mạch thở dài trong lòng, thời con gái bà hẳn là đẹp lắm, nhưng sau nhiều năm bị căn bệnh ung thư hành hạ thì những nét thanh tú cũng trở nên hốc hác. Thấy bà nhíu mày nhịn đau Mạch lấy thuốc giúp bà uống rồi đợi đến khi bà ngủ mới lẳng lặng ra ngoài. Đứng tựa lưng vào cửa nhìn Minh đang hướng dẫn Linh Linh làm bài, không hiểu sao Mạch đột nhiên có suy nghĩ muốn ôm chặt người kia vào lòng. Nhưng đôi chân mới bước tới một bước đã gặp ánh mắt Minh lạnh lùng xa cách, Mạch cúi đầu lảng tránh đi về phía phòng khách. Chính cậu cũng như mẹ Minh, từng dùng đôi tay này đẩy cậu ta đi vậy thì bây giờ đâu có tư cách xin được tha thứ.

Đêm hôm đó Mạch đợi Minh thật lâu trước cửa nhà, mưa phùn lạnh giăng kín khoảng không gian trước mặt. Mãi đến hai ba giờ sáng Minh mới lảo đảo về tới nơi, một tay còn dìu thêm một người nữa, trời thì mưa mà kẻ này chỉ mặc một chiếc áo phong phanh, miệng không ngừng lẩm bẩm gì đó, hẳn là đang say rượu. Khi hai người đến gần thì Mạch mới nhận ra đó là Lu, là tên trai bao mà không lâu trước đó cậu đã gặp tại bar, cũng là người bạn duy nhất của Minh trong năm năm qua. Mạch giúp Minh đỡ Lu vào nhà, sắp xếp chỗ ngủ cho cậu ta rồi lẳng lặng ra về. Mặc dù đã thành công chạm vào cuộc sống của Minh nhưng Mạch vẫn chưa thể nào tới gần hơn cái vỏ bọc vô hình mà Minh tạo ra với mọi người. Có những việc cậu chỉ có thể đứng từ ngoài nhìn Minh tự xoay sở, vì nơi đó vốn dĩ không có chỗ dành cho cậu, quá khứ năm năm ấy không có Mạch nên bây giờ cậu cũng không có tư cách xen vào.

Mạch thở dài rồ ga phóng đi, con tim nơi lồng ngực này quá nóng vì những yêu thương chất đầy, liệu có đủ để xoa dịu phần nào nỗi đau của Minh? 

Vài ngày sau đó ngôi nhà vốn rất bình thường ấy thường xuyên rộ lên những tràng cười đầy kiều mị, những tiếng trêu chọc rồi tiếng hầm hừ tức giận. Nguyên nhân là Lu thường xuyên giả lả đùa với Mạch, khiến cậu ngượng đỏ hết cả mặt mà không dám to tiếng cự lại, chỉ đành mím môi chạy đi chỗ khác. Lu không giống Minh, ở cậu ta toát lên vẻ phong tình mị hoặc, dù chỉ là cái liếc mắt hay động chạm cũng đủ để gợi lên những dục vọng sâu kín nhất của đối phương. Mặc dù như thế nhưng người khác nhìn vào lại không thấy hành động của Lu có chút phản cảm nào, vì cậu ta có sự kiêu ngạo của kẻ chủ động, biết dừng lại đúng lúc để không hạ thấp giá trị bản thân ngược lại càng khiến người ta muốn sở hữu cậu ta hơn.

Ngày đó Mạch vừa từ công ty đến nhà Minh, theo thói quen đi thẳng vào bếp để cất hoa quả mới mua, ai ngờ đến nơi đã thấy Lu vừa ngáp ngủ vừa với tay lấy bát úp mì gói, sẽ chẳng có gì để nói nếu cái áo phông kia không quá mỏng để thấy được cậu ta chỉ mặc mỗi cái quần lót nhỏ xíu, để lộ dưới áo là đôi chân trắng hồng mềm mềm toàn thịt. Không chỉ thế, khi Lu quay lại, mái tóc rối, đôi mắt mơ màng, đôi môi đầy mấp máy hỏi Mạch là ai, theo mỗi cử động cái áo lại xộc xệch đi một chút làm hai điểm hồng trước ngực lúc ẩn lúc hiện. Thấy cảnh ấy Mạch đứng hình mất nửa phút, toàn thân máu đổ dồn từ đỉnh đầu xuống nơi mẫn cảm, há miệng không nói được câu nào. Tận đến khi Minh lạnh băng lướt tới khoác áo choàng vào cho Lu thì Mạch mới giật mình tỉnh lại. Minh liếc cậu một cái sắc lẻm rồi không nói tiếng nào bước thẳng ra ngoài. Lu thấy được thì chẳng kiêng dè gì phá lên cười, trước khi bỏ ra ngoài theo Minh còn dùng tay gạt gạt khóe miệng Mạch, cười vui vẻ nói với cậu, “Trên miệng dưới quần đều chảy nước kìa”. Khuôn mặt Mạch lập tức từ hồng thành đỏ, từ đỏ thành trắng, cậu cuống cuồng cúi xuống kiểm tra quần, khi phát hiện mình bị trêu thì chỉ còn nghe thấy tiếng Lu cười ha hả ở đằng xa. Từ lần đó cứ mỗi lần gặp cậu Lu liền sát lại đụng chạm, đặc biệt trước mặt Linh Linh càng làm quá khiến cậu chỉ biết tự trách cái chỗ mẫn cảm nó quá… mẫn cảm.

Cuộc sống ồn ào như thế kéo dài gần nửa tháng, có vẻ như Lu thường đến đây “ở nhờ” nên cả Linh Linh và mẹ Minh đều không lấy làm lạ, ngược lại còn thấy hào hứng vì tài bếp núc của cậu ta. Linh Linh còn có lần tuyên bố lớn lên sẽ thành người phụ nữ vừa hấp dẫn vừa giỏi nấu ăn như anh Lu (!!), nghe thấy điều này Mạch chỉ lắc đầu ngán ngẩm, đến trẻ con mà cậu ta cũng dạy hư nó. Bình thường Lu ngủ đến gần trưa mới dậy, chiều theo Minh ra shop quần áo phụ bán, tối như thường lệ đến bar cùng Minh hoặc đi “công chuyện”. Cho đến một ngày giáp Tết thì chuỗi ngày cực khổ vì bị trêu chọc của Mạch mới dừng lại. Ngày hôm đó trong khi Mạch đang bắc thang sửa lại mái hiên bằng tôn bị lệch, Lu thì ở dưới một tay đưa đồ một tay gặm táo, thỉnh thoảng còn giả vờ đụng chạm vào mông cậu rồi thấy Mạch ngọ nguậy tránh né lại phá lên cười. Mạch đang định cúi xuống nạt cho Lu một trận lại nghe tiếng cười đột nhiên im bặt, còn chưa hiểu gì thì đã thấy Lu ném quả táo đang ăn dở lăn lóc xuống đường, quay người vào nhà đóng cửa đánh rầm. Nhìn theo hướng quả táo lăn Mạch mới thấy một người đàn ông đang đứng tựa vào chiếc ô tô xanh, đôi mắt vẫn nhìn dán vào cánh cửa Lu vừa đi vào. Hắn ta chắc khoảng hai bảy hai tám tuổi gì đó, nhưng thân hình cao to và đôi mắt sắc bén khiến hắn trông từng trải và có vẻ nhiều thủ đoạn. Mạch cũng là dân làm ăn nên cậu dễ dàng nhận ra những điều này, và kết luận cuối cùng của cậu về người này là: nguy hiểm. Mạch còn đang đắn đo không biết nên xuống hỏi chuyện tên này không thì vừa lúc Minh đón Linh Linh đi học về. Thấy người kia Linh Linh ngay lập tức cúi đầu chào to.

- Cháu chào chú Phong ạ.

Tên đó thấy vậy liền nở nụ cười, phải nói lúc hắn cười đúng là đủ sức đốn ngã trái tim hàng chục thiếu nữ, nét lãng tử này thì Linh “dê” có tập đến một tỷ lần cũng không học được, cái đó thuộc về bản chất rồi. Đột nhiên Mạch nhớ tới một người rất xứng đôi với Phong, chính là Lu, một bên phóng đãng một bên lãng tử, trời sinh một cặp mà. Phong không nói nhiều, chỉ xòe tay đưa cho Linh Linh một bông hoa to bằng hai bàn tay, cánh hoa đính đủ thứ kẹo dẻo nhiều màu sắc, cô bé thích chí cầm lấy rồi nhảy chân sáo vào nhà, “vô tình” mở cánh cửa mà mới nãy Lu hậm hực đóng lại. Mạch lúc này mới có thiện cảm với Phong một chút, đồng bệnh tương lân mà, hẳn là tên này cũng không phải lần đầu lấy kẹo để mua chuộc Linh Linh.

Linh Linh thì thân thiết là vậy nhưng Minh đi qua chỉ gật đầu với Phong một cái rồi đến chỗ Mạch, gọi cậu xuống đi chợ chuẩn bị bữa tối. Qua vài câu giải thích ngắn ngủi của Minh, Mạch cũng hiểu được sơ sơ chuyện gì đang xảy ra. Phong vốn là khách đang bao Lu, nhưng hai người có vẻ không hợp nhau lắm, dăm bữa nửa tháng lại cãi nhau một lần. Lần trước cãi nhau là đợt Noel vì Phong ghen với người yêu cũ mới từ Sài Gòn ra của Lu, còn lần này đến lượt Lu tức hắn vì kiếm mấy đứa gái làng chơi khác phá mối làm ăn của cậu ta. Mỗi lần hai người cãi nhau Lu lại bỏ nhà đi bụi thế này, và hầu như nơi cuối cùng cậu ta ở lại luôn là nhà Minh. Tối đó Phong ở lại ăn cơm, không khí bữa ăn có vẻ rất kì quặc. Sau bữa ăn Lu bị Phong vừa kéo vừa ôm lôi đi. Đến lúc này Mạch mới thở phào một cái, thế là thoát nạn. Cậu đang định quay sang nói vài câu cảm thán với Minh lại thấy cậu ta bần thần nhìn theo bóng lưng hai người kia xa dần. Mạch đứng áp sát sau lưng Minh, cố tình ghé đầu để hơi thở của mình làm lay động vài sợi tóc mai của Minh, thì thầm nói.

- Phong yêu Lu, đúng không?

Minh không nói gì, vẫn tựa vào cửa nhìn ra khoảng tối xa xăm. Mạch cúi sát hơn, môi gần như đã chạm vào vành tai Minh.

- Cậu cũng biết tôi yêu cậu, đúng không Minh?

Không có cái gương ở đây nên hẳn là Mạch không nhìn thấy vẻ mặt của Minh lúc này, nếu so với vẻ cợt nhả phóng đãng của Lu thì Mạch cũng chẳng kém bao nhiêu. Có khi nào cậu bị nhiễm cái tính đó ở Lu? Có lẽ vậy nên lời tỏ tình đầu tiên mới được Mạch nói ra nhẹ nhàng và đầy mờ ám đến thế. Không có cảm giác gượng gạo hay trống ngực đập thình thịch như Mạch vẫn tưởng tượng, mọi thứ tự nhiên như hẳn nó phải vậy. Nếu lúc bị Lu trêu chọc chỉ có bản năng dục vọng trỗi dậy, thì lúc này đây Mạch mới thấu hiểu sức hấp dẫn của Minh từ đâu mà có. Chính là cảm giác lúc gần lúc xa, khi thì hết lòng chiều chuộng lúc lại lạnh lùng thánh khiết, nó thách thức bản năng chinh phục của đàn ông, khiến họ muốn giữ lấy mà nâng niu rồi mạnh mẽ chiếm hữu, quyến luyến không lỡ buông như đang cầm một khối băng mát rượi mà trơn trượt vậy. Lúc này tâm trí của Mạch đã hoàn toàn mờ mịt, đôi tay vô thức vòng qua ôm lấy eo Minh, bờ môi lần tìm trên cổ cậu ta, cả thân thể cố gắng áp sát lấy Minh từ đằng sau như sợ cậu ta chạy mất. Bất chợt một giọng nói lạnh băng vang lên bên tai khiến Mạch sững lại.

- Khi ở nhà tôi không phải trai bao.

Cánh tay Mạch cứng đờ, lúc này cậu mới ý thức được mình vừa làm gì, lắp bắp muốn giải thích nhưng Minh đã thoát khỏi cậu mà xoay lưng về phòng. Mạch cười khổ, trong lòng vẫn còn lưu luyến hơi ấm mà người kia để lại, thì thầm nói bất lực.

- Tôi chưa từng coi cậu là trai bao…

Sau khi Lu rời khỏi, cuộc sống lại trở lại bình thường, thoắt cái mà đã đến hai ba tháng Chạp. Buổi trưa hôm đó Minh về nhà sớm, mua một xập tiền giấy, vài nén hương trầm và đôi cá vàng chuẩn bị làm mâm cơm cúng ông Táo về trời. Linh Linh hôm nay vẫn phải đi học buổi cuối nên không ở nhà, từ mấy hôm trước cô bé đã dặn đi dặn lại cả Mạch và Minh là phải đợi buổi chiều đón cô bé đi học về rồi mới cùng nhau đi thả cá. Vì thế mà trong nhà vắng tiếng trẻ con thấy yên tĩnh hẳn, Mạch thì vẫn ở công ty chưa đến. Một mình Minh tất bận dọn dẹp nhà cửa, chuẩn bị cỗ cúng, vốn cũng muốn gọi mẹ dậy nhưng thấy bà vẫn mê man ngủ nên lại thôi, dạo này bà có vẻ yếu đi nhiều, thời gian tỉnh càng ngắn mà mỗi lúc như thế lại ho ra máu liên tục. Mọi thứ xong xuôi, khi chuẩn bị thắp hương cúng thì bất chợt có tiếng chuông cửa. Minh nhíu mày nghi hoặc, nếu là Mạch hay Lu thì đều trực tiếp mở cửa vào vì họ có chìa khóa, còn Phong hay Khương Thần rất ít khi đến đây, không hiểu lần này là ai. Đến khi mở cửa thấy người đứng trước mặt Minh cũng không khỏi sửng sốt, là một người đàn ông có tuổi, mái tóc đã ngả dần sang màu trắng nhưng dáng người tráng kiện cho thấy ông ta hẳn là vẫn còn rất khỏe mạnh. Những đường nét trên gương mặt người này với Minh đã quá quen thuộc, cả hai người con của ông ta đều được di truyền nét tương tự, và Minh cũng từng có một lần được nhìn thấy ông ta từ xa trong bữa tiệc mừng năm mới của công ty Thiên Trường, Khương Văn Sơn. Chỉ sửng sốt trong chốc lát, ngay lập tức nét mặt Minh trầm xuống, đây chính là kẻ phá hủy gia đình cậu ta. Người đàn ông kia cũng đang nhìn Minh chăm chú, ánh mắt phức tạp, mãi lâu sau mới hỏi một câu mà cả cậu cũng không ngờ tới.

 - Tiểu Lan vẫn khỏe chứ?

Có một lần mẹ từng nói với Minh bà cũng là người Việt gốc Hoa, ông bà ngoại Minh vẫn thường gọi bà là Tiểu Lan khi bà còn nhỏ, nhưng từ sau khi ông bà mất không còn ai gọi mẹ như thế nữa. Minh cũng sẽ chẳng nhớ ra điều vụn vặt này nếu người đàn ông kia không hốt nhiên nói ra cái tên đó. Mới đầu Minh còn tưởng ông ta đến đây gặp mình là vì chuyện cặp kè với Khương Thần, không ngờ người đầu tiên ông ta hỏi lại là mẹ của Minh, hơn nữa còn dùng cái tên thuở nhỏ của bà. Minh mơ hồ đã đoán được chuyện gì đó, tránh người sang một bên cho người đàn ông kia vào nhà, rồi sau đó chầm chậm khép cửa.

Mùi hương trầm quyện cùng hơi nóng thức ăn bồng bềnh bay khắp nhà. Căn nhà mọi ngày ồn ào giờ bỗng nhiên yên ắng lạ thường, chẳng ai biết bên trong  đã xảy ra chuyện gì, mãi lâu sau mới nghe tiếng ho liên tục phát ra. Ngày hai ba tháng chạp năm đó ánh nắng nhợt nhạt, đôi cá vàng quẫy nước muốn thoát ra ngoài, cuối cùng một con cũng nhảy ra được nhưng đón nó chỉ có nền đất khô khốc, con cá vàng bất lực nằm ngáp từng hơi chờ cái chết đến. Chỉ còn một con cá vàng vẫn yên lặng bơi trong chậu nhỏ.

Chiều tối ngày hôm ấy khi Minh quét dọn lại khoảng sân nhỏ trước nhà thì thấy Mạch từ xa phóng nhanh xe tới, dựng vội xe máy ngoài lề đường rồi chạy vào lo lắng hỏi:

- Linh Linh đã về tới đây chưa?

Minh nhíu mày, gác cây chổi sang một bên.

- Chưa, không phải cậu bảo đi làm về thì tiện đón nó luôn hả.

Mái tóc Mạch rối bù, dù trời khá lạnh nhưng hai bên thái dương cậu mồ hôi chảy thành từng dòng. Nghe thấy Minh trả lời mặt cậu càng tái nhợt, chạy vội vào nhà lấy mũ bảo hiểm đưa cho Minh, chỉ giải thích một câu ngắn gọn mà như sét đánh ngang tai với Minh.

- Linh Linh mất tích rồi.

.........................................................................

Chương Bảy

1

Ngồi đối diện A Linh lúc này là một người đàn ông có vẻ ngoài nhếch nhác, gương mặt bẩn thỉu, quần áo rách rưới bốc mùi hôi rình, thế nhưng ánh mắt ông ta không hề che giấu sự thù hận nhìn thẳng vào A Linh, gằn giọng nói:

- Tại sao tôi phải nghe lời cậu?

A Linh nhếch mép cười, nhìn ông ta khắp một lượt đầy khinh miệt rồi lạnh nhạt trả lời:

- Thế ông nghĩ bằng cái bộ dạng nhếch nhác này ông có thể trả thù à. – Nói rồi hắn cầm lấy con dao gấp của tên đàn em đứng bên cạnh cắm phập vào quả táo trên bàn -  Tôi cho ông một con dao, có cầm nó hay không là quyền của ông. Nhưng nên nhớ, kẻ thù của ông không chỉ là một quả táo.

Người đàn ông do dự nhìn con dao đã cắm ngập lưỡi vào trái táo đỏ, hai bàn tay bấu chặt lấy đầu gối, rồi như đã quyết định ông ta vươn người rút mạnh con dao ra làm quả táo văng xuống đất.

- Được, đằng nào tôi cũng chẳng còn gì, nói đi, kế hoạch cụ thể là như thế nào.

A Linh hài lòng mỉm cười, hai bàn tay đan vào nhau bắt đầu nói cho người đàn ông kia về kế hoạch trả thù hắn đã chuẩn bị sẵn cho ông ta. Nếu nhìn kĩ có thể nhận thấy sau vẻ ngoài bẩn thỉu của người đàn ông là nét cáo già đã được tôi luyện sau những năm tháng lăn lộn trên thương trường, nhưng bằng đấy kinh nghiệm lại không giúp ông ta vượt qua sự mê hoặc của sắc dục, để rồi chỉ vì một đứa trai bao mà táng gia bại sản, sống chui lủi như một con chuột. Khương Mạch mà ở đây hẳn sẽ ồ lên ngạc nhiên, không phải giám đốc Trương đây sao, mới ngày đó còn ngồi bàn chuyện làm ăn với nhau mà hôm nay đã không khác gì tên ăn mày. Có kết quả như bây giờ hoàn toàn là do Minh ban cho lão, chính vì đắm chìm trong những ngọt ngào chiều chuộng của Minh mà lão vô tình để lộ ra thông tin mật của công ty, rồi chẳng ai ngờ vài ngày sau đó đối thủ của công ty lão vịn vào những chứng cớ đó để kéo lão từ đỉnh cao xuống tận cùng xã hội. Lão hận, lão muốn trả thù, nhưng lão bất lực, giờ lão phải bỏ vợ bỏ con để trốn nợ, sống chui rúc đầy nhục nhã. Cứ mỗi lần nhớ tới thân hình từng làm lão mê đắm lão chỉ muốn hành hạ cho đến khi Minh phải quỳ xuống khóc lóc van xin để được hầu hạ lão. Phải, lão hận, nhưng lão cũng không dứt ra được những ám ảnh ái tình mà Minh gieo vào tâm trí lão.

Kế hoạch mà A Linh vạch ra cho lão Trương khá đơn giản, hắn nói bây giờ còn một cách để lão có tiền trả nợ, thậm chí thừa để lão gây dựng lại. Lão bị hại như thế nào thì giờ có thể dùng chính cách ấy, bất kể công ty nào cũng có vài bí mật quan trọng, chỉ cần lão moi được những thông tin đó rồi bán chúng cho công ty đối thủ của họ thì muốn bao nhiêu tiền cũng có. Vấn đề là làm sao để lão có được những thông tin đó, không phải ai cũng như lão, dễ dàng bị một thằng trai bao lừa. A Linh liếc lão, ánh mắt đầy nham hiểm, hắn nói hắn biết có một người đang nắm giữ những thứ rất quan trọng của một công ty cũng rất lớn. Chỉ cần hắn nói đến đây lão Trương đã hiểu ngay, kẻ đó hẳn là Minh. A Linh cũng cho lão biết, muốn uy hiếp Minh đưa ra những thông tin đó thì đơn giản nhất chính là nhắm vào người thân của cậu ta, như vậy cũng là một mũi tên trúng hai đích, tiện cho lão Trương trả thù.

A Linh chỉ nói cho lão cách trả thù còn làm như thế nào là việc của lão, hắn làm ngư ông đắc lợi là đủ rồi. Sau khi lão Trương đi, hắn nhặt quả táo ở dưới đất lên, rút ra từ túi áo một con dao gấp đã xỉn màu nhẹ nhàng vuốt ve, khóe môi không nhịn được khẽ cong lên. Đây là kỉ vật ngày xưa có một người tặng hắn làm quà sinh nhật vừa để cảm ơn, sáu năm rồi, sáu năm hắn vẫn luôn giữ con dao ấy bên mình như một vật quan trọng. Bấm vào nút nhỏ ở cạnh lưỡi dao liền bật ra, tuy vỏ ngoài đã cũ nhưng lưỡi dao vẫn ánh lên sắc bén chứng tỏ được lau chùi thường xuyên. A Linh cầm lấy con dao một nhát bổ quả táo làm đôi, rất gọn gàng. Hắn cười, nụ cười nham hiểm xen lẫn ưu thương.

- Khương Mạch, ai rồi cũng phải lớn, nhưng cậu vẫn còn kém lắm.

Ai rồi cũng phải lớn, rồi sẽ có lúc quên đi mình đã từng là một thằng nhóc vô tư đến thế, nhưng nếu được ai cũng nguyện ý quay trở về một thời quá khứ hồn nhiên không bon chen với đời ấy. A Linh cũng vậy, hắn nuối tiếc một bóng hình nhỏ nhắn, nuối tiếc một nụ cười ngây thơ, nuối tiếc ngày đó đã trao thứ quan trọng nhất của mình cho người khác. Hồi ức, đó là một thứ quý giá…

Quá khứ…

Lần đầu tiên A Linh biết đến sự tồn tại của Minh là qua miệng Mạch, ngày đó có lần cậu ta than thở về một thằng bạn học cùng lớp lúc nào cũng lủi thủi một mình rồi hỏi hắn như vậy thì làm sao mở miệng bắt chuyện trước. Chơi với Mạch từ nhỏ nên nghe cậu ta hỏi vậy A Linh rất ngạc nhiên, hắn biết cậu ta vốn là đứa tay chân nhanh hơn mồm miệng, lúc nào cũng như kiểu uống nước tăng lực, có bao giờ cậu ta lại e dè đắn đo như thế này đâu. Chính vì vậy mà hắn tò mò với thằng bạn tên Minh kia, không biết trình tự kỉ lên tới mức nào mà khiến một đứa sôi nổi như Mạch cũng phải ngượng ngùng. Kể từ đó thỉnh thoảng hắn hay vô tình cố ý liếc mắt xuống cuối lớp, nơi có một bóng dáng nhỏ bé thường ngẩn ngơ nhìn ra ngoài cửa sổ.

Lúc đầu A Linh cũng không thấy Minh có điểm gì nổi bật cho lắm, ngoại trừ dáng người thấp bé và không khí âm u luôn bao trùm lấy cậu ta. Có lẽ do tò mò mà để ý quá nhiều nên sau này hắn phát hiện một điểm đặc biệt mà ngay cả Mạch cũng chưa và sẽ không bao giờ biết ở Minh, đó là đôi mắt vốn hay rủ xuống của cậu ta luôn sáng ngời mỗi khi dõi theo Mạch. Đó là cái nhìn say mê, cái nhìn ngưỡng mộ và khao khát, như thể cả thế giới này cậu ta chỉ nhìn thấy duy nhất A Mạch. Linh thật không ngờ một người luôn tự kỉ như thế lại có lúc trào dâng thứ tình cảm mãnh liệt đến vậy, từ tò mò hắn bắt đầu thấy thích thú khi quan sát cậu bạn nhỏ bé này.

Cho đến khi Minh theo Mạch nhập bọn chơi cùng A Linh cậu ta mới dần dần mất đi lớp vỏ bọc bên ngoài mà hòa cùng mọi người. Mặc dù vẫn có lúc Minh cúi đầu trầm mặc nhưng gương mặt cậu ta đã rạng rỡ hơn, hay cười hơn, nụ cười thấp thoáng lúm đồng tiền và khóe mắt cong cong khiến người khác chỉ muốn lại gần ôm một cái. Tuy không ai nói ra nhưng trong cả đám chơi cùng nhau lúc đó trung tâm vốn không phải A Mạch mà là Minh, chính cậu ta mới là nhân vật luôn được người khác cưng chiều hay trêu chọc, có lẽ trong vô thức ai cũng coi Minh là cậu em bé bỏng cần được bảo vệ, và Linh cũng vậy. Hắn vốn là kẻ thích phiêu diêu tự do, ai cũng chơi nhưng không đặc biệt quan tâm đến ai, chỉ riêng Minh là ngoại lệ, chưa một nụ cười nào hắn muốn nhìn thấy nhiều đến vậy.

Nhưng điều mà ai cũng dễ thấy là nụ cười tựa tinh linh ấy chỉ thực sự nở vì một người mà thôi, và người đó vĩnh viễn không phải hắn, A Linh. Dường như chỉ khi ở bên Mạch thì Minh mới thực sự cởi bỏ được mọi ràng buộc mà thoải mái vui đùa, có lúc hắn thật sự không hiểu rốt cuộc Mạch có điểm gì đặc biệt mà khiến Minh thay đổi nhiều như thế. Đến nỗi khi Mạch bỏ bê cậu ta để chạy đến với người yêu thì mọi ánh sáng trong đôi mắt kia cũng dần dần lụi tắt. A Linh không muốn, bọn bạn cũng không muốn Minh buồn, vì thế cả đám chẳng ai bảo ai luôn tìm cách chọc cho cậu ta vui lên. Mọi việc vẫn tốt đẹp cho đến một ngày Mạch đột nhiên chạy đến, đôi mắt hừng hực lửa giận, túm lấy cổ áo hắn hỏi. Rất nhiều năm về sau hắn vẫn nhớ ánh mắt lúc ấy của A Mạch, không chỉ là giận dữ mà còn mất mát, thảm hại như một kẻ thất bại, và hắn hả hê vì điều đó.

Mạch gầm lên hỏi hắn:

- Minh đâu? Nó đang ở đâu?

Hắn cười, vẫn nụ cười như có như không đầy giễu cợt của mọi khi rồi thản nhiên trả lời Mạch, như thể cái túm áo kia chẳng có ý nghĩa gì.

- Sao tao phải nói cho mày biết, mày là gì của nó?

- Tao, tao là bạn nó! – Mạch lại gầm lên, mặc kệ mấy đứa xung quanh đã bắt đầu nhảy vào kéo hai đứa ra. Nhưng A Linh nhìn thấy được khóe môi Mạch khẽ run rẩy. Lần này hắn bật cười thật lớn.

- Vậy à? Thế mà có người còn nói nó là chó của mày, lúc cần thì mày gọi đến, khi có mới rồi lại đuổi nó đi. Có thằng bạn nào chó chết như mày không hả?

Vừa nói dứt câu mặt hắn đã lãnh trọn một cú đấm, còn chưa hết choáng lại bị bồi tiếp một phát đá vào bụng khiến hắn loạng choạng ngã ra đất. Mấy đứa kia thấy thế liền giữ chặt lấy Mạch, một bên khuyên ngăn, nhưng Mạch không để ý, chỉ một mực muốn nhảy vào đánh hắn còn không ngừng quát tháo đe dọa.

- Tao cấm mày bắt nó giả gái! Tao cấm chúng mày làm cái trò đó!

Có liên quan không? Hắn và đám bạn cũng chỉ vì muốn Minh vui mà bày trò cá cược rồi đùa nghịch một chút, chính cậu ta cũng vui vẻ chấp nhận, vậy thì có liên quan gì đến Mạch. Hắn cười khẩy, Mạch muốn tìm một lý do để đánh hắn thì thiếu gì, chỉ khiến hắn càng khinh bỉ thêm mà thôi, có không giữ, mất đừng tìm.

Đang định lau vết máu ở miệng rồi đứng dậy tẩn cho Mạch một trận thì trước mặt hắn đã có một thân hình nhỏ bé chắn lấy. Minh không nói một câu liền đáp trả lại Mạch một đấm rồi cúi xuống kéo hắn dậy. Phút giây ấy hắn đột nhiên thấy khắp cơ thể tràn ngập một hơi ấm, gương mặt Minh gần sát, bàn tay mát lạnh nhẹ nhàng lau vệt máu trên mặt hắn, sự quan tâm dịu dàng đó là dành cho hắn và chỉ hắn mà thôi. Đến khi Minh lạnh lùng phân rõ ranh giới bạn bè với Mạch rồi nhanh chóng gạt đi giọt lệ chưa kịp thành hình nơi khóe mắt, trong lòng A Linh đã tự nhủ với mình, kể từ nay hắn sẽ là người mang đến nụ cười cho Minh. Mãi mãi là vậy!

Nhưng mà, những năm tháng tuổi trẻ tràn đầy nhiệt huyết cũng tràn đầy sai lầm, hồi đó vì hiếu thắng mà không nghe lời Mạch, vẫn muốn Minh giả gái nên những việc tiếp theo đã vượt khỏi sự kiểm soát của A Linh. Không thể phủ nhận ngoài lý do muốn Minh vui mới bày trò đó thì còn xuất phát từ sự ích kỉ của hắn nữa, hắn muốn một lần thấy Minh trong bộ đồ con gái sẽ trông như thế nào, có đôi khi hắn tưởng tượng nếu Minh là con gái thật thì ra sao.

Vào những năm ấy vấn đề giới tính vẫn rất nhạy cảm, một người bị cho là bất thường thì luôn bị những người khác kì thị. Còn A Linh thì không ngờ sự xuất hiện của Minh trong màn hóa trang lại rung động đến vậy, hắn dõi theo từ một góc xa mà vẫn bị bóng dáng thướt tha ấy hút hồn, đến khi gỡ mặt nạ dạ hội xuống hắn sững người nhìn, lúc lâu sau mới thở phào nhẹ nhõm. Vì Minh rất đẹp, nét đẹp lưỡng tính, mềm mại mà không ủy mị, trong vài phần dễ thương lại có mấy phần thanh cao, chính những thứ đối lập ấy khi hòa quyện vào nhau đã tạo nên sự cuốn hút của Minh trong đêm nay. Cái đẹp luôn khiến người ta ngưỡng mộ đồng thời cũng làm nảy sinh lòng ghen ghét, đố kỵ, A Linh biết, nếu có ai thấy được gương mặt Minh sau lớp mặt nạ thì đó không hẳn đã là điều tốt. Vì thế mà vừa kết thúc màn trình diễn hắn liền dẫn Minh ra ngoài, tránh cho cậu ta tiếp xúc nhiều với người khác. Chỉ là chuyện tiếp theo sau đó hắn lại không ngờ tới…

Lúc hắn khó khăn đứng dậy được thì Minh đã bị một đám người vây lấy, họ xì xào bàn tán rồi châm chọc cười đùa. Xuyên qua những khoảng trống A Linh thấy một bên má Minh hơi đỏ lên, năm đầu ngón tay vẫn còn in dấu tại đó, thái dương cậu ta bị xước một vết dài, máu đang từ từ chảy ra. Cơn tức giận bùng lên trong đầu hắn, chỉ muốn một nhát đập chết những kẻ gây thương tổn cho Minh, nhưng khi nhìn thấy ánh mắt cậu ta nguội lạnh dần đối mặt với Mạch hắn biết bây giờ dù có làm gì cũng muộn rồi. Lớp vỏ bọc phải khó khăn lắm Minh mới cởi bỏ được đang dần quay lại. Không đành lòng nhìn, hắn xông vào đám đông kéo Minh chạy ra, lúc cầm vào bàn tay nhỏ bé hắn cảm nhận được sự lạnh lẽo thê lương. Lần đầu tiên hắn hối hận, thật sự hối hận, đáng lẽ không nên cho Minh tham gia vào buổi hóa trang này. Nhưng bây giờ, cái gì cũng muộn rồi…

Đang lúc trong lòng hỗn loạn đủ loại suy nghĩ, đột nhiên bàn tay hắn vẫn kéo nãy giờ vuột khỏi hắn. A Linh ngơ ngác quay đầu nhìn lại, trong con ngõ nhỏ không một ánh đèn, thế mà hắn vẫn nhìn thấy một người đang ôm chặt lấy Minh. Trong lòng là một mảng trống rỗng, hắn đứng chôn chân tại chỗ nhìn chằm chằm vào hai người kia. Hình như vai phụ luôn luôn chỉ có tác dụng làm đòn bẩy cho nhân vật chính, tựa như hắn lúc này làm tất cả nhưng lại chẳng bằng một giây thất thần của Mạch. Bỗng dưng hắn muốn bỏ cuộc, ngoài gây thương tổn cho Minh hắn chẳng làm được gì, ánh mắt Minh cũng không dừng lại nơi hắn. Như muốn tặng thêm cho quyết tâm của hắn một đòn kết liễu, phía đối diện Mạch đang từ từ cúi đầu xuống, dù có ngu ngốc tới đâu A Linh cũng hiểu Mạch đang muốn làm gì. Hắn không muốn nhìn nên lặng lẽ xoay lưng đi về hướng ngược lại. Nhưng chưa bước được bao lâu có bóng người chạy vụt qua hắn, khi người đó chạy ngang hắn mới nhận ra là Minh, chỉ có điều ánh mắt cậu ta tuy long lanh nước nhưng vẫn lạnh lẽo như vậy. Thoáng quay lại nhìn Mạch hắn cũng thấy Mạch đang lững thững bước ngược về phía kia. Đến tận sau này A Linh vẫn không biết cuối cùng Mạch đã hôn Minh chưa và tại sao Minh lại bỏ chạy. Nhưng hắn cũng không quan tâm, vì hắn nhận ra hy vọng của hắn vẫn chưa tắt.

Sau bữa tiệc đầu năm mới đầy sóng gió đó, A Linh đã phải mất rất nhiều công sức mới dẹp yên được đám tọc mạch thích xen vào chuyện người khác. Hắn nhờ những thằng đệ của mình tuyên truyền để thông não cho tụi kia, rằng đã là phần thi hóa trang thì việc con trai giả gái cũng là bình thường, có gì mà dị hợm với đáng kinh tởm đâu. Phải một thời gian sau thì mọi chuyện mới lắng xuống, cuộc sống của Minh mới trở về bình thường được. Và để cảm ơn A Linh đã giúp, Minh tặng hắn một con dao gấp có khắc tên hắn, cũng coi như là quà sinh nhật luôn. Món quà ấy là kỉ vật quan trọng nhất của hắn, luôn được hắn mang trong người như một lời nhắc nhở, là từng có một người hắn thích nhiều đến thế.

Kể từ đó cho đến hết những năm cấp ba không còn sự kiện nào nổi bật nữa, mọi chuyện cứ trôi qua yên bình. Mối quan hệ của Mạch và Minh đã cải thiện hơn trước, nhưng ít nhiều vẫn còn khoảng cách, riêng hắn vẫn luôn đứng phía sau dõi theo Minh, cố gắng làm mọi việc để cậu ta vui cười. Vì hắn nhận ra, dù giữa Minh và Mạch có xảy ra chuyện gì hắn cũng chẳng thể xen vào giữa hai người đó được. Hắn chỉ cần Minh vui vẻ, như vậy trong lòng mới cảm thấy yên bình. Hạnh phúc của hắn là ở nơi Minh, còn hạnh phúc của Minh lại tồn tại nơi Mạch, vậy thì cứ để thế đi, không cần giành giật Minh về bên mình để rồi chẳng có ai vui. Hắn đã nghĩ như thế, đã trao cả người hắn yêu thương cho kẻ khác, mà rồi chính kẻ đó lại nhẫn tâm vứt bỏ yêu thương của hắn. Ngày Minh biến mất, hắn cũng không còn nhìn thấy cậu ta trong suốt gần năm năm sau đó.

Lần gặp lại đầu tiên hắn thấy Minh lẫn trong đám người nhốn nháo của một quán bar mới mở, có lẽ sau ngần ấy thời gian hắn cũng chẳng nhận ra cậu ta nếu không phải đột nhiên nghe được câu nói quen thuộc.

- Không cần biết là chuyện gì, nếu lần sau anh còn động đến em trai tôi thì không chỉ đơn giản như vậy thôi đâu.

Cũng như mấy năm trước, Minh đứng đó đối diện với một gã đàn ông xa lạ đang ôm bên má sưng vù, che chắn cho cậu nhóc bị đập tơi tả đằng sau. Ánh mắt Minh lạnh lùng chiếu thẳng vào tên kia đầy cảnh báo, dáng người nhỏ bé kiên cường nhưng cô độc tựa như cả thể giới lúc này chỉ có duy nhất cậu ta đang ngạo nghễ nắm quyền sinh sát. Đám đông im bặt, không một ai nghi ngờ lời Minh nói, vì xung quanh cậu ta cả chục tên vệ sĩ vai u thịt bắp đang nhìn chằm chằm vào gã xấu số và chỉ cần gã có chút tỏ thái độ là sẽ bị táng cho như bánh thịt.

Cái cảm giác vừa thân thuộc vừa xa lạ khiến trong lồng ngực A Linh nảy lên từng hồi, hắn muốn chạy tới, muốn dùng sức nhéo hai bên má mềm mềm trắng trắng của Minh cho đến khi cậu ta phải kêu thét lên vì đau, rồi sau đó ôm ghì lấy để khảm thật sâu hơi ấm của cậu ta vào người mình. Hắn nhớ, nỗi nhớ day dứt và dai dẳng, một con người nhỏ bé trước mặt kia thôi. Nhưng hắn lại sợ và lúng túng, như thể đột nhiên mang thứ tình cảm to đùng này đè lên người Minh hẳn sẽ làm cậu ta nghẹt thở rồi lại chạy trốn thêm vài cái năm năm nữa. Yêu đương lạ lùng là vậy, quá nồng nhiệt đến mức sợ chính sự nồng nhiệt đó phá hỏng người mình yêu thương. Cuối cùng khi hắn đã tìm được lý do thích hợp cho lần tái ngộ này thì Minh đã bỏ đi cùng cậu em kia rồi. Mọi việc diễn ra nhanh chóng khiến A Linh còn ngỡ hắn chỉ lầm tưởng, chỉ là người giống người mà thôi.

Sau buổi tối hôm đó A Linh cố gắng tìm Minh, hắn trở thành một khách quen của quán bar, và rồi hắn cũng biết được Minh đã phải trải qua những gì trong suốt năm năm. Quá khứ nghiệt ngã biến Minh thành tên trai bao nằm ngửa kiếm tiền, chẳng còn nụ cười ngây thơ với lúm đồng tiền nơi má trái hay ánh mắt chứa trọn tin yêu nữa, bây giờ chỉ có sự thành thục của tên trai bao đầy kinh nghiệm với những chiêu trò gợi tình mà thôi. A Linh đau xót và ân hận, như thứ mình vẫn luôn nâng niu bảo vệ chỉ một phút đánh rơi đã nhuốm bẩn chẳng thể gột rửa. Nhìn nụ cười giả lả Minh trao cho những tên khách làng chơi trong lòng hắn âm ỉ cơn tức giận, hắn muốn giúp Minh trả thù, khiến những kẻ đã vùi đạp cậu ta xuống đống bùn phải trả giá. Và những kẻ đó chính là Mạch, cùng gia đình cậu ta!

Và kế hoạch được đặt ra, ngay từ đầu mọi thứ đã nằm trong bàn tay hắn, chỉ cần hắn thắt lại một nút cuối cùng là mọi thứ sẽ kết thúc.

Hiện tại….

- Đi chuẩn bị mọi thứ đi. Phải đảm bảo là lão Trương làm tốt!

A Linh cất con dao bấm vào túi, phất tay cho tên đàn em đứng bên cạnh. Khi căn phòng trở nên yên tĩnh hắn mới lấy điện thoại ra, bấm nút gọi. Sau hai hồi tiếng tút đơn điệu, đầu dây bên kia có người nghe máy.

- Đã lấy được chưa? – A Linh trầm giọng hỏi.

- Đã có, nhưng cậu ta còn do dự chưa đưa. Có lẽ phải dùng biện pháp mạnh.

- Tôi đã có kế hoạch. Ông cẩn thận Khương Văn Sơn là được, dù con chó có già nhưng vẫn còn răng nanh.

- Yên tâm, lão còn phải bận tâm chuyện khác.

Nói xong phía bên kia liền cúp máy. A Linh nhếch mép. Rồi những kẻ kia sẽ phải trả giá.

2

Gió thổi ngược chiều lạnh buốt, Minh ngồi sau xe Mạch rong ruổi khắp các con đường tìm Linh Linh nhưng vẫn không thấy bóng dáng cô bé đâu. Sắc mặt Minh tái nhợt, bàn tay bấu chặt vào gấu áo Mạch, cả người run lên từng đợt. Cầm lái phía trước trong lòng Mạch cũng nóng như lửa đốt, chuyện Linh Linh mất tích tất cả là do lỗi của cậu.

Gần cuối năm nên công việc dồn lại rất nhiều, Mạch phải cố gắng lắm mới làm xong được một phần ba, đến khi nhìn đồng hồ đã thấy quá giờ đón Linh Linh từ lâu. Vốn cứ tưởng cô bé sẽ đứng chờ ở cổng trường như mọi khi nhưng lúc Mạch phóng xe tới thì cổng trường vắng tanh, học sinh đã sớm về hết, chỉ còn vài người bán hàng rong đang vội vã thu dọn đồ đạc. Lúc đó dù đã linh cảm đến chuyện chẳng lành nhưng Mạch vẫn cố dằn lại, tự thuyết phục mình là Minh thấy lâu đã đến đón em gái về trước. Khi hỏi mấy người bán hàng rong thì Mạch mới hoảng hồn, họ nói có cô bé đứng đợi ở cổng trường rất lâu, cuối cùng một người đàn ông trung niên mang kẹo tới dỗ dành rồi dắt cô bé đi mất.

Lúc đó Mạch như bị một tảng đá kéo xuống tận vực sâu, là do cậu quá nuông chiều Linh Linh mặc Minh đã nhiều lần cảnh bảo rồi sẽ có kẻ cũng bắt chước cậu lấy kẹo dụ dỗ cô bé, khi ấy cậu còn cười xòa không để trong lòng, bây giờ hậu quả mới xảy đến. Mạch hốt hoảng phóng xe như điên về nhà Minh xác nhận lại, đúng như cậu đoán, Minh hoàn toàn không đến trước đón Linh Linh vì tin tưởng lời cậu nói sẽ đón cô bé lúc tan ca làm về. Để giờ đây cảm nhận được từng đợt run rẩy từ Minh truyền đến trong lòng Mạch quặn lên sự hối hận, tất cả đều là do cậu sai.

Hai người trước đó đã qua nhà Tuấn, cậu em sinh viên cùng Minh hùn tiền mở shop quần áo, và cũng là anh trai của cậu bé Minh nhận làm gia sư, trước đây thỉnh thoảng Minh có dẫn Linh Linh đến để hai đứa nhóc chơi cùng nhau, nhưng bên đó lắc đầu nói Linh Linh không hề ghé qua. Gọi điện cho Lu nhưng Lu cũng nói không đi đón Linh Linh mà cả ngày nay đều ở cùng Phong, hay tin cô bé mất tích hai người đó liền vội vã đổ đi tìm. Đến cửa hàng quần áo thì thấy Tuấn đang ở đó một mình tất bật thu dọn đống hàng hóa mới nhập về, không hề có Linh Linh, Tuấn biết chuyện cũng bỏ dở công việc đi tìm Linh Linh phụ giúp. Mọi thứ bắt đầu loạn lên. Bóng tối càng sụp xuống nhanh chóng càng nhấn chìm Minh trong cơn tuyệt vọng. Mạch một tay lái xe, một tay nắm chặt lấy bàn tay đang run rẩy của Minh, không ngừng nói “không sao đâu, sẽ tìm thấy thôi”, nhưng đáp lại cậu chỉ có cảm giác lạnh lẽo từ bàn tay Minh truyền đến.

Tìm kiếm suốt từ lúc chập choạng tối đến khi phố xa vắng tanh mà vẫn không thấy Linh Linh đâu, cuối cùng Mạch phải vòng xe về nhà Minh, bắt cậu ta nghỉ ngơi dù Minh vùng vằng đòi tìm tiếp, thậm chí còn định nhảy xuống lúc xe đang chạy. Chưa bao giờ Mạch thấy Minh hoảng loạn như thế này, cậu ta trước đây hoặc bày ra dáng vẻ hờ hững hoặc phong tình chào gọi, luôn cho mọi người thấy mình nắm thế chủ động, còn hiện tại lại không khác gì con thú mẹ mất con luống cuống đi tìm, khiến người khác trông thấy vừa đau xót vừa bất lực. Mạch buộc Minh phải hứa sẽ không đi đâu trong lúc cậu mua đồ ăn rồi vội vã rời đi. Đến khi quay lại thì trong nhà đã có thêm Lu, Phong và Tuấn, trên mặt ai cũng lộ vẻ mệt mỏi và thất vọng. Nhìn biểu hiện này Mạch cũng đoán được kết quả, nén tiếng thở dài đi đến nói:

- Ai cũng mệt rồi, lại đây ăn chút gì đi.

Không ai đáp lại Mạch, Phong thì đang mải miết gọi điện thoại, Lu ngồi bên cạnh bất lực nhìn Minh thất thần cầm cái xô nhỏ khô khốc, bên trong là hai con cá vàng đã chết từ bao giờ, phải rồi, Linh Linh nói là đợi cô bé về mới được đi thả cá mà. Tuấn cũng lặng lẽ giúp Mạch bày biện đống đồ ăn cậu mới mua về. Một lúc sau, Phong cúp điện thoại quay sang mọi người nói:

- Tôi mới gọi cho mấy đứa tay chân rồi, chúng nó sẽ tản ra đi tìm tiếp, mọi người tạm thời nghỉ ngơi đi đã.

Mạch gật nhẹ đầu với Phong, cầm lấy bát cháo nóng đến ngồi trước mặt Minh, không nhịn được khẽ chạm vào đôi môi tái nhợt của cậu ta rồi nhẹ nhàng nói như dỗ dành.

- Cậu phải ăn mới có sức tìm Linh Linh chứ, đúng không?

Một lúc lâu sau Minh mới có phản ứng, nhìn xuống bát cháo rồi lại nhìn Mạch vẫn kiên nhẫn chờ đợi, mờ mịt cất tiếng.

- Cậu nói xem tên bắt cóc đó là ai?

Mạch thở ra nhè nhẹ, xúc một thìa cháo rồi đưa cho Minh để cậu ta tự ăn, Minh lúc này lại ngoan ngoãn lạ thường, không lảng tránh cậu mà nhận lấy, thật sự đút thìa cháo vào miệng, nuốt xuống không cảm xúc. Cầm lấy thìa cháo thứ hai, trước khi tiếp tục ăn Minh lại nói tiếp.

- Đừng cho mẹ tôi biết, cứ bảo Linh Linh sang nhà cậu chơi vài ngày.

Mạch ừ một tiếng, khẽ bóp chặt bàn tay Minh rồi đột nhiên nở nụ cười tươi.

- Tôi cũng đói, cậu cho tôi ăn với.

Minh thoáng khựng lại nhìn chăm chú nụ cười nơi bờ môi đỏ mọng như quả sơ ri của Mạch, có chút hốt hoảng liền vội vã cúi mi tránh né, thì thầm không rõ tiếng.

- Lấy thêm cái thìa lại đây.

Lúc này lông mày Mạch mới dãn ra một chút, với lấy cái thìa trên bàn rồi thản nhiên ăn cùng một bát cháo với Minh, không thèm để ý Tuấn ở bên cạnh trợn tròn mắt nhìn. Lu cũng đang được Phong bắt ép ăn bánh mì kẹp xúc xích, hai người này như thể một phút không gây nhau là không chịu nổi. Không khí trong nhà thoáng chốc giảm bớt được một chút nặng nề, mọi người tuy mệt mỏi nhưng vẫn còn lo lắng nên chỉ ăn qua loa lấy lệ. Ngay khi Tuấn đang uể oải thu dọn đống đồ trên bàn thì có tiếng chuông điện thoại reo, là của Minh. Trong đêm khuya tĩnh lặng tiếng nhạc đinh đang như tiếng chuông xa vẳng, mới đầu còn thưa thớt nhưng càng lúc càng dồn dập giục giã. Mọi người đều đổ dồn ánh mắt về phía Minh, còn cậu ta thì vẫn chăm chú nhìn chiếc điện thoại không ngừng rung ì ì trên mặt bàn, tận đến hồi chuông thứ ba mới cầm lên bắt máy. Minh không nói gì, chỉ yên lặng lắng nghe đầu dây bên kia, bàn tay không tự chủ mà siết chặt lấy chiếc điện thoại. Khi cuộc gọi kết thúc, người đầu tiên lên tiếng là Tuấn, ánh mắt cậu nhóc tràn đầy lo lắng.

- Sao rồi anh? Tên bắt cóc đúng không? Hắn nói gì? Có cần gọi cảnh sát không anh?

Minh không trả lời, ánh mắt đăm chiêu nhìn vào khoảng không. Một lúc sau vẫn không thấy cậu ta lên tiếng Lu không nhịn được nữa định tiến tới hỏi cho rõ ràng, nhưng chưa kịp đứng dậy đã bị Phong kìm xuống, lắc đầu ra hiệu. Bất chợt Minh cười nhẹ, sự hoảng loạn hay thất thần vừa rồi hoàn toàn biến mất, nét thản nhiên khó nắm bắt lại hiện hữu trên nụ cười như có như không của cậu ta.

- Bây giờ muộn rồi, mọi người nghỉ tạm lại đây đêm nay đi. Phong với Lu ngủ trong phòng của tôi nhé, Tuấn ngủ tạm trên giường Linh Linh ở đối diện đó, chịu khó một tẹo vì nó hơi nhỏ. Còn Mạch, cậu với tôi ngủ ngoài phòng khách.

Nói rồi Minh liền đứng dậy tất bật chuẩn bị chăn đệm, bỏ mặc ba người kia ngẩn ngơ ngồi nhìn nhau.

- Cậu ta bị cái gì vậy? Không lẽ vừa rồi là Linh Linh gọi đến, không phải tên bắt cóc?

Lu có vẻ bực tức vì thái độ mập mờ của Minh, với lấy cốc nước định tu một hơi thật lớn, may mà có Phong ngồi cạnh ngăn lại không thì cậu ta đã chết bỏng. Thổi nhè nhẹ cho cốc nước bớt nóng, Phong chậm rãi nói.

- Có lẽ cậu ta đã có chủ đích.

- Chủ đích cái gì chứ, vừa nãy anh không thấy cái dáng vẻ như cá chết của cậu ta hả. Coi chúng ta là không khí chắc, vất vả tìm kiếm cả ngày, đến khi có tin tức cũng không thèm nói một câu nào. Làm như Linh Linh chỉ quan trọng với cậu ta…

- Lu liếc Phong một cái sắc lẻm, to giọng phản đối.

Phong lắc lắc đầu, đưa cốc nước đã được thổi nguội cho Lu.

- Nửa đêm rồi không cần ầm ĩ lên, đừng làm bác gái tỉnh giấc.`Đi thôi, chúng ta cứ theo sắp xếp của cậu ta là được.

Lu không chút tình nguyện bị Phong lôi đi, trong miệng vẫn không ngừng làu bàu. Tuấn ở một bên ngẩn ra nhìn hai người kia tự nhiên như không có ai, thật sự mối quan hệ như thế này cũng có thể công khai thể hiện? Mạch nhìn dáng vẻ ấy của cậu nhóc không biết phải nói sao, chỉ đành tội nghiệp vỗ vai nhỏ giọng cảnh báo:

- Nửa đêm nằm ở giường đối diện có nghe thấy gì cũng đừng manh động.

Tuấn há hốc miệng nhìn vẻ mặt thông cảm của Mạch, hẳn là thế giới này loạn rồi, loạn hết rồi. Cậu nhóc thu dọn đống bừa bộn trên bàn xong cũng về phòng nghỉ ngơi, trên mặt có vẻ đăm chiêu suy nghĩ. Gian phòng khách nhỏ chỉ còn lại Mạch, lúc này cậu mới thả được một tiếng thở dài. Nhớ lại biểu hiện của Minh lúc nghe điện thoại, Mạch đoán cậu ta hẳn đã biết tên bắt cóc là ai, hai người trong lúc nói chuyện chắc chắn đã trao đổi điều kiện gì đó. Mạch cũng muốn biết tình hình cụ thể nhưng nhìn thái đội của Minh thì có hỏi chắc cũng không biết được gì, cậu ta lựa chọn gạt tất cả mọi người ra ngoài để tự giải quyết.

Một lúc sau thì Minh khệ nệ bê chăn gối ra ngoài, hất đầu tỏ ý bảo Mạch thu dọn bàn ghế để trải ra sàn. Dọn dẹp xong, Minh gấp đôi chiếc chăn bông lại rồi đặt gối lên, nói với Mạch.

- Cậu ngủ tạm ở đây đi, chăn đệm không đủ nên lấy một nửa chăn lót một nửa chăn đắp.

Nói rồi Minh bỏ lên ghế, lấy hai chiếc áo khoác làm chăn chuẩn bị cuộn tròn ngủ. Mạch đứng nhìn Minh tự biên tự diễn mà lông mày giật giật, phải cố lắm mới kìm nén được cảm xúc muốn kéo ngay cậu ta lăn xuống đống chăn dưới đất.

- Cậu xuống dưới này nằm đi.

Mạch lên tiếng, nhưng Minh vẫn vờ như không nghe thấy, tiếp tục co kéo cái áo khoác để đắp cho vừa người. Đến lúc này thì Mạch cũng nổi quạu, đứng dậy lôi hết đống áo khoác của Minh ra rồi thế chỗ cậu ta nằm dài ra ghế, xong còn nhắm chặt mắt giả vờ ngủ. Được một lúc không nghe Minh nói gì Mạch mới tò mò hé mắt nhìn thì thấy Minh đang xếp lại gối chuẩn bị chui vào đống chăn, hoàn toàn không để ý đến cậu. Mạch bỗng dưng nổi tự ái, nhìn lại mấy cái áo khoác của Minh chẳng đủ che nổi người cậu, mà trong nhà thì không có máy sưởi nên gió lạnh cứ lùa vào. Mạch xịu mặt, đang định quay vào trong cố gắng ngủ mà đúng lúc đó Minh lên tiếng làm cậu mừng ra mặt.

- Ngủ cùng đi.

Không cần Minh nói lần thứ hai Mạch liền lăn ngay xuống, cười hì hì với Minh rồi chui vào chăn. Vì không có đệm nên phải lấy một nửa chăn làm lót, một nửa chăn đắp, lại hai người nằm chung thành ra  phải nằm nghiêng, ngực người này áp chặt vào lưng người kia. Minh nằm lọt thỏm trong lòng Mạch, thỉnh thoảng vài cọng tóc cọ cọ vào mũi Mạch ngứa ngứa, mang theo hương thơm dìu dịu của Minh. Bóng đêm yên tĩnh như bàn tay vỗ về, xoa đi những mệt mỏi của ngày dài theo nhịp thở đều đều, có lẽ Minh đã ngủ. Mạch bất giác cười nhẹ, cảm thấy bình yên như cách đây vài năm có người say rượu ôm chặt lấy cậu ngủ, vậy là nửa thế giới của cậu đã quay về, cuối cùng cậu cũng có cơ hội giữ chặt một người rất quan trọng với mình. Khẽ quàng tay ôm Minh, Mạch cũng buông bỏ những mệt mỏi chuẩn bị thiếp vào giấc ngủ, nhưng mà…đúng lúc đó…

- Ư…

Minh rên lên một tiếng cựa mình, vô tình ép chặt vào phần nhạy cảm của Mạch. Ngay lập tức cơn buồn ngủ của Mạch chạy biến, cậu hít sâu một hơi, thật lâu sau mới dám thở ra vừa cố gắng thả lỏng cơ thể.

“Chết rồi!”

Mạch than thầm trong đầu, có thể nghe rõ tiếng tim cậu đập như ngựa chạy, cả người bắt đầu nóng lên. Tập trung tinh thần, nghĩ đến việc khác, thở đều, Mạch cố gắng chuyển sự chú ý của mình đi.

“Phải rồi, tên bắt cóc, tên bắt cóc có thể là ai, chắc là người quen của Minh, chắc là cậu ta…cậu ta…”

Lý trí rõ ràng không thể thắng được bản năng, Mạch càng cố nghĩ càng rối, mà Minh thì không yên phận càng cựa quậy vì chật, cuối cùng thì mọi cố gắng của Mạch đều đổ vỡ, phía bên dưới đã căng cứng, áp chặt vào mông của Minh.

“Cậu dụ dỗ tôi!!!”

Mạch khổ không tả hết, khóc cạn nước mắt trong tưởng tượng, nội tâm thì đang đấu tranh dữ dội, một nửa cảnh cáo cậu hậu quả của việc làm liều, bảo cậu ngay lập tức vùng chăn ra ngoài, một nửa lại mê hoặc cậu bằng những viễn tưởng khoái lạc. Phần nhạy cảm ngày càng bành trướng đau nhức, Mạch vô thức cọ cọ vào người Minh, cơn khó chịu lập tức giảm một phần, nhưng dục vọng thì đã thoát khỏi sự kiểm soát của cậu.

Mạch lùa tay vào lớp áo ngủ đã xộc xệch của Minh, lần tìm tới hai điểm nhỏ phía trên, làn da Minh trơn mịn càng khiến hơi thở Mạch dồn dập. Vừa cọ sát phần dưới đã căng cứng vào người Minh cậu vừa nghịch với hai điểm nhỏ kia, đến khi cảm thấy cái rùng mình nhẹ của Minh cậu mới dừng lại, bàn tay tiếp tục lần mò xuống dưới. Minh đi ngủ không mặc quần lót nên nhanh chóng Mạch đã thâm nhập vào cấm địa, còn chưa kịp loạn động thì có một bàn tay khác đã giữ chặt lấy tay cậu, lạnh toát. Thoáng sững sờ nhưng Mạch vẫn cố thử lần nữa, tiếc là bàn tay nhỏ kia không cho cậu cơ hội, dứt khoát rút tay của cậu ra.

- Tôi muốn ngủ.

Minh buông một câu không cảm xúc, chỉnh lại quần áo của mình rồi bỏ mặc Mạch với sự im lặng áp lực. Mạch chợt nhớ Minh từng nói, khi ở nhà cậu ta không phải trai bao, hành động vừa rồi của cậu rõ ràng đã chạm vào điều cấm kỵ của Minh. Còn chưa kể hoàn cảnh bây giờ cũng không phải lúc thích hợp, trong nhà có mẹ Minh nằm bệnh, ngoài kia thì Linh Linh đang mất tích, cậu làm như thế này chẳng khác gì coi thường những điều quý giá đối với Minh. Cười khổ trong lòng, Mạch thầm oán giận chính bản thân mình vô dụng, ích kỉ, chỉ nghĩ đến cảm giác của mình mà không biết những thứ Minh đang phải chịu đựng. Lần này cậu lại đi quá giới hạn…

  Trong không gian chật hẹp của chiếc chăn Minh vẫn cố gắng duy trì một khoảng cách với Mạch, còn Mạch thì đã tỉnh táo lại nhưng cũng chẳng còn tâm trạng nào để ngủ, trong đầu hàng ngàn suy nghĩ quấn chặt vào nhau rối rắm, cảm giác lo sợ mơ hồ len lỏi vào tâm trí…

Sáng ngày hôm sau, khi Mạch choàng tỉnh  sau vài giấc ngủ ngắn ngủi không yên ổn thì đã thấy Minh đang đứng ở cửa tiễn Tuấn về. Cậu bé đó dù lo lắng cho tình hình của Linh Linh nhưng tiếng chuông điện thoại trong tay cứ thúc giục nên đành phải về trước. Nằm trong nhà, Mạch vẫn nhìn thấy Minh mỉm cười vỗ vai cậu bé trêu đùa vài câu cho Tuấn yên tâm. Khi Tuấn về, Minh quay lại thấy Mạch đã tỉnh chỉ nói ngắn gọn một câu:

- Cậu dậy rửa mặt rồi về đi.

Mạch chết lặng, điều cậu lo sợ cuối cùng cũng xảy ra. Chuyện tối qua đã khiến Minh thực sự tức giận. Nhìn ánh mắt Minh lạnh lùng Mạch muốn nói rồi ngập ngừng lại thôi, có gì để giải thích đâu khi mọi chuyện đã quá rõ ràng. Mạch chán nản đi rửa mặt, Minh đã hoàn toàn không để ý đến cậu. Khi ra đến cửa, trước lúc quay lưng vào nhà Minh còn buông thêm một câu lạnh lùng.

- Từ ngày mai trở đi cậu cũng không cần đến đây, không ai chào đón cậu.

Đến lúc này thì Mạch cũng không giữ nổi bình tĩnh, một tay giữ chặt cánh cửa một tay cố nắm lấy tay Minh, giọng cậu hoảng hốt tưởng như vẫn còn trong giấc mộng sợ hãi đêm qua.

- Tại sao? Chuyện hôm qua tôi xin lỗi, tôi không cố ý, cậu tức giận thì nói ra, đừng làm thế…tôi….

Câu nói dở dang không sao thốt thành lời vì ánh mắt Minh nhìn cậu xa lạ, dứt khoát. Mạch chợt thấy hoảng sợ, ngày hôm qua còn ngỡ tưởng Minh đã quay về bên cạnh mà sao hôm nay lại thành ra thế này. Phải làm thế nào bây giờ, không muốn cứ thế lần nữa để vuột mất…Thấy cánh cửa đã gần khép lại, Mạch vội vàng giữ chặt lấy tay Minh.

- Tha thứ cho tôi…

Minh có vẻ đã không còn kiên nhẫn, hất mạnh tay Mạch ra, cho cậu lời cuối cùng rồi đóng chặt cửa lại.

- Cậu, không xứng!

Mạch buông thõng tay nhìn cảnh cửa đã im lìm. “Không xứng”, phải, cậu không xứng, năm năm trước không xứng năm năm sau cũng không xứng với niềm tin và sự hi vọng của Minh. Là chính cậu hết lần này đến lần khác làm những việc tổn thương Minh, khiến cậu ta chán ghét cậu, không muốn nhìn thấy cậu cũng phải thôi. Đây hoàn toàn là hậu quả do sự ích kỉ của cậu…

Mạch đứng thẫn thờ trước cửa nhà Minh hồi lâu, trong đầu trống rỗng, cả cơ thể mệt mỏi như chỉ muốn đổ gục ngay lúc này. Trong lòng không cam tâm nhưng trái tim lại bất lực, Mạch hoang mang mất phương hướng, không hiểu rốt cuộc phải yêu thương như thế nào mới không làm người kia tổn thương. Không thể quá vô tình cũng không được quá nồng nhiệt. Chỉ đơn giản là muốn người kia bình yên thôi mà, sao khó đến thế.

Cậu bảo tôi phải làm sao bây giờ hả Minh, phải làm sao khi tôi yêu cậu nhiều quá mất rồi…

[...]

Hôm nay là 25 Tết, trời đã không còn lạnh nhưng nắng cũng chẳng làm ấm lên được bao nhiêu, thậm chí khắp không gian còn bị gió quấy phá, lá cây rụng bay tứ tán, tấm bảng “Đang thi công” treo tạm bợ lên gốc phượng vĩ chết bị thổi rơi xuống đất, chênh vênh. Gần Tết nên công nhân được cho nghỉ hết, công trường trở nên vắng vẻ đến kì dị, từng đống cát đá, gạch vữa và dụng cụ xây lắp vứt ngổn ngang bám đầy bụi bẩn. Khu chung cư này được lên kế hoạch xây từ hai năm trước mà đến bây giờ vẫn chưa ra hình thù, chính giữa còn đang xây dở dang tầng thứ năm của tòa nhà. Tầng trệt có một đám người yên lặng chờ đợi, không khí trầm lặng phảng phất nguy hiểm.

Đứng trước đám người đó là lão Trương, người lão như bị hút hết sức sống, thân hình to lớn ngày trước giờ gầy gò chẳng khác gì trái cam bị vắt kiệt nước. Nhưng ánh mắt lão vẫn âm trầm như cũ, nhìn đăm đăm ra ngoài chờ đợi một người xuất hiện, kẻ mà lão hận thấu xương. Hôm nay lão chẳng còn gì, không tiền bạc, không gia đình, lão đánh cược nốt số mệnh của lão vào lần này, chỉ mong không thắng cũng có thể kéo kẻ thù chết chung. Lão làm theo kế hoạch mà A Linh vạch ra cho lão, bắt cóc em gái Minh đến đây để uy hiếp thằng trai bao đó mang cho lão những thông tin mật của công ty Thiên Trường. Lão đã thuê sẵn hơn chục tay anh chị, lão làm sao cam tâm để cho Minh bình yên rời đi như thế. Mọi thứ đã chuẩn bị hoàn hảo, chỉ chờ con mồi tự dâng xác đến. Đột nhiên lão nhếch mép cười, vì lão ngửi thấy một mùi hương mà cả đời lão không bao giờ quên, mùi hương lão từng mê luyến, ngòn ngọt, thoang thoảng nhưng kích thích, luôn khiến khắp người lão nóng ran. Mùi hương chỉ duy nhất một người có.

Giữa không gian trống trải hoang phế của công trường, hình dáng Minh nhỏ bé bước lại gần có cảm giác chỉ cần gió thổi mạnh thêm chút nữa thì cậu ta cũng như đám lá kia bị cuốn về nơi vô định. Rất mong manh nhưng bước chân không một chút ngập ngừng, gương mặt thản nhiên với nét cười kiều mị khiến giờ phút này những kẻ đối diện cảm thấy trong lòng chợt nhảy lên một cảm xúc dị thường. Tên trai bao này dám đến đây một mình? Đã không sợ sệt còn bày ra bộ dạng kia cho ai xem? Đến khi quay sang nhìn lão Trương đang phải cố kìm chế cơn run rẩy, gương mặt lúc xanh lúc trắng, hàm răng nghiến ken két và đôi mắt hận thù chiếu thẳng vào Minh thì mấy tên kia mới chợt hiểu. Đó là khiêu khích, rằng tất cả những chiêu trò lão làm cũng chẳng ảnh hướng chút nào đến cậu ta, và rất nhanh thôi lão sẽ bị thua nhục nhã dưới chân tên trai bao đó. Ngay từ đầu Minh đã đứng trên lão.

- Ở đây không ai cần một con chó đến phục vụ, mày không phải õng ẹo cho ai xem. - Lão Trương nhếch mép cười lạnh, cố gắng vớt vát lại.

Minh bước gần tới khu nhà chính rồi mới dừng, đôi mắt đẹp khẽ chớp, chẳng hề tức giận bởi mấy câu chửi đểu của lão, ngược lại còn cười cười đáp trả.

- Thế mà có một con chó già từng cần đấy. Và giờ thì nó đang cắn quàng, có lẽ phải dạy cho nó biết khi nào thì nên sủa, khi nào thì nằm quẫy đuôi.

- Thằng điếm, mày dám…

Sắc mặt lão càng thêm âm trầm, cơn hận thù nén lại thành một điểm nhỏ trong con ngươi lão và chỉ trực chờ nổ tung. Lão quay lại mấy tên đằng sau, trầm giọng quát.

- Lôi con em nó ra đây!

Minh không nói gì, thản nhiên nhìn một tên đô con kéo từ trong góc ra cái bao tải cũ. Tên kia đạp mạnh vào cái bao tải một phát rồi mới thô bạo mở ra. Minh khẽ nhíu mày nhìn Linh Linh bị trói tay trói chân nằm cuộn tròn dưới đất, vẫn còn run rẩy vì đau mà không kêu được. Lão Trương hất đầu ra hiệu cho tên đô con lôi miếng giẻ bịt miệng Linh Linh xuống, lúc này cô bé mới nấc được thành tiếng. Nhìn Linh Linh mặt mũi lấm lem, nước mắt giàn dụa mà trong lòng Minh thắt lại, không cần đoán cũng biết bọn chó chết này đối xử như thế nào với cô bé mấy ngày qua.

Ánh mắt Minh lạnh băng, lấy từ trong túi áo khoác một tập hồ sơ. Trong đây là những thông tin mật của công ty Thiên Trường, liên quan đến những việc mờ ám mà công ty này đã nhúng tay vào, chỉ cần một thông tin bị tiết lộ ra ngoài cũng đủ sức làm ông lớn của ngành kinh tế chao đảo. Minh cặp kè với Khương Thần vốn muốn từ anh ta moi được những thông tin đó, nhưng Khương Thần quá kín kẽ, suốt nửa năm không hề để lộ điều gì. Đến lúc tưởng phải buông bỏ thì người chị họ lâu năm lại xuất hiện khiến Minh nảy ra một kế hoạch khác. Lợi dụng quá khứ năm năm trước để uy hiếp chị ta, Minh đã thành công lấy được thứ mình cần. Nếu nói có người nào đủ thân cận và có thể tiếp xúc để ăn cắp những thông tin này thì chỉ có phu nhân của công ty Thiên Trường mà thôi.

Có được tập hồ sơ mật, kế hoạch trả thù của Minh coi như đã gần hoàn thiện, nhưng vì một người khiến cậu ta còn chần chừ chưa quyết. Đúng lúc đó thì Linh Linh lại mất tích, và cái giá là những thông tin mật kia. Chỉ là trùng hợp hay mọi thứ đều được sắp đặt trước?

Minh khẽ cười, giơ tập hồ sơ lên, và chuẩn bị…xé bỏ.

Lão Trương trừng lớn mắt, vội vàng quát.

- Dừng lại! Thằng điếm!

Trong kia là thứ có thể giúp lão lấy lại được những gì đã mất, lão không cho phép ai phá hủy nó. Ngay lập tức, lão hất tay ra hiệu cho mấy tên phía sau đi lên sẵn sàng giết người cướp đồ. Minh cười lạnh, thẳng tay xé một phần ba tập hồ sơ.

- Thả em tao ra thì mày có cái này, không thì đừng mong có được nó.

Đôi mắt lão Trương đỏ ngầu, lão nghiến răng nói ra từng từ.

- Mày nghĩ mày còn sống mà ra được khỏi đây hả, con điếm.

Lão liếc nhìn mấy tên mình đã bỏ số tiền còn sót lại ra thuê, tên nào cũng hằm hằm, tay gậy tay dao chỉ chờ lão ra hiệu là nhảy vào băm vằm thằng trai bao vẫn kiêu ngạo đứng trước mặt lão. Bất chợt lão cười to, phải rồi, lão cần gì phải sợ bị Minh uy hiếp, lão đang có trong tay em gái Minh, và hơn hết bên lão còn hơn chục người, sao phải sợ một thằng điếm trói gà không chặt, lão đúng là hồ đồ đến mức bị Minh bỡn mặt. Nhưng tiếng cười của lão đột nhiên im bặt khi thấy ở phía đối diện, Minh đang nhìn lão chế giễu, từ phía sau thằng trai bao đó không biết từ lúc nào đã có một đám áo đen bước tới, số lượng nhiều gấp đôi bên lão.

Phong đứng cạnh Minh, lạnh lùng đưa mắt quét qua đám người bên lão Trương. Một đám đầu trộm đuôi cướp thấy dân xã hội đen thứ thiệt thì ngay lập tức co đầu rụt cổ, nhìn về phía lão Trương sợ hãi.

Gương mặt lão Trương co rúm, vặn vẹo, không phải lão chưa từng nghĩ tới việc Minh cũng thuê người bảo kê, trước đó lão đã từng gọi điện cảnh cáo Minh nhưng không ngờ Minh chẳng những không để ý còn thuê được đám người danh tiếng nhất nhì thế giới ngầm của thành phố. Lão nhận ra Phong, hắn ta không nổi tiếng ngoài sáng nhưng được rất nhiều người biết tới trong giới buôn lậu. Phong độc đoán, bá đạo, làm ăn khôn khéo và nắm trong tay một đám giang hồ chuyên giúp hắn xử lý những vụ cần tới bạo lực. Kế hoạch lần này vốn tưởng đã hoàn hảo, không ngờ cuối cùng lão vẫn bị đẩy tới bước đường cùng.

- Biết điều thả em tao ra thì còn sức bò khỏi đây, không thì cái mạng con chó già cũng chưa chắc giữ nổi đâu.

Minh cười mỉa mai, dù sốt ruột với tình hình của Linh Linh nhưng vẫn phải bình tĩnh, không được làm quá sợ lão Trương chó cùng bứt giậu lại làm gì tổn hại đến cô bé. Mọi việc hôm nay Minh vốn đã có chuẩn bị sẵn, việc nhờ Phong cũng đã lên kế hoạch từ trước.

Lão Trương nghiến răng, cơn tức giận khiến lão không giữ nổi cả người run rẩy. Lão gằn từng tiếng:

- Được! Được! Nếu mày đã muốn chết!

Rồi ngay lập tức lão túm lấy Linh Linh, vừa lùi về đằng sau vừa quát lên với mấy tên lão thuê.

- Còn không mau đánh, muốn sống thì đánh cho tao. Con em nó còn đây, nó dám làm gì tao giết!

Mấy tên kia đưa mắt nhìn nhau rồi không chần chừ lập tức lao về phía Minh, dù sao bọn chúng cũng là dân đâm thuê chém mướn, lấy tiền của người ta thì phải làm cho đến khi xong việc, chưa kể bây giờ đã không còn cách nào khác.

Phía bên Minh, Phong không cần ra hiệu thì đám đàn em đã ồ ạt xông lên, tách ra vài người tiến về phía lão Trương để đảm bảo Linh Linh được an toàn. Mọi thứ bỗng chốc náo loạn, tiếng la hét, tiếng gậy dao chạm nhau vang lên không ngớt. Minh đứng cạnh Phong, đưa mắt lo lắng nhìn theo Linh Linh đang bị lão Trương lôi xềnh xệch, một tay lão cầm con dao sẵn sàng liều mạng. Mọi thứ vốn đã được Minh suy tính kĩ càng, nhưng không sợ nhất vạn chỉ sợ vạn nhất…

Khi Mạch đang uể oải gục đầu trên bàn làm việc thì chuông điện thoại lại kêu lần nữa, cậu đã cố lờ nó đi mà không được. Kể từ lúc ở nhà Minh về Mạch thẫn thờ như người mất hồn, hoàn toàn không có hứng thú muốn làm việc gì, lần đầu tiên mất phương hướng khiến cậu hoang mang đến bất lực, không biết phải làm như thế nào để giữ Minh lại. Buông tiếng thở dài, Mạch cố ngẩng dậy với lấy cái điện thoại để bắt máy. Ngay lập tức từ đầu dây bên kia truyền đến tiếng quát chói tai.

“Cậu làm cái khỉ gì mà bây giờ mới nghe máy hả! Đến chỗ tôi ngay bây giờ, nhanh lên”

Cái giọng này, là Lu thì phải. Mạch khó hiểu hỏi lại.

- Có chuyện….

“Chuyện của Minh! Nhanh lên, đến bar!”

Không cho Mạch hỏi hết Lu lại hét lên rồi cụp máy, trong giọng nói đầy khẩn trương, lo lắng. Nghe thấy chuyện liên quan đến Minh, Mạch ngay lập tức bật dậy, phóng nhanh ra ngoài, trong đầu lướt qua cả trăm suy nghĩ, nhưng trên hết vẫn là mong Minh không xảy ra chuyện gì.

Đến cửa quán bar quen thuộc đã thấy Lu đứng chờ sẵn, Mạch vừa dừng xe Lu liền nhảy lên sau, giục cậu chạy rồi trên đường đi mới giải thích. Lu nói hiện tại Minh đang cùng Phong đi cứu Linh Linh, tình hình cụ thể chưa biết nhưng chắc chắn có đánh nhau. Phong vốn đã lăn lộn trong thế giới ngầm bao năm nên không cần quá mức lo lắng, còn Minh lại khác, cơ thể yếu ớt như thế thì làm sao chịu nổi.

Trong lòng nóng như lửa đốt, Mạch vặn tay ga phóng nhanh hơn, chỉ mong sao khi đến nơi vẫn thấy Minh an toàn. Cậu vừa lo mà vừa giận Minh, cậu ta như thế thì đến cứu Linh Linh có giúp ích được gì, thà cứ tránh đi để Phong một mình ra mặt còn tốt hơn. Bình thường Minh luôn thông minh thế mà sao bây giờ lại làm những việc ngu ngốc vậy. Nếu Minh thật sự có chuyện gì…

- Tôi cũng mới biết sáng nay thôi, thấy Phong không đến chỗ tôi nên gặng hỏi mấy tên đàn em của hắn, mãi rồi bọn chúng mới nói sự thật. Không hiểu hai người kia bàn với nhau lúc nào mà lừa chúng ta như lừa trẻ con như thế. Hừ!

Lu ngồi sau hừ lạnh, hai tay nắm lấy áo Mạch càng siết chặt hơn. Một lúc sau không thấy Mạch nói gì Lu lại tiếp.

- Hắn dặn mấy thằng kia bảo với tôi là hắn phải lên Móng Cái gấp để xử lý lô hàng cuối. Hừ, nếu không phải tôi nắm rõ lịch trình của hắn thì đã bị hắn lừa rồi. Còn cậu thì sao Mạch, Minh nó làm sao mà lừa cậu không đến nữa vậy hả?

Mạch vẫn không trả lời Lu, chăm chú nhìn đường phía trước rồi phóng xe nhanh nhất có thể, ngàn suy nghĩ rối rắm trong lòng đã có chút sáng tỏ. Phải rồi, là như thế, là Minh lừa cậu, để cậu không đến nhà Minh nữa. Tối hôm đó là cậu ta giả vờ ngủ, tại sao Mạch lại quên mất Minh vốn là tay lão luyện kích tình cơ chứ, ngốc thật. Minh không muốn cậu dính vào chuyện này nên bày ra cái bẫy để đuổi cậu đi, chứ không phải Minh ghét cậu. Không ghét, mà còn lo lắng, lo lắng nên mới làm thế. A Mạch ơi A Mạch, Minh có phải kẻ phá rối định mệnh của đời cậu không mà chưa bao giờ cậu giữ được bình tĩnh trước cậu ta.

Haiz, tôi phải làm sao với cậu đây Minh?

*

Sau gần một tiếng náo loạn thì cuối cùng khu công trường cũng bình ổn lại, khắp nơi bụi tung mù mịt, thỉnh thoảng còn nghe thấy vài tiếng rên đau yếu ớt. Hơn chục người nằm la liệt dưới đất, đa số đã hôn mê bất tỉnh, và tất cả đều là mấy tên bên phía lão Trương, bao gồm cả lão.

Minh đạp một chân lên đầu lão, khiến cái mũi vốn đã bị đánh cho đầm đìa máu của lão vẹo hẳn sang một bên. Lão đau đến ộc cả máu miệng ra ngoài nhưng khóe môi vẫn nhếch lên cười hả hê, trong con mắt chứa đầy hận thù ánh lên tia tàn nhẫn. Thấy vậy sắc mặt Minh càng thêm lạnh, dụng lực đạp lún mặt lão xuống đất khiến lão ho lên khùng khục. Vừa phun đống máu trộn lẫn đất cát khỏi miệng, lão lè nhè mỉa mai:

- Mày đánh nữa đi thằng chó, đánh chết tao đi, rồi con em mày cũng theo tao bồi táng.

Vừa nghe hết câu Minh lập tức dùng chân kia sút mạnh vào bụng lão Trương làm lão co rúm lại rên rỉ. Mặc dù kết quả cuối cùng là bên lão Trương đã bị mấy đứa đàn em của Phong dần cho nhừ tử, nhưng điều cần thiết nhất là cứu Linh Linh lại chưa làm được. Lão Trương đúng là một con cáo già, vừa thấy bên mình không còn cơ hội liền lệnh cho một tên treo Linh Linh lên ròng rọc. Tên kia đứng bên cạnh chỉ cần cắt một dao thì ngay lập tức cô bé sẽ rơi xuống. Đó cũng là lý do vì sao mà đến lúc này lão vẫn có thể cười hả hê như thế.

- Mày cho là với bằng này người bọn tao không xử lý được thằng vô dụng kia à?

Minh hờ hững nói, nhìn về phía tên cuối cùng bên lão Trương đang run rẩy đứng cạnh sợi dây ròng rọc. Treo trên đầu dây, Linh Linh đang khóc nấc, cô bé không dám vùng vẫy cũng không dám mở mắt ra nhìn xuống dưới, chỉ yếu ớt gọi Minh: “Anh ơi…cứu em…”. Trong lòng Minh ngày càng chùng xuống, không rõ là đang hận lão Trương hay hận chính mình vô dụng. Quay sang bên Phong, Minh hỏi:

- Có thể đảm bảo Linh Linh không sao không?

Phong cũng đang híp mắt nhìn về phía Linh Linh, không nói gì mà chỉ gật đầu. Một lúc sau Phong quay lại chuẩn bị ra lệnh cho cho đàn em thì đúng lúc đó trên tầng hai của tòa nhà xây dang dở vang lên một giọng nói quen thuộc.

- Hạ màn được rồi!

Tất cả đều giật mình, ngước lên nơi giọng nói phát ra có một người đang từ từ tiến lại gần. Khi bóng người hiện rõ, gương mặt méo mó bê bết máu của lão Trương bất giác dãn ra, lão cười lên khùng khục, Phong thì nhíu mày còn sắc mặt Minh dần chuyển thành tái nhợt. Người kia có vẻ đã dự đoán được trước biểu hiện của những người ở dưới nên chỉ thản nhiên cười, giọng nói nhàn nhạt.

- Đã cho ông một con dao mà ông còn không đâm được thì đúng là quá vô dụng rồi, “giám đốc” Trương à.

A Linh chỉ bỏ một câu cho lão Trương rồi liếc về phía Phong, lạnh lùng cảnh cáo.

- Nếu muốn yên ổn trong cái ống cống ngầm thì anh nên biết điều dừng lại, đừng để đến lúc đồ ăn thừa cũng chẳng có mà gặm đâu!

Nghe được những lời này trong mắt Phong ánh lên một tia sắc bén, nắm đấm càng siết lại chặt hơn. Quay sang nhìn Mình thì thấy môi cậu ta đã bị cắn đến bật máu Phong giật mình mới nhớ ra, giữa A Linh và Minh không phải là bạn bè thân thiết sao?

- Hóa ra đúng là cậu…

Minh yếu ớt nói ra mấy từ đó, như thể toàn bộ sức lực và sự thản nhiên vừa nãy đều vì kết quả này mà bị rút cạn. Đứng trên kia sắc mặt A Linh cũng thoáng thay đổi, trầm giọng hỏi lại.

- Cậu đã đoán được?

Minh khẽ lắc đầu rồi lại gật đầu. Khi lão Trương gọi điện đến vào tối hôm Linh Linh mất tích Minh đã cảm thấy nghi ngờ. Chuyện cậu ta tiếp cận Khương Thần và lấy được những tài liệu mật của Thiên Trường không có nhiều người biết, ngoài ông chủ và khách thì cũng chỉ còn mình A Linh, người biết rõ kế hoạch trả thù của Minh. Nhưng Minh vẫn không dám tin tưởng, người bạn mà cậu ta từng thân thiết không ngờ lại chính là kẻ đứng sau mọi chuyện. Chịu phản bội cũng như bị bỏ rơi vậy, cảm giác bàng hoàng và chới với giữa một đầm lầy vô cùng vô tận, càng cố giãy dụa thì càng bị chìm sâu hơn xuống đáy tuyệt vọng. Thà rằng đó là một kẻ xa lạ, hay kẻ thù của chính mình còn hơn là người ngay bên cạnh mà mình vẫn quý trọng và luôn tin tưởng. Minh mệt mỏi buông câu hỏi khẳng định:

- Nói vậy người thuê tôi tiếp cận Khương Thần cũng là cậu?

A Linh im lặng, hắn biết Minh sẽ khó chấp nhận khi hắn ra mặt, nhưng hắn không ngờ Minh đã đoán ra mọi chuyện. Siết chặt con dao găm trong túi áo khoác, hắn hít sâu một hơi rồi cố gắng giữ giọng thản nhiên trả lời Minh.

- Tôi đã nói sẽ giúp cậu trả thù mà, tôi làm mọi thứ để chuẩn bị giúp…

- Giúp tôi?

Minh ngắt lời A Linh, ngước lên nhìn thẳng vào hắn, đôi mắt long lanh phủ một màng nước, ẩn chứa trong đó là thất vọng, chán ghét và khinh bỉ. Trong lòng A Linh chợt nhói lên, dù đã biết trước nhưng hắn vẫn cảm thấy thật khó chịu.

- Phải, nếu tôi không làm thế cậu làm sao có được những thông tin này của Thiên Trường. Nếu tôi không làm thế cậu sẽ trả thù như thế nào, với thân phận một thằng trai bao hả Minh. Tôi không muốn những kẻ đã hại cuộc đời cậu vẫn có thể vui vẻ sống, tôi muốn chúng phải trả một cái giá thật đắt. Nhưng cậu, khi mọi chuyện sắp hoàn thành cậu lại chần chừ. Vì cái gì vậy Minh? Vì Mạch hả? Vì cậu ta ngày ngày gần gũi mà cậu quên đi mối thù phá sản, bị lừa làm trai bao? Vì cậu ta mà cậu không đưa tập tài liệu đó cho tôi, có đúng không, Minh? Cậu…

Càng nói A Linh càng không giữ được bình tĩnh, nhắc đến Mạch, nhắc đến mối quan hệ giữa Minh và cậu ta hắn luôn cảm thấy khó chịu. Tại sao hắn cứ phải làm vai phụ, tại sao dù đã tìm mọi cách mà hắn vẫn không phá hủy được mối liên hệ giữa hai người họ. Hắn không cam tâm. Hắn yêu Minh, hắn yêu Minh…Nhưng Minh không yêu hắn…

Minh cầm tập hồ sơ đã bị xé một phần ba lên, nhìn A Linh bằng ánh mắt căm ghét, như thể mọi lời hắn vừa nói đều rất kinh tởm, rồi dứt khoát xé rách hẳn những trang giấy kia.

- Cuộc sống của tôi…thì liên quan gì đến cậu!

Câu nói nhẹ như gió của Minh lại không khác gì mũi dao trực tiếp đâm thẳng vào lồng ngực A Linh, hắn chợt cảm thấy đau đớn đến mức muốn ngã quỵ. Nếu không phải đứng cách xa đám người kia hẳn ai cũng nhận thấy cả người hắn đang run lên nhè nhẹ. Một lời vạch rõ ranh giới, có ai chịu thấu khi người mình yêu thương thốt ra. Hắn bỗng thấy cuộc đời mình thật mỉa mai, đoạn tình cảm này cũng thật nực cười. Giá mà được quay về những năm tháng trước đây, hắn sẽ vẫn được thấy nụ cười ngây thơ và đôi mắt long lanh Minh nhìn hắn tràn đầy thân thiết, chứ không phải chỉ có căm ghét như bây giờ. Nếu lúc này hắn nói ra sẽ có ai hiểu?

- Được rồi, nếu cậu đã muốn như vậy. Ngày hôm nay tôi sẽ thay cậu thực hiện nốt kế hoạch trả thù.

A Linh lạnh lùng nói, cùng lúc đó phía sau hắn mấy chục tên mặc đồ đen bước tới, có không ít tên cầm theo súng.  Phía bên Phong mấy đứa đàn em bất giác bước lùi lại, khí thế này thì dạng hạng hai như chúng không thể so bì. Bại cục dường như đã định, mọi người không ai nói gì, nét mặt đều lộ ra sự căng thẳng. Trên sợi dây ròng rọc, Linh Linh có vẻ đã khóc mệt, lại thêm mấy ngày bị lão Trương hành hạ nên cô bé ngất lịm, không còn biết gì nữa.

Gương mặt Minh lộ vẻ mệt mỏi, cậu ta không nói gì mà chỉ thở dài. Ngay sau đó từ phía ngoài tiếng còi ô tô vang lên nối tiếp như cảnh báo, mọi người đưa mắt nhìn nhau không hiểu. Chỉ có A Linh thoáng biến sắc, hắn biết đây là phô trương lực lượng, cũng đồng nghĩa với việc bọn hắn đã hoàn toàn bị bao vây. Nhưng người kia là ai, ai mới có đủ thực lực để đối đầu với hắn.

Và không để hắn đợi lâu, từ phía cổng vào có một người đang ung dung bước tới, dáng đi không hùng dũng nhưng toát lên khí chất vương giả, gương mặt bình tĩnh như đã nắm mọi thứ trong tay, tuy chỉ có một mình nhưng lại làm những người khác không tự chủ mà hít sâu một hơi. Giám đốc công ty lớn nhất nhì đất nước, Khương Thần.

Hàng lông mày A Linh nhíu chặt, tại sao hắn lại quên mất trong tay Minh còn nắm một lá bài tẩy mạnh như thế này cơ chứ. Khương Thần thản nhiên bước tới, chỉ liếc nhìn Minh rồi quay sang phía A Linh nói:

- Được rồi, chơi chán rồi thì dừng đi. Mấy đứa tụi bay làm căng quá các cụ ở nhà cũng không vui đâu.

Câu nói vừa thốt ra khiến ai cũng phải tròn mắt ngạc nhiên. Khương Thần đứng đó hai tay đút túi quần, khăn quàng cổ thả dài một bên vai, chiếc áo dạ chùng đơn giản mà khí phái, ngước nhìn A Linh từ tốn nói như một người anh cả đang gọi đứa em ngỗ nghịch về nhà. Nếu không chứng kiến màn đánh nhau đến nỗi kẻ lết người nằm bất tỉnh lúc trước thì có lẽ người ta chỉ nghĩ rằng đây là vài đứa choai choai ẩu đả mà thôi. Nhưng chân chính những người trong cuộc mới hiểu ẩn ý của câu nói đó là gì.

A Linh sầm mặt, hắn ngàn tính vạn tính lại không ngờ chính mình vốn chỉ là một quân cờ bị người ta thao túng. Bằng đấy năm giả bộ ăn chơi chỉ đợi một khắc tung hoành lại hóa ra vẫn bị bàn tay to lớn phía sau đè bẹp. Trong thoáng chốc những rắc rối tình cảm với Minh bị dẹp tan, chỉ còn nỗi phẫn uất bị kìm nén bấy lâu chảy tràn trong từng ngóc ngách cơ thể hắn.

Còn phía Minh lúc này đang nhìn Khương Thần bằng ánh mắt phức tạp. Dù chỉ là nghi ngờ A Linh đứng sau mọi chuyện nhưng Minh vẫn chuẩn bị phương án dự trù tốt nhất để có thể an toàn cứu Linh Linh, và chính Khương Thần là nhát dao phản kích cuối cùng của cậu ta. Đối với Khương Thần, Minh không thể nói rõ tình cảm của mình dành cho anh ta là gì, bao ngày tháng đầu gối tay ấp cũng khiến cậu hiểu được một chút con người Khương Thần và những chuyện giấu sau vẻ mặt thản nhiên của anh. Khương Thần tỏ vẻ già dặn nhưng thực chất cũng giống như Mạch, là một người cố chấp và nổi loạn, chỉ có điều anh che giấu quá giỏi mà thôi. Vết thương quá khứ dường như chưa bao giờ ngừng rỉ máu trong anh. Minh áy náy. Nếu nói vì sao không ngay lập tức giao ra tập hồ sơ kia để trả thù thì một nửa trong đó cũng vì Khương Thần, kẻ mà cậu ta hận là bố của anh và Minh không muốn mình trở thành người rạch thêm một nhát vào nỗi đau anh vẫn luôn chịu đựng. Dù chỉ là kẻ thay thế, nhưng Minh vẫn mang danh là người được anh yêu thương.

Khương Thần dường như cũng có linh cảm, quay lại ánh mắt chạm nhau với Minh, rồi mỉm cười, nụ cười ấm áp như mỗi đêm Minh mơ ngủ không yên anh luôn vỗ về. Yên tâm, đã có anh đây rồi.

Minh không chịu nổi, rời mắt đi, đúng lúc đó trên kia A Linh lại lên tiếng, giọng nói lạnh lẽo.

- Chưa kết thúc! Tôi vẫn chưa chơi đã. Giờ thì, Minh, tùy cậu lựa chọn, hoặc là đưa tập hồ sơ cho tôi, hoặc là nhìn em cậu chết.

Sắc mặt Minh lập tức biến đổi, không ngờ đã đến lúc này rồi mà A Linh vẫn còn ngoan cố. Khương Thần cũng nhíu mày, quát nhẹ.

- Đủ rồi, dừng lại xuống đây ngay!

A Linh nhếch mép cười mỉa.

- Mấy người nghĩ tôi cam chịu? – Nói rồi hắn quay sang Minh – À, tôi còn chưa cho cậu biết một bí mật, nghe nó rồi có lẽ cậu sẽ có lựa chọn khác.

- Im mồm! Chuyện không phải để mấy đứa trẻ con chúng mày nói!

Khương Thần ngay lập tức chặn lời A Linh. Dáng vẻ anh càng quyết liệt lại càng A Linh khoái trá, hắn không thèm để ý mà vẫn hướng phía Minh tiếp tục.

- Cậu có biết vì sao ngày xưa mẹ cậu lại đột nhiên bỏ rơi cậu ở nhà họ hàng một mình không? – Và hắn hài lòng khi thấy trong mắt Minh co rút, không tự chủ mà nắm chặt tay áo – Bà ta là vì cậu, vì tương lai của cậu và một con đường sống cho bố cậu. Vì sao à, vì lão già Khương Văn Sơn…

A Linh vừa nói tới đây thì thấy phía dưới Khương Thần sắc mặt âm trầm ấn điện thoại, ngay lập tức mấy tấm bạt bao quanh công trường bị đạp đổ xuống, hàng loạt người mặc đồ xám đứng vây kín bên ngoài, sẵn sàng chờ lệnh xông vào. A Linh chỉ cười lạnh, bỏ qua cảnh cáo của Khương Thần, tiếp tục nói.

- Vì lão già đó đưa ra một cái giá để trao đổi, chỉ cần mẹ cậu ngủ với lão, lão sẽ bỏ qua tất cả. Ha ha, không ngờ đúng không, một con người cao cao tại thượng như thế lại dùng cách thức hèn hạ để bức ép một người đàn bà đã đến bước đường cùng.

Trên kia hắn cười khoái trá, còn dưới này Khương Thần cảm nhận rõ ràng người Minh đang run lên, lảo đảo như sắp ngã. Anh vội vàng đỡ lấy cậu ta rồi quay sang hất đầu ra hiệu cho đám người đứng ngoài kia tiến vào. Nhưng đúng lúc đó, A Linh cũng ra hiệu cho một đứa đàn em đoạt lấy con dao của tên bên lão Trương nãy giờ vẫn đứng run rẩy cạnh dây rong rọc, rồi không do dự cắt một nhát. Sợi dây ròng rọc liền đứt một nửa, Linh Linh bị treo phía trên cũng chao đảo muốn rơi xuống. Khương Thần tối mặt, ra lệnh cho đám người của mình dừng lại. A Linh càng cười to hơn, hắn lờ đi những biểu hiện của Minh.

Lúc này cả người Minh như bị hàng ngàn mũi kim nhọn chọc xuyên vào da thịt, đau đớn gặm nhấm toàn thân đến tê dại. Nếu lời A Linh nói là đúng, thì bấy lâu nay người sai lầm vẫn luôn là Minh, tám năm trước mẹ cậu không phải bỏ rơi cậu mà bị buộc phải rời đi. Cũng chẳng phải bà nhẫn tâm, mà vì tương lai của cậu và bố đã đánh đổi bằng thể xác của chính mình. Cái gì mà không tha thứ, cái gì mà hận, sự hi sinh kia cao cả gấp bao nhiêu lần suy nghĩ ích kỉ của Minh? Cậu đã bao giờ tự hỏi vì sao bà phải làm vậy hay luôn trách cứ và đổ tội? Phận làm con đã làm được gì cho mẹ mà chẳng những không biết ơn còn dùng sự lạnh lùng để đối xử với bà suốt năm năm qua. Suốt thời gian bỏ đi chắc bà cũng phải chịu cực khổ chẳng kém gì Minh, thế nên khi gặp lại bà mới đang héo hon nằm trên giường bệnh. Nỗi đau nào lại chẳng như nhau, cứ tự cho mình là kẻ bất hạnh nhất thế gian rồi có quyền khinh thị những người khác sao. Đó là mẹ của Minh, là người mang nặng đẻ đau rồi lại dùng tất cả hi sinh cho cậu. Vậy mà….vậy mà…

Minh nấc lên khô khan, hai mắt đỏ bừng nhưng không rơi được nước mắt, trong ngực nghẹn lại chẳng thở nổi. Khương Thần thấy vậy vội vàng đỡ lấy cậu, vuốt nhẹ lồng ngực cho Minh dễ chịu, nhưng cả người Minh cứng đờ như thể sắp nổ tung vì đau đớn.

A Linh vẫn không dừng lại, hắn hả hê, cảm giác sự căm phẫn trong lòng được giải tỏa thoải mái.

- Thế nào, cậu còn muốn trả thù nữa không Minh? Chính lão già kia đã phá hủy gia đình cậu, lão không xứng để sống tốt đẹp. Đưa tập hồ sơ kia cho tôi, rồi tôi sẽ giúp cậu trả thù, sẽ khiến lão ta…

- Câm mồm! Thằng kia! – Đến cuối cùng Khương Thần cũng không chịu được, anh quát lên. – Mày chỉ vì mày chứ giúp ai! Mày tưởng cái kế hoạch lợi dụng Minh để hạ gục Thiên Trường là thông minh lắm hả? Mày nghĩ mấy người kia không biết gì? Biết điều thì câm mồm lại và cút về!

A Linh cười lạnh, anh ta thì hiểu cái gì, chả ai hiểu hắn, chả ai cần hắn cả. Thế thì hắn cần gì phải để ý.

- À, còn điều này tôi quên chưa nói cho cậu Minh à. Linh Linh, cậu yêu thương nó, bao bọc nó, chấp nhận làm trai bao để nuôi nó, nhưng cậu có biết nó vốn không phải em ruột cậu? Nó thực chất là con của mẹ cậu và lão già Khương Văn Sơn. Cậu cần gì phải vì nó mà mạo hiểm. Kể cả nó có chết cũng chẳng liên quan đến cậu.

Những lời đó như một cây búa vô hình đập lún mọi sự cố gắng cuối cùng của Minh. Minh khụy xuống vô lực. Hóa ra…hóa ra…tất cả chỉ là lừa dối. Bị người mình yêu thương bỏ rơi, bị bạn bè thân thiết phản bội, lại ngu ngốc trách cứ mẹ mình, rồi bây giờ đến đứa em duy nhất mình từng ngỡ như một phần máu thịt lại cũng chỉ là con của người khác, nực cười hơn người đó còn là kẻ thù của gia đình mình. Minh khó khăn ép được một giọt nước mắt, nỗi đau bấy lâu phải kìm nén giờ vỡ òa. Còn điều gì để cố gắng, để giữ lại nữa đâu…Mọi thứ đều vô nghĩa.

Trong lúc mọi người đều bị những lời của A Linh làm cho sững sờ, thì còn một kẻ mà tất cả đã vô tình bỏ quên…

Khi Mạch tìm cách lẻn được bảo khu công trường thì đúng lúc thấy một tên mặc đồ đen chém vào sợi ròng rọc khiến nó đứt một nửa. Linh Linh bị treo lơ lửng ở đầu dây đang không ngừng chao đảo, hai mắt cô bé nhắm nghiền, có lẽ đã ngất đi. Đứng phía dưới có Minh và đám người của Phong, ngoài ý muốn cậu còn thấy cả Khương Thần cũng đang đứng cạnh Minh. Lúc trước, khi Khương Thần bấm nút điện thoại liền sau đó mấy tấm bạt phía sau ầm ầm đổ xuống làm Mạch giật bắn mình, nhìn lại hóa ra là đám người mặc đồ xám của công ty Thiên Trường. Ngước lên theo hướng ánh mắt của đám người bên Minh thì cậu thấy A Linh đang đứng ở tầng hai của khu nhà, nói gì đó khiến Minh lảo đảo như sắp ngã.

Cũng không còn thời gian để Mạch tò mò tìm hiểu, cậu men theo đống gạch đỏ được xếp thành từng chồng cao đến gần chỗ Linh Linh. Vì sự chú ý của mọi người đều đổ dồn về phía A Linh và Minh nên cậu dễ dàng tiến tới đằng sau tên áo đen đang lạnh lùng đứng cầm dao. Mạch nhìn quanh, cuối cùng chọn một cái xẻng ở gần đó cầm lên tay, chọn góc độ, sẵn sàng cho tên phía trước một phát dứt điểm. Trong một thoáng nhìn xuyên qua vai tên kia về phía Minh, Mạch giật mình khi thấy một người lấm lem bùn đất, trên mặt bê bết máu vốn đang nằm xấp dưới chân Minh đột nhiên vùng dậy, trong tay cầm con dao găm đâm ngập vào đùi Minh. Trong đầu Mạch chợt nổ đùng một cái, động tác trên tay vì thế mà ngắt quãng, lực đạo không đủ nên cái xẻng đập vào đầu tên kia chỉ làm hắn ngã chúi về phía trước chứ không bất tỉnh như dự định. Ngay khi vừa tiếp đất hắn liền lăn sang một bên tránh cú đập tiếp theo của Mạch. Chỉ một thoáng chần chừ Mạch biết mình đã mất cơ hội tốt nhất, trong lòng lại đang lo lắng cho Minh nên động tác càng ác liệt hơn. Tên áo đen cũng chẳng phải tay vừa, quẹt chân mưu đồ đánh ngã Mạch, nhưng cậu đã nhanh một bước bắt được chân hắn, cái xẻng lại vung lên, đập cật lực vào ống đồng khiến tên này rú lên vì đau. Nhưng ngay sau đó hắn liền vồ lấy một viên gạch đáp thẳng vào thái dương Mạch khiến cậu xây xẩm mặt mày, máu chảy cả vào mắt đau điếng, ngã xuống đất. Tên kia vì gãy chân cũng không đứng dậy được nên cả hai lăn lê giằng co nhau.

Dù đang trong lúc nguy hiểm nhưng Mạch thỉnh thoảng vẫn ngước về phía Minh xem tình hình bên đó như thế nào, chỉ thấy gã bẩn thỉu vừa đâm Minh định mượn đà đâm thêm một phát nữa thì Khương Thần ở phía sau đã nhanh chóng vòng người lên che chắn, lĩnh trọn một phát vào mạng sườn, máu nhuộm ướt đẫm chiếc sơ mi trắng bên trong. Lệ quang trong mắt Mạch càng sáng hơn, dùng hết sức co chân đạp thẳng vào bên chân bị gãy của tên kia khiến người hắn lập tức co rụt lại. Nhân cơ hội đó cậu vớ lấy cái xẻng bị rơi vừa nãy cứ nhằm đầu tên kia liên tiếp vạng tới. Bằng đấy cú đập là bằng đấy lo lắng, giận dữ khi thấy cả hai người thân thiết nhất của mình bị thương, Mạch gần như điên cuồng, mãi đến khi tên áo đen giật giật hai cái bất tỉnh nhân sự mới dừng lại.

Đánh nhau bên này ác liệt như vậy cuối cùng cũng khiến mấy người kia chú ý, vài tên áo xám Khương Thần mang tới vội vàng chạy đến đỡ Mạch dậy, tay khăn tay nước lau máu cho cậu. Nhưng Mạch gạt ra, thở dốc một hồi rồi run run chỉ lên chỗ Linh Linh bị treo, khàn khàn nói.

- Cứu…cô bé…

Hai tên áo xám nhận lệnh cẩn thận tời ròng ròng đưa Linh Linh xuống đất an toàn rồi nhanh chóng lấy áo khoác trùm kín lấy cô bé, bế ra ngoài. Lúc này Mạch mới có thể chạy tới chỗ Minh, đến nơi thì Minh chỉ hốt hoảng nhìn cậu một cái rồi vội vàng quay đi. Mạch định tiến tới xem thế nào, chợt thấy Khương Thần bên cạnh một tay đang giữ vết thương, gương mặt tái nhợt nhưng vẫn mỉm cười nhìn cậu, đưa tay còn lại xoa xoa đầu Mạch. Cậu há miệng định nói thì cả chục tên áo xám liền xúm vào kẻ dìu người đỡ Khương Thần nhanh chóng đi ra ngoài, vết thương của anh hình như rất nặng, máu chảy không ngừng theo bàn tay rơi xuống đất. Dù rất lo nhưng Mạch biết có người nhà mình đưa anh đi chữa trị thì cũng an toàn hơn. Liếc sang Minh, thấy cậu ta đã được đám người của Phong sơ cứu cầm máu qua rồi, nhưng sắc mặt cậu ta vẫn trắng bệch, đầu luôn cúi, nơi khóe mi vẫn còn vương lại vài giọt nước mắt. Mạch chỉ thấy trong lòng như bị người tạt vào từng xô nước nóng, tuy bỏng rát nhưng ẩn ẩn còn có chút thoải mái. Chỉ ngập ngừng một lúc, mặc kệ xung quanh có bao nhiêu người, mặc kệ vết thương của Minh, Mạch liền ôm chặt lấy cậu ta, cằm tì vào đầu Minh, tham lam hít lấy hơi ấm của người này. Nỗi lo sợ suốt từ lúc cùng Lu chạy xe đến đây mới từ từ dịu bớt được một chút, đôi môi Mạch run run thì thào.

- Không được thế nữa, không được thế nữa nghe không. Tôi sợ lắm, sợ cậu bị làm sao, sợ lại không được nhìn thấy cậu nữa….

Đứng trầm lặng để Mạch tùy ý ôm lấy, một lúc lâu sau Minh mới nhè nhẹ nói ra ba từ.

- Tôi xin lỗi…

Trời đã gần về trưa, nhưng nắng chẳng những không vàng thêm mà càng nhạt màu đi. Trong khu công trường đám người đã lục tục kéo nhau về hết, chỉ còn Mạch ở lại vừa xót xa vừa ngồi xổm chỉnh lại đống bông băng bị mấy người của Phong cẩu thả cuốn vào trên đùi Minh.

- Sao cậu ngốc thế hả, đã đánh thì đánh cho đến bất tỉnh thì thôi chứ, để lão còn sức mà bật lại thế này. Thật là.

Càng nhìn vết thương tuy đã ngừng chảy máu nhưng vẫn rất sâu trên đùi Minh, Mạch càng giận, lên tiếng trách móc rồi thở dài, ngước nhìn Minh. Cậu ta vẫn cúi đầu trầm mặc không nói gì, đôi môi tái nhợt và nứt nẻ đờ đẫn. Minh đã như vậy từ lúc nói chuyện với A Linh, không hiểu tên kia nói gì mà đả kích cậu ta mạnh vậy nữa. Thông qua Phong, Mạch cũng hiểu được một chút những chuyện đã xảy ra trước khi cậu đến, biết A Linh là kẻ đứng sau mọi chuyện. Dù có tức giận nhưng ngay khi lão Trương vùng dậy đâm Minh và Khương Thần, cũng thấy Linh Linh được Mạch thành công cứu ra thì A Linh cùng bọn đàn em đã lẩn mất, chứ không Mạch đã túm lấy mà tẩn cho thằng kia nằm lết luôn rồi. Cùng là bạn bè mà nó làm như thế đấy, đến chó má cũng không bằng.

Băng bó lại cẩn thận cho Minh, Mạch dìu cậu ta đứng dậy rồi cùng đi về. Ra đến cổng thì chỉ còn thấy chiếc xe ô tô xanh của Phong đậu ở ven đường, cả Lu và anh ta đều đứng đó đợi hai người Mạch. Vừa thấy Minh, Lu liền chạy tới to tiếng trách móc, mãi đến khi Phong bảo phải đưa Minh đến bệnh viện trước cậu ta mới dừng lại. Mọi người đang định mở cửa xe ô tô chuẩn bị bước vào thì từ xa thấy Tuấn hớt hải phóng xe máy tới. Vừa chống chân xe máy Tuần liền chạy vội lại, nhìn Minh định nói gì đó, nhưng liếc xuống thấy đùi cậu ta cuốn băng trắng lại ngập ngừng. Mạch không kiên nhẫn, hất đầu.

- Có gì thì nói đi, còn phải đưa Minh đến bệnh viện nữa.

Tuấn chần chừ, nhìn Minh một lúc rồi mới nhỏ giọng nói.

Một câu nói thật nhẹ, nhưng lại tựa như cơn bão giữa hè mạnh mẽ tàn phá chút it niềm tin sót lại trong lòng Minh. Trước mắt bỗng nhiên tối sầm, Minh chỉ thấy lồng ngực như vừa đánh rớt một vật gì đó, thật nặng…

- Anh Minh….bác gái….bác gái…mất rồi.

 Chương Tám

Chương Tám

1

Bắt đầu thích cậu ấy từ bao giờ?

Có một lần trong lúc nhàm chán, Mạch lật giở mấy cuốn truyện Lu vứt bừa bãi ra bàn, đều là thể loại truyện yêu đương của tuổi học sinh. Trong đó có một phần khá dài nói về thời kì “tuổi phản nghịch” của nhân vật nam chính, hình như là lúc mười sáu mười bảy tuổi gì đó. Nam chính vốn được định hướng theo học khối tự nhiên, sau này hoặc làm kĩ sư hoặc làm kinh tế, nhưng cậu ta lại thích nghệ thuật, đam mê viết lách. Trong truyện nói thời kì này rất nhạy cảm, tự tôn của nam chính lại cao nên giữa cậu ta và gia đình thường xảy ra xích mích, lần đỉnh điểm còn bị bố đánh cho nhập viện. Cậu ta từng có ý nghĩ bỏ nhà đi bụi để theo đuổi ước mơ, nhưng sau đó vài chuyện không may xảy đến với bố mẹ khiến cậu ta hối hận, nhận ra gia đình mới là trên hết, còn ước mơ có nhiều cách để thực hiện, không cần cố chấp theo hướng cực đoan ích kỷ.

Đọc đến đây Mạch bất giác ngước nhìn về hướng cửa phòng ngủ vẫn đang khép hờ, chợt nhớ lại thời kì phản nghịch của chính mình rồi lắc đầu cười. Trước đây cậu cũng không phải là con ngoan trò giỏi ha.

Có lẽ “tuổi phản nghịch” của Mạch không đến nỗi gay cấn như nam chính kia, nhưng quả thực đã để lại trong cậu những kỉ niệm khó quên. Ở cái tuổi luôn coi mình là trung tâm vũ trụ, là nhất, là đặc biệt ấy, lần đầu tiên Mạch lại mơ hồ nhận ra thế giới của mình vì một người mà chao đảo. Vì cậu ấy, bảo vệ cậu ấy, khiến cậu ấy luôn vui vẻ, lúc đó trong lòng Mạch đã tự nhủ như thế. Cũng trong đoạn thời gian này cậu hiểu đối với Minh điều gì là quan trọng nhất, để nhiều năm về sau cậu đã phải bất lực nhìn Minh gục ngã khi thứ quý giá cậu ta luôn giữ gìn tan vỡ.

Bắt đầu thích cậu ấy từ khi nào?

Một câu tự hỏi mà khi nghĩ lại Mạch luôn phải bật cười vì sự cố chấp của mình.

*

Năm lớp 11, ra Tết được nửa tháng thì không biết đứa nào trong lớp khởi xướng vụ đi chơi xuân. Mỗi người một ý, tranh cãi nhau ầm ầm suốt cả buổi sinh hoạt lớp mà vẫn không quyết định được. Đứa thì bảo đi chùa Hương, đứa lại bảo đã leo thì leo luôn lên Yên Tử cho đã, có đứa còn đề nghị đi biển (!?). Cuối cùng phải dùng cách biểu quyết, kết quả là Chùa Hương được số phiếu nhiều nhất. Ngay sau đó kế hoạch được đặt ra, thuê xe thế nào, ăn uống thế nào, vân vân và mây mây, nhưng quan trọng nhất vẫn là chuyện xin ý kiến của hội phụ huynh. Một lũ nhóc loi nhoi thì ai dám cho đi chơi xa một mình, phải có người lớn đi kèm.

Vừa đụng vấn đề này là cả đám bắt đầu nhăn mặt nhăn mày, Mạch cũng nhếch mép hừ một tiếng. Nếu là bình thường, cậu xin đi chơi như thế này chắc chắn bố mẹ sẽ vui vẻ đồng ý, nhưng hiện giờ Mạch và bố lại đang chiến tranh lạnh với nhau. Chuyện là Tết vừa rồi nhiều người hỏi cậu đang theo học khối gì, có ý định thi đại học trường nào chưa. Mạch rất hào hứng mà kể sau này sẽ thi công nghệ thông tin, nhưng vừa đến tai bố cậu thì ngay lập tức ông sầm mặt, bảo cậu chỉ biết ham vui nhất thời.

Lúc bấy giờ ngành công nghệ thông tin đang rất “hot”, điểm đầu vào cũng cao, ra trường lại không lo thất nghiệp, nhiều người đổ xô đi học. Nhưng nhà Mạch lại làm kinh tế, vốn đã định hướng cho cậu học xong cấp ba là đi du học bên Mỹ lấy bằng thạc sỹ, hoàn toàn coi thường mấy trường đại học trong nước. Mạch thì thấy việc cả đời chỉ biết đến làm thế nào để moi càng nhiều tiền của người khác càng tốt rất là nhàm chán, không hề có chút sáng tạo nào, còn mang tiếng thương nhân buôn gian bán lận. Bố cậu vừa nghe được đến đây liền đập bàn đánh ầm, nói cậu đang chửi cả dòng họ là gian thương, nói cậu không có não, chỉ biết mơ mơ mộng mộng mà không suy nghĩ xem hàng ngày tiền ăn tiền chơi của cậu từ đâu mà ra. Mạch lại không phục, thế là cãi nhau. Ầm ĩ một trận suýt nữa cậu bị bố vác gậy ra đánh, may nhờ có anh trai và mẹ can ngăn mới không xảy ra thảm cảnh. Cuối cùng là chiến tranh lạnh giữa hai bố con đến tận bây giờ.

Chán không thèm nghĩ, Mạch quay lại dùng bút gõ gõ hai cái vào đầu tên ngồi dưới, hất cằm hỏi.

- Ê, cậu có đi không?

Minh nãy giờ vẫn đang cắm cúi ghi chép gì đó, giật mình ngẩng đầu nhìn Mạch không hiểu. Mạch nhếch mày hỏi lại, vừa liếc xem tên này đang mải miết làm gì.

- Chúng nó bàn tuần sau đi Chùa Hương kìa, cậu đi không?

Minh thấy ánh mắt của Mạch liếc qua liền lấy tay che tờ giấy phía dưới, không hề suy nghĩ lắc đầu nguầy nguậy.

- Không đi! Không có tiền.

Mạch sầm mặt, cái người này. Rồi ngay lúc Minh còn đang ngơ ngác cậu liền nhanh tay giựt lấy tờ giấy cậu ta giấu giấu diếm diếm nãy giờ, đảo mắt đọc qua.

- “Đơn xin việc”? Cậu viết cái này cho ai? Cậu còn đi học thì làm được cái gì? Ai dám nhận cậu hả?

Minh lúng túng, vội vội vàng vàng muốn giựt lấy tờ giấy kia, nhưng tay cậu ta vốn ngắn một mẩu làm sao đọ được với dân bóng rổ như Mạch. Thấy Minh căng thẳng như đang làm việc vụng trộm, Mạch cười lạnh, càng giơ cao tờ giấy hơn, lên giọng đe dọa.

- Nói! Không tôi xé.

Minh mím môi nhăn mày, sau một hồi vật vã biết là không thể làm gì được Mạch nên chỉ có thể đưa mắt oán hận nhìn cậu. Mạch cũng trừng lớn mắt với Minh, tên này luôn làm mấy việc ngốc nghếch, để cậu ta một mình làm bừa thì cũng có ngày bị lừa bán mất. Một ví dụ điển hình là vụ thi hóa trang năm ngoái.

Cuối cùng người thua cuộc là Minh, cậu ta cúi đầu lí nhí nói, giọng điệu như em nhỏ làm sai khiến Mạch âm thầm hả hê trong lòng một trận.

- Là quán cà phê gần trường, họ tuyển nhân viên làm thêm. Yêu cầu có hồ sơ xin việc.

- Họ dám nhận học sinh chưa đủ mười tám tuổi? – Mạch nhướng mày.

- Trong giấy thông báo không ghi yêu cầu tuổi tác. Được rồi, trả lại đây!

Minh nhoài người giựt lại tờ giấy, lần này thì Mạch đang mải suy nghĩ nên không để ý liền bị cậu ta bổ nhào vào người. Minh cũng không ngờ Mạch lại ngồi yên như thế nên quá đà bị trượt chân, đè ngửa Mạch về phía sau. Tư thế này quả thực là kì dị hết chỗ nói, cơ thể cả hai người đều có chút vặn vẹo, mặt Minh thì áp sát vào ngực Mạch, hai tay vì sợ mà ôm ghì lấy eo của cậu. Chẳng hiểu sao lúc đó tim Mạch đập dữ dội, tờ giấy cầm trên tay cũng chậm rãi rơi xuống đất. Trong một thoáng Mạch bỗng kinh sợ, sợ Minh nghe thấy nhịp tim không bình thường của mình. Nhưng may là ngay sau đó cậu ta liền lảo đảo chống bàn ngồi dậy, có chút cứng ngắc đi nhặt về tờ đơn xin việc.

Mạch cũng trở về trạng thái bình thường, cười khổ trong lòng nhìn theo Minh. Những hành động thân cận kiểu này trước kia vốn là bình thường giữa hai người, nhưng kể từ sau vụ xích mích hồi năm ngoái thì lại trở thành tình trạng như bây giờ. Minh luôn giữ một chút khoảng cách với cậu, tuy vẫn có thể cười đùa nhưng Mạch cảm thấy mình vĩnh viễn không thể chạm vào cậu ta như trước nữa.

Thấy Minh đã về chỗ, một lúc sau Mạch mới lên tiếng, cố gắng xóa bỏ không khí ngượng ngập vừa nãy.

- Còn đi học mà cậu đi làm thêm làm gì? Làm ở kia thì giờ học như thế nào hả?

Minh vuốt vuốt lại tờ giấy sau một hồi giằng co đã nhàu nhĩ, vừa viết vừa trả lời Mạch, coi như việc vừa rồi không xảy ra.

- Kiếm thêm chút tiền tiêu vặt thôi. Tôi làm ca tối, không lo ảnh hưởng đến chuyện đi học.

Mạch nhíu mày, cậu biết Minh ở nhờ nhà họ hàng vốn cũng không thoải mái gì, chuyện đi làm thêm cậu ta cũng từng đề cập mấy lần. Nhưng mà làm buổi tối, lại ở quán cà phê, không thể yên tâm được. Mạch định nói Minh hay là thôi đi, thiếu tiền thì cậu cho vay, không cần cực như thế, nhưng nhìn dáng vẻ chăm chú của cậu ta lại không biết nói thế nào. Thôi kệ vậy, còn chưa chắc Minh sẽ được nhận. Lại quay về chuyện đi chơi xuân., Mạch đề nghị.

- Cùng đi đi, tiền cậu tôi trả.

Minh nghi hoặc nhìn Mạch một lúc rồi mới hiểu cậu đang nói đến chuyện gì, vẫn là lắc đầu ương bướng. Nhưng mặc kệ Minh thế nào, Mạch vẫn giơ tay đăng ký tham gia cho cả hai. Mạch đã thầm quyết định, bất kể như thế nào lần này cũng sẽ cùng Minh đi chơi, dù bố mẹ có cấm hay dù Minh có không muốn. Vì bỗng nhiên cậu cảm thấy muốn đối nghịch với tất cả, muốn được vì sở thích của mình mà tung hoành.

Vậy là chuyện đi chơi xuân cứ mơ mơ hồ hồ được quyết định như thế, Mạch thì hào hứng hết mình, lăng xăng giúp việc chuẩn bị đồ đạc này kia cho cả lớp. Còn chuyện ở nhà lại dễ dàng hơn cậu nghĩ nhiều, bố chỉ hừ lạnh không để ý, mẹ cậu dù lo lắng nhưng khi biết có ba người hội trưởng hội phụ huynh của lớp đi cùng thì cũng an tâm hơn.   

Chiều hôm thứ bảy một tuần tiếp đó, sau khi học xong buổi sáng, cả lớp theo kế hoạch hẹn nhau ở cổng trường để lên xe xuất phát. Sau một hồi giúp khuôn vác đồ đạc, Mạch bây giờ đang một mình đứng cạnh chiếc xe khách mà cả lớp đã yên vị đông đủ, chỉ thiếu một người duy nhất. Phải gần mười lăm phút sau cậu mới thấy người kia vội vội vàng vàng chạy tới, trên tay vì ôm cái ba lô to bự chảng mà bước chân loạng choạng suýt ngã mấy lần. Mạch dở khóc dở cười nhìn bộ dạng này của cậu ta, lúc nào cũng đi muộn như thế.

Minh vừa chạy tới nơi, thấy xe còn chưa đi liền gập người thở dốc rồi ngẩng lên cười cười với Mạch. Vài cơn gió xuân se lạnh bất chợt thổi qua làm lay động mái tóc bù xù của Minh, hai gò má vì vừa phải chạy mà ửng đỏ, đôi mắt đẹp như hoa đào lấp lánh theo nụ cười ẩn hiện lúm đồng tiền nơi má trái. Nhận ra trong ánh mắt kia hoàn toàn chỉ có mình, lòng Mạch đột nhiên như có dòng nước ấm chảy qua, nơi ngực trái nhẹ run rẩy.

Sau một thoáng thất thần, Mạch kéo ống tay áo lau vội mấy giọt mồ hôi trên thái dương Minh rồi một tay đỡ lấy cái ba lô một tay lôi cậu ta lên xe. Còn đứng ở dưới này nữa thì bọn trên xe kiểu gì cũng phát hiện ra sự khác thường (!?).

Xe khách năm mươi chỗ, lớp lại chỉ có bốn mươi hai người, tính cả ba vị phụ huynh đi kèm cũng còn thừa nhiều ghế, vì vậy khi Mạch kéo Minh lên xe vẫn có hai chỗ trống ở gần cuối cho bọn họ. Mạch để Minh ngồi ghế trong còn mình thì giúp cậu ta xếp đống đồ đạc lên giá phía trên. Khi tất cả đã ổn định bác tài liền hô một tiếc rồi nhấn ga, chầm chậm cho xe chuyển bánh, không khí cũng đồng thời sôi nổi hẳn lên, không còn ai cằn nhằn vì phải chờ nữa. Mạch vừa lục lọi cái túi quai chéo mang theo bên mình vừa hỏi Minh.

- Ăn gì chưa đấy?

- Ăn mấy cái bánh quy rồi.

Minh trả lời xong còn lôi ra từ túi áo khoác phong bánh Orion bóc dở, khua khua trước mặt Mạch ý hỏi cậu có muốn ăn không. Mạch xùy một tiếng, dường như đã đoán trước, lấy hai cái bánh bao chay trong túi quẳng sang phía Minh.

- Có nhân mứt đào. Ăn luôn đi, còn nóng đấy.

Minh cười hì hì đón lấy, cũng không ngại mà mở ra cắn luôn một miếng to.

Xe hơi lắc lư, đám bạn phía trước lại bắt đầu ầm ĩ đòi bày trò chơi. Mạch ngồi nhìn Minh ăn xong, đưa nước cho cậu ta uống rồi mới hồ hởi tham gia vào đám loạn cào cào kia. Mấy vị phụ huynh bất lực nhìn nhau cười khổ, cũng mặc cho bọn trẻ con muốn làm gì thì làm.

Vì ai đó nên xe phải xuất phát muộn, thành ra khi tới nơi trời đã có chút nhá nhem, kế hoạch ban đầu cũng vì thế mà thay đổi. Bác hội trưởng hội phụ huynh quyết định tối nay cứ ngủ lại nhà trọ đã thuê từ trước, sáng sớm mai mới bắt đầu hành trình leo núi, vừa để bọn trẻ được nghỉ ngơi vừa sắp xếp chia đội cho dễ quản lý. Đám học sinh dĩ nhiên là không có ý kiến gì, miễn được đi chơi thì đều hào hứng, có đứa đã từng đi Chùa Hương liền khoe khoang một hồi tự coi mình như hướng dẫn viên du lịch, dù phải ăn không ít gạch đá.

Nhà trọ này tương đối lớn, có tới gần ba mươi phòng, lớp Mạch thuê trọn năm phòng, khoảng mười người một phòng chen chúc nhau. Trước giờ ăn tối cả đám liền kéo nhau đi xung quanh mua vài món đồ đặc sản ở đây coi như làm quà, Minh và Mạch cũng không ngoại lệ. Về nhà trọ vệ sinh qua một chút thì bắt đầu kéo nhau đi ăn, phòng ăn rộng là thế mà giờ phút này chật ních người, ngoài lớp Mạch còn vài đoàn khác nữa. Tiếng ồn ào và mùi thức ăn phảng phất khiến ai cũng háo hức, đều mong ngóng mau đến sáng mai, vì thế mà bàn ăn trở thành một chiến trường hỗn loạn cho các thánh chém gió.

Vì phải đợi một tên lề mề nào đó nên Mạch cũng bị kéo tụt lại, đến khi vội vàng chen chúc vào phòng ăn vẫn còn càu nhàu vài tiếng. Sợ lạc mất nhau nên Mạch một tay nắm tay Minh, một tay tách đám đông phía trước, hai mắt dáo dác tìm xem lớp mình đang ở đâu. Chợt cảm thấy trong tay trống rỗng, Mạch ngạc nhiên quay lại thì đã không thấy Minh, cậu ta chắc bị dòng người này đẩy đi tít tắp phương nào rồi. Mạch thở dài, bất đắc dĩ lội ngược lại tìm Minh, một lúc sau thì thấy cậu ta đang thất thần đứng nhìn dòng người phía trước. Cậu lại gần, gõ vào đầu Minh một cái rồi cầm lấy tay cậu ta tiếp tục kéo đi, vừa hỏi:

- Sao không đi theo tôi? Cậu nhìn cái gì vậy?

Càng vào gần phòng ăn tiếng ồn ào càng lớn, Mạch tuy vẫn chăm chú nhìn phía trước tìm vị trí lớp mình nhưng tai luôn hướng về sau để nghe câu trả lời của Minh, vì khi vừa chạm vào cậu cảm thấy bàn tay Minh thoáng run rẩy. Một lúc sau Minh mới lên tiếng, âm thanh không rõ ràng.

- Người quen thôi.

Mạch cũng không hỏi nhiều, tiếp tục đưa cả hai tiến lên trước, vòng vo một hồi mới tìm được lớp. Vì có tới hơn bốn mươi người nên phải tách làm năm bàn, Mạch kéo Minh tới bàn tụi Linh “dê”, chúng nó đã nhường sẵn hai ghế trống đối diện nhau cho hai người.

Trong lúc đồ ăn được đưa lên bọn bạn tiếp tục chém gió khí thế. Vì vụ đánh nhau lần trước mà Mạch với hội Linh “dê” không còn quá thân, nên rất hiển nhiên là được xếp chỗ ở phía đối diện. Minh thì ngược lại, vừa ngồi xuống liền rất nhanh nhập bọn với chúng nó, cười cười nói nói thoải mái. Mạch ngồi bên này có chút hậm hực, như kiểu bị cho ra rìa, vừa gắp bỏ hành lá khỏi món cá xốt vừa nhíu mày nhìn sang bên kia. Sau khi gỡ xương cá được một bát to, Mạch đẩy về phía Minh, cằn nhằn.

- Ăn thì lo ăn đi, nói cái gì mà nhiều thế.

Vừa lúc bọn cùng bàn ngừng lại lấy hơi, ngó sang thấy hơn nửa con cá đã bị Mạch gỡ xương, bỏ hành trút hết vào bát của Minh thì ầm ầm đập bát phản đối. Mạch chẳng thèm đề ý, hơi nghếch mặt tỏ vẻ ai bảo mải bốc phét làm gì. Minh thì rất tự nhiên mà ăn chỗ cá đó, còn to giọng ra điều kiện.

- Đứa nào thích ăn, gọi tao là “anh Minh đẹp trai”, tao cho!

Nói rồi cậu ta gắp một miếng cá từ từ bỏ vào miệng, nét mặt biểu cảm như được ăn sơn hào hải vị càng làm bọn kia tức nổ mắt. Nguyên bàn ăn có được hai món ngon nhất là cá xốt với gà quay thì một món đã vào hết bát của Minh, hỏi xem đứa nào chịu nổi. Có mấy thằng đang toan tính nhảy tới cướp thì hội Linh “dê” đã hùng hổ chắn phía trước, chẳng biết đang bảo vệ Minh hay bát cá nữa.

- Ê, chơi vậy không đẹp nha. Chúng mày trọng sắc khinh bạn nhá Linh “dê”.

Có một thằng lên tiếng phản đối, ngay lập tức nhận lấy mấy cái nhìn khinh bỉ của bọn Linh “dê”. Minh thì cười ha hả, nhăn mặt bĩu môi làm trò trêu tức thằng kia, lúm đồng tiền mơ hồ hiện lên bên má trái. Hơi nóng của thức ăn phả lên khiến mặt cậu ta ửng hồng, vì hăng hái cãi nhau nãy giờ mà cổ áo phông bên trong xộc xệch lộ ra xương quai xanh, làn da trắng nõn ẩn ẩn hiện hiện sau khói mờ. Minh lại không hề phát giác ánh mắt mấy thằng bạn đã có chút khác thường, vẫn hào hứng nói, hầu kết nho nhỏ kéo lên kéo xuống, bờ môi đỏ như tô son hết mở lại khép, đôi mắt lóng lánh cong cong để tràn cả niềm vui ra ngoài.

Mạch ngồi đối diện thoáng chốc tối sầm mặt, cậu có thể thấy rõ bọn bạn đang âm thầm nuốt nước bọt khan, vậy mà tên kia không biết điều vẫn bày ra bộ dạng câu dẫn. Nhìn Minh lúc này Mạch chỉ muốn ngay lập tức giấu nhẹm cậu ta đi, ở một nơi mà chỉ mình cậu biết, chỉ mình cậu được thấy biểu hiện kia của Minh. Cậu muốn trong mắt Minh chỉ được phép chứa đựng hình ảnh của riêng mình như lúc chiều Minh ngước nhìn cậu. Trong bất giác Mạch coi Minh như vật sở hữu, không muốn chia sẻ cũng không cho phép ai ngắm nhìn. Muốn Minh ỷ lại vào cậu, tự nhiên như khi cậu chăm sóc cậu ta vậy.

Dục vọng chiếm hữu đột nhiên bùng dậy khiến Mạch sững sờ, rồi hoảng sợ với chính những suy nghĩ của mình. Quá…quá là biến thái. Đó là thằng bạn thân Mạch vẫn đối xử như em trai, hoàn toàn không phải một thứ đồ hay một con cún để cậu độc chiếm! Mấy cái ý niệm này sao giống như của những tên tội phạm tâm thần phân liệt trên phim thế!!!!!

Mạch nghẹn họng, choáng váng, miếng cá đang nuốt không sao trôi xuống được, bị sặc mà ho lên sù sụ. Mấy thằng kia cũng nhờ lần sặc thức ăn này của Mạch mà hoàn hồn, lắc lắc đầu khó hiểu rồi ngồi xuống, không tiếp tục tranh cá xốt với Minh nữa. Minh thấy thế liền đắc ý, quay sang đưa Mạch cốc nước cho cậu bớt nghẹn, cười rõ tươi với cậu. Mạch với lấy uống một ngụm lớn rồi trừng mắt với Minh, nói:

- Lần sau đừng có bĩu môi như thế với người khác.

Minh khó hiểu nhếch nhếch mép định phản đối nhưng thấy Mạch không hề có ý đùa cợt nên lại thôi, chỉ gật gật đầu. Mạch gắp một miếng thịt gà, bỏ da rồi mới chuyển qua bát Minh, tiếp tục làu bàu.

- Ăn uống thì kén còn bày trò cái gì.

Cũng vừa lúc đó Linh “dê” gắp qua cho Minh một chút rau xào cách khá xa tầm với của cậu ta, Minh ngay lập tức xua tay từ chối, bảo là tự mình làm được, gắp qua gắp lại phiền phức. Linh “dê” cũng không nói nhiều, chỉ liếc cái bát đầy ú ụ thức ăn trước mặt Minh đã được Mạch chọn lọc một lượt rồi quay đi. 

Mở màn bằng vụ tranh giành thức ăn nên sau đó toàn bộ đồ ăn trên bàn nhanh chóng bị gần chục thằng con trai càn quét sạch bóng, thậm chí có mấy thằng còn lân la sang bàn khác xin thêm. Tuổi trẻ sức nhiều, ăn uống không thể quá kiêng khem. Vì thế mà trong khi mọi người còn đang chậm rãi thưởng thức thì bàn bên này đã ăn xong từ lâu, mấy thằng ngồi vểnh râu giả bộ người lớn chén trà chén nước bàn chuyện thế giới. Mà thế giới của đám nhóc con to nhất là cái trường học, bé hơn thì gia đình, quanh đi quẩn lại cũng chỉ có chuyện bài vở với việc thường xuyên bị các bậc phụ huynh cằn nhằn chuyện học tập. Có một thằng nhấp phải chén trà nóng, vừa thổi phù phù cho bớt bỏng vừa oán thán.

- Tự nhiên trước Tết còn bày ra vụ họp phụ huynh làm tao ăn Tết cũng không ngon, bị hai ông bà bóng gió nói mỉa, tiền lì xì cũng bị tịch thu sạch. Đấy, suýt nữa thì cấm cửa tao vụ đi Chùa Hương này này, ức hết chỗ nói.

Lời vừa nói ra lập tức được mấy gương mặt ham chơi của lớp hưởng ứng, mỗi đứa thêm một câu cho có khí thế. Giữa làn sóng mang tính chất “phản động” đột nhiên có một ý kiến trái chiều, là thằng ngồi ngay cạnh Mạch.

- Bố mẹ tao thì thoải mái, chuyện thi cử qua rồi thì cho qua, chỉ bảo tao học cho cẩn thận. Hôm qua xin đi Chùa Hương chơi với lớp còn dúi cho một xập tiêu xài. Hà hà. Cái này mới gọi là đi chơi nha.

- Gì chứ, bố mẹ tao cũng cho đồ mang đi nhá! – Một thằng khác phụ họa – Cái túi to đùng tao mang đó, toàn đồ ăn mẹ tao bỏ vô để bồi bổ lúc leo núi. Chúng mày có không?

Thế là từ “phản động” chuyển qua khoe khoang, đứa nào cũng cố tỏ ra mình đang được các vị phụ huynh rất rất là quan tâm. Mạch thì cảm thấy không hứng thú, bọn này tranh cãi nhau vì mấy vấn đề chẳng đâu vào đâu như trẻ con. Liếc sang Minh, chỉ thấy cậu ta hơi cúi đầu không nói gì.

Hiện giờ Minh đang ở nhờ nhà họ hàng, tình cảm cũng không được tốt lắm, mọi chuyện đều là cậu ta tự lo, làm gì được chăm sóc đến tận răng như bọn kia. Trước đây có mấy lần Minh kể cho Mạch nghe chuyện gia đình của cậu ta, đến đoạn cả nhà cùng nhau đi chơi luôn hào hứng khua chân múa tay. Cậu ta nói mình rất nhớ mẹ, dù có đôi lần trách bố nhưng vẫn mong được gặp lại ông. Có lần hai đứa đạp xe đi chơi, Minh từng chỉ cho Mạch thấy ngôi nhà mà trước đây gia đình cậu ta ở, cái cổng không cao, trên khung rào trắng làm bằng gỗ còn treo rất nhiều chậu hoa lan. Minh nói mẹ cậu ta thích hoa lan, vì tên bà cũng trùng với tên loài hoa này. Ngôi nhà ba tầng, không quá to mà còn cảm giác được ấm áp, chỉ nhìn qua nhưng Mạch cũng có thể tưởng tượng trong quá khứ gia đình Minh hạnh phúc đến thế nào. Nhưng mọi thứ đều đã là dĩ vãng, Minh bây giờ chỉ cô độc một mình, không có ai trách móc khi cậu ta làm sai, cũng chẳng có ai động viên an ủi mỗi khi vấp ngã.

Trái ngược hẳn với dáng vẻ hoạt bát vừa nãy, Minh trầm mặc như đang cố thu mình lại. Ngồi đối diện nhìn Minh, trong lòng Mạch cũng đột nhiên khó chịu, không muốn cậu ta phải khổ sợ chịu đựng một mình như thế, nhưng lại chẳng biết phải làm sao. Đúng lúc đó có đứa quay sang hỏi Minh.

- Ê, sao nãy giờ im thế, bố mẹ mày thì sao Minh? Tết vừa rồi có bị tịch thu tài sản không?

Mạch quay sang thằng vừa hỏi lườm một cái, đang định lái sang chuyện khác thì từ phía sau bỗng nhiên nghe thấy một giọng nói xa lạ.

- Tài sản? Nhà thằng đó thì làm gì còn cái gì mà tịch thu!

Nguyên cả đám vừa nghe thấy liền quay lại nhìn xem ai mới phát ngôn khó hiểu như vậy, ngữ điệu còn tràn đầy khinh thường. Mạch cũng nghi hoặc nhìn sang, người vừa nói là một thằng ở đoàn khác, vừa cao vừa gầy, da ngăm đen, cắt đầu bốc, ánh mắt thằng đó cũng khinh khỉnh nhìn phía bên này. Không khí sôi nổi vừa nãy đột nhiên đông cứng lại. Linh “dê” đập cái cốc xuống bàn, hầm hừ hỏi lại thằng kia.

- Mày là thằng nào, liên quan gì mà chõ mõm vào chuyện của chúng tao?

Thằng kia nhếch mép cười đểu, trước ánh mắt chăm chú của mọi người giọng nói cũng run rẩy đầy căm ghét.

- Hỏi thằng chó bạn mày ấy, xem gia đình nó hại những người khác như thế nào. Vì bố nó mà cả trăm người mất việc, làm không lương. Vì gia đình nó mà cả trăm gia đình khác phải điêu đứng!

Lúc này mọi người đều hiểu thằng kia đang nói ai, quay lại nhìn Minh nghi hoặc. Minh thì vẫn im lặng, chỉ là không còn cúi đầu như trước, ánh mắt nhìn thẳng vào thằng kia. Thằng đó thấy Minh tỏ thái độ như thế cũng chợt căng thẳng, càng cao giọng hơn.

- Mày nhìn cái gì thằng kia, tao nói sai hả? Không phải vì ông bố ngu đần của mày thì nhà tao đâu khổ thế này, hả? Nhà mày bị phá sản là đáng đời! Mày bị ông bà già bỏ rơi cũng là đáng đời! Một đám ngu dốt nhà chúng mày đáng lý ra phải bị chôn sống mới đủ đền tội…

Sự việc bên này cũng đã thu hút sự chú ý của người khác, vài người ghé đầu xì xào bàn tán về mấy lời nguyền rủa cay độc của thằng kia. Mạch cũng thoáng biến sắc, đang định đứng lên giải quyết thì phía đối diện Minh đã lên tiếng, giọng nói lành lạnh.

- Thì sao? Tao vẫn sống tốt, bố mẹ tao vẫn sống tốt. Chứng tỏ việc của gia đình mày chẳng có ý nghĩa gì với nhà tao. Mày càng sủa chỉ càng chứng tỏ nhà tao dù có thế nào vẫn đứng trên đầu nhà mày.

Mấy đứa ngồi cạnh Minh không lạnh mà run, ngỡ ngàng khi thấy một đứa bình thường vẫn ngây ngô như cậu ta đột nhiên nói ra được những câu đầy khinh bỉ và ngạo mạn kia. Chỉ có Mạch mới nhìn thấy tận sâu trong đôi mắt vờ như trấn tĩnh của Minh có một chút hoảng loạn, đôi tay cậu ta dù đã cố giấu trong chiếc áo khoác rộng nhưng vẫn không che được sự run rẩy. Mọi người chỉ thấy Minh đang ngẩng cao đầu đáp trả mà không hề biết sống lưng cậu ta lúc này đã cứng đờ, chỉ có Mạch thường xuyên ở bên mới hiểu mỗi khi Minh căng thẳng đều là như vậy. Người khác có lẽ thấy Minh bây giờ đã hoàn toàn thay đổi, nhưng riêng Mạch biết cậu taỉ đang giả vờ mạnh mẽ mà thôi, còn nội tâm bên trong đã sớm gục ngã mất rồi.

Thằng cắt đầu bốc kia có lẽ là người quen lúc nãy Minh nói khi cùng đi vào phòng ăn với Mạch. Gia đình thằng đó hẳn là một trong số những công nhân đã từng làm trong vụ thầu cuối cùng của công ty xây dựng do bố Minh làm giám đốc. Trước kia Minh có kể cho Mạch nghe về chuyện này, hồi đó cậu cũng loáng thoáng biết được chút tin tức. Đám công nhân vì không được trả lương mà tức giận kéo nhau đến đập phá, san bằng cả công ty của bố Minh, nhưng cuối cùng cũng chẳng thu được gì, thậm chí còn bị bắt giam vì mang tội phá rối.

Chỉ kể về chuyện này một lần, nhưng lúc đó Mạch cảm nhận được Minh đã phải rất khó khăn mới có thể tâm sự với cậu. Đối với Minh, gia đình luôn là một tưởng niệm tốt đẹp, nên khi chuyện kia xảy ra đã đả kích cậu ta rất lớn. Cũng vì thế mà thời gian đầu vào lớp mười Minh luôn trầm mặc, đến khi chơi cùng Mạch mới có thể dần thoát khỏi bóng tối quá khứ. Lại không ngờ sau mấy năm có người vì căm hận mà đào bới vết thương của Minh, đem bố mẹ cậu ta ra chửi, thậm chí còn nguyền rủa ác độc.

Không khí ngày càng trở nên căng thẳng, có xu hướng dẫn đến ẩu đả, lúc này mấy người hội trưởng hội phụ huynh mới phát hiện ra, ngay lập tức đứng lên giải quyết. Vì chưa có gì đi quá giới hạn nên mọi chuyện đều rất nhanh được xử lý ổn thỏa, cả đám bàn Mạch bị lùa về phòng, sau khi ăn mắng một trận liền phải đi ngủ. Ngoài đám Linh “dê” và Mạch đều có ý bảo vệ Minh thì còn lại mấy đứa kia khó chịu ra mặt, giờ mới có tám giờ tối, ngủ cái gì mà ngủ. Trong lúc sắp xếp quần áo chúng nó cũng không kiêng nể gì mà trực tiếp xì xào bàn tán, mãi đến khi tắt đèn mới thôi.

Mạch thở dài trong lòng, chọc cười còn có thể chứ việc an ủi người khác cậu không rành lắm, chỉ sợ càng động vào vết thương của Minh. Từ lúc về phòng Minh cũng không nói gì, vẫn giữ nguyên gương mặt lạnh lùng, cả người cứng ngắc nằm xuống. Mạch nhìn cậu ta chẳng biết phải làm sao, lúng túng y như lần đầu quen biết vì quên một lời cảm ơn mà không biết phải bắt đầu như thế nào. Rồi cứ thế đi ngủ, mang trong lòng một mối tơ vò rối rắm.

Phòng trọ cũng tương đối rộng, gần chục thằng con trai chia ra bốn giường vẫn thấy thoải mái. Minh nằm ở góc trong cùng, Mạch nằm kế bên, từ lúc tắt đèn đến giờ vẫn không ngủ được. Có lẽ đã hơn nửa đêm, ngoài kia hình như trời đổ mưa, từng cơn gió mang theo hơi lạnh ẩm ướt lùa vào phòng. Trong không gian tĩnh lặng bỗng vang lên một tiếng nấc nghẹn, Mạch đang trong dòng suy nghĩ giật mình quay sang, cảm nhận được bờ vai Minh run run. Trong lòng chợt thắt lại, Mạch dịch vào gần hơn vòng tay ôm lấy Minh đang cuộn tròn đưa lưng về phía cậu.

Minh rất nhỏ, thực sự rất nhỏ. Nằm trong lòng Mạch cậu ta vẫn không ngừng run lên, từng âm thanh thổn thức dù đã cố kìm nén vẫn nỉ non phát ra. Mạch thấy khó chịu, rất khó chịu, chỉ hận vừa nãy không thể đấm cho thằng kia răng rơi đầy đất. Nhớ lại dáng vẻ vờ như mạnh mẽ của Minh cậu càng chua xót, dù có thế nào thì Minh của cậu cũng không có lỗi, không ai được phép trách cậu ấy. Đã phải chịu tổn thương rất nhiều rồi, con người nhỏ bé này làm sao tiếp tục chịu đựng đây.

- Mẹ…

Minh thốt ra tiếng gọi rất nhỏ. Mạch càng ôm ghì lấy cậu ta chặt hơn, như thể cố gắng truyền thật nhiều hơi ấm vào cơ thể lạnh băng của cậu ta. Cho đến khi Minh dần dần ngừng khóc, Mạch mới khẽ thì thầm, hơi thở không mục đích vương vấn bên tai Minh.

- Còn tôi ở đây, tôi là gia đình của cậu…

Nói ra chưa bao lâu Mạch cảm thấy nhịp thở của Minh dần yên ổn, cơ thể căng cứng cũng thả lỏng, im lặng mà ngủ thiếp đi trong lòng cậu. Mạch bỗng thấy một cảm xúc khó tả, êm ái lại như rất đau đớn. Trong đầu cậu lúc này cứ máy móc lập lại một câu duy nhất, “Tôi là gia đình của cậu, là anh trai cậu…là anh trai cậu…anh trai…”. Thế rồi không biết từ lúc nào cậu cũng chìm vào giấc ngủ. Một đêm yên ổn ôm ghì lấy người nhỏ bé kia.

Tờ mờ sáng ngày hôm sau cả lớp đều bị gọi dậy, chuẩn bị sẵn sàng cho cuộc hành hương lên núi Phật. Một tình tiết nho nhỏ trong bữa cơm tối qua cũng vì sự háo hức mà chậm rãi phai nhạt. Hơn bốn mươi người chia ra làm bốn tổ, ba bác phụ huynh một người ở giữa hai người ở đầu dẫn dắt đoàn người tiến lên. Vì tối qua trời mưa nên đường khá trơn, mọi người ai cũng cẩn thận dè chừng, Mạch thì vẫn như cũ cùng Minh như hình với bóng.

Tới Bến Đục, rồi nửa tiếng ngồi thuyền trên Suối Yến, cả đám hào hứng ngắm nhìn cảnh vật phảng phất hoang dã hai bên, vừa dùng đồ ăn sáng đã chuẩn bị trước vừa nghe người chèo thuyền kể về sự tích Chùa Hương. Khi đến đền Trình, hai bác gái trong hội phụ huynh tất bất sửa soạn mâm lễ cúng, vài đứa con gái trong lớp cũng lanh chanh giúp đỡ rồi đi theo vào đền. Đám còn lại sau khi nghe dặn dò liền đi dạo một vòng khuôn viên, ngó đông ngó tây xem dòng người đông đúc.

Mạch kéo Minh xuyên qua đám người đi vào đền, cũng bắt chước người ta thắp hương cầu phúc. Minh thấy cậu tỏ ra nghiêm túc còn trêu trọc, nói cậu rất có dáng sư cọ, sau này có thể lên chùa làm chú tiểu. Mạch nghe thấy không nhịn được mà phá lên cười, nếu nói làm chú tiểu thì cái người bé lóc chóc này mới hợp. Rồi hai người vòng ra ngoài đứng nghe hát văn một lúc, thấy cũng hay hay. Một lúc sau thì hội họp với lớp để xuất phát đi tới địa điểm tiếp theo.

Chèo thuyền thêm một đoạn thì dừng lại ở bến Trò, đoàn người nối nhau vào chùa Thiên Trù. Thiên Trù nghĩa là “bếp trời”, từ xa đã thấy khói hương nghi ngút bốc lên, hòa cùng sương sớm khiến người ta còn ngỡ tưởng thật sự đã đặt chân đến cổng nhà trời. Lễ bái một hồi, xuống mua vé rồi mọi người chính thức bắt đầu leo núi lên động Hương Tích. Thực ra có thể đi cáp treo, nhưng tuổi trẻ hăng hái, có đứa nào cam chịu làm con rùa rụt đầu mà chọn cách đi nhàm chán ấy chứ.

Mạch đi sát ngay sau Minh, cẩn thận dõi theo bước chân cậu ta để tránh người này vì mải mê chạy trái chạy phải ngắm nghía lại trượt chân. Một đường yên ổn, cả hai đều háo hứng ngắm nhìn hàng quán hai bên, nào bán thuốc, bán đặc sản, nào áo thun kỉ niệm rồi vòng đá, vòng in tượng Phật, nhìn một lúc lóa hết mắt. Dưới sự giám sát chặt chẽ của Mạch, Minh cũng chọn được một cái vòng tay kết bằng hạt đá tròn cho mình, đeo vào thấy lành lạnh, và một vòng tay hạt gỗ cho Mạch, thêm vài thứ đồ nhỏ nhỏ linh tinh nữa. Đấy là Mạch đã nói khi leo lên thì không được mua nhiều, lúc leo xuống hãy mua, chứ không thì Minh còn khuân thêm một đống đồ nữa.

Dọc đường đi qua chùa Giải Oan, qua am Phật Tích, qua động Tuyết Quỳnh, chỗ nào đoàn người cũng dừng lại một chút để lễ bái, ngắm nghía và chụp ảnh. Ban đầu thì còn hăng hái, leo được một nửa đã có đứa than mệt, một đám con gái ngồi bệt xuống nghỉ, ai oán kêu biết trước thì đã đi cáp treo. Mạch và Minh vẫn còn dư sức, ngoại trừ có dừng lại uống nước một chút thì vẫn trong đội đầu tiến về động Hương Tích.

Dừng lại động Hương Tích một lúc khá lâu chờ mọi người tập trung đông đủ rồi bắt đầu leo xuống. Lúc này mới xảy ra vấn đề, do tốc độ xuống nhanh hơn, đường lót đá lại trơn, Minh trượt chân ngã một vòng, đến khi lóc ngóc bò dậy thấy chân trái chợt đau nhói, hình như bong gân.

Mọi người xúm lại xem xét, trách móc cậu ta đi đứng không cẩn thận rồi lấy cao xoa bóp qua, chỉ riêng Mạch đứng bên cạnh liếc một cái sắc lẻm làm Minh ngoan ngoãn cúi đầu. Cuối cùng thì Minh cả người lấm lem bùn đất chễm chệ ngồi trên lưng Mạch cho cậu cõng tới chỗ cáp treo, cùng bọn con gái xuống dưới trước. Minh ngồi trên cười hì hì, hai tay vòng lấy cổ Mạch còn không an phận, khua khua cái kem que dụ cậu ăn. Mạch dở khóc dở cười, nạt Minh một hồi rồi rất cẩn thận mà bước xuống từng bậc thang. Thỉnh thoảng có người ngược chiều đi lên nhìn hai đứa tròn mắt ngạc nhiên, Mạch thì sầm mặt còn Minh khoái chí cười ha ha.

Đoạn đường xuống chỗ cáp treo không dài, mà Mạch phải cẩn thận từng tí nên đi khá lâu, quá trình đi còn xóc nảy khiến bộ phận nhạy cảm nào đó của người nào đó cọ cọ vào lưng cậu. Đáng lẽ ra người cảm thấy ngượng ngùng phải là Minh thì ngược lại cậu ta vẫn thoải mái nô đùa với bọn Linh “dê”, Mạch trong vai người bị hại mặt đỏ đến tận mang tai, bước chân mấy lần loạng choạng. Bọn bạn thấy thế tưởng cậu vì cõng “của nợ” mà mệt liền đưa nước đưa khăn động viên, càng khiến Mạch thêm xấu hổ.

Cuối cùng cũng xuống được chân núi, về nhà trọ Mạch liền thở phào một hơi nhẹ nhõm. Liếc sang bên cạnh thấy Minh một tay đang xoa bóp chỗ chân bong gân đã sưng tấy một tay vẫn hào hứng đếm lại mấy món mua được. Mạch bỗng cảm thấy người này thà cứ giả vờ lạnh lùng như tối qua còn hơn, giờ phút này chỉ khiến cậu muốn nhào tới mà gõ cho mấy cái vào đầu để thấy cậu ta ai oán ngước nhìn cậu.

- Này, cho cậu. Hồi nãy xin được hai lá bùa bình an, bên trong có viết tên hai đứa, cậu giữ cho cẩn thận đấy nhá!

Minh chìa tay đưa cho Mạch một túi vải nhỏ buộc thít hai đầu, xong còn dặn dò cậu một hồi mới yên tâm tiếp tục đếm số chiến lợi phẩm. Mạch nhìn nhìn túi vải rồi cuối cùng cất giữ thật kĩ, sau đó liền lôi Minh đi thay quần áo.

Buổi trưa đoàn người không có ai về nhà trọ cả, vì theo kế hoạch còn đi sang bên động Tuyết Sơn nữa. Do Minh bị bong chân nên buộc phải trở về trước, kéo theo cả Mạch cũng không được đi. Trong lúc Mạch xoa bóp chân cho Minh, cậu ta mới lí nhí nói xin lỗi. Mạch chỉ xùy một tiếng không nói gì, cảm thấy đi hay không cũng không sao cả, vì mục đích ban đầu chỉ cần được đi chơi cùng Minh, ở cùng cậu ta là vui vẻ rồi.

Sau đó thì chuyến đi chơi xuân cũng dần kết thúc, khi trời tối mịt xe khách mới dừng lại trước cổng trường, cả đoàn đầy mệt mỏi lục đục kéo nhau xuống. Mạch còn kiêm thêm một nhiệm vụ, đó là đưa cái người rắc rối bên cạnh về nhà an toàn. Đến khi cậu về tới nhà đã là đêm muộn, lúc chỉ còn một mình bất chợt thấy hoảng hốt, cảm giác trống rỗng ở đâu tràn đến khiến cậu ngạc nhiên khó hiểu. Nhìn vào vòng tay bằng hạt gỗ, lại nhớ tới túi bùa cầu an, Mạch bất giác mỉm cười, cảm thấy có thứ gì đó nảy mầm tựa như mùa xuân ngoài kia.

Dư âm của lần đi chơi khoảng hơn một tuần sau đó thì hết, vì có một dịp lễ khác cũng hấp dẫn không kém đang chờ đợi đám thanh niên mới lớn. Đó là lễ tình nhân, Valentine. Buổi sáng ngày hôm đó khi Mạch tới lớp liền thấy ngăn bàn của mình chất một đống hộp quà, bên trong có đủ loại sô cô la đầy màu sắc. Có một vài hộp còn kèm theo thư viết tay, một vài hộp lại có dãy số điện thoại hoặc địa chỉ yahoo gì đó. Mạch chẳng quản những thông tin đính kèm, tất cả sô cô la đều quẳng hết cho tên hảo ngọt ngồi sau, chỉ giữ lại những viên kẹo vị đào để hai đứa ăn chung.

Đến cuối ngày hôm đó cậu vẫn còn nhận được quà, chiếc hộp be bé không trang trí cầu kì cũng không có thư hay số điện thoại. Bên trong là một cái móc chìa khóa được thiết kế tinh xảo, ở giữa có hình chữ M uốn lượn rất đẹp mắt. Hình như là đồ thủ công. Trong cả đống đồ được tặng Mạch vẫn còn nhớ được món quà này, vì nó không phải là sô cô la, cũng có chút thực dụng, nhưng cậu chỉ ngắm nghía một lúc liền vứt vào xó. Ngày Valentine của cậu vốn là dành cho Thanh nên mấy thứ không liên quan đều chẳng có ý nghĩa.

Học kì cuối năm lớp mười một rồi cũng theo đó mà trôi qua…

*

Sắp xếp lại đống truyện của Lu, Mạch đi pha một cốc cacao nóng. Nhìn từng cột hơi nước bốc lên từ cái ấm siêu tốc, cậu bất chợt nhớ lại định nghĩa của ai đó về gia đình. Một nơi có gia đình là có khói bếp nấu nướng. Có lẽ định nghĩa này không đầy đủ nhưng cũng không sai, từ lâu người ta đã quan niệm khói bếp là biểu thị cho sự ấm áp của một gia đình. Nơi đó có những người thân thiết mà chúng ta yêu quý, cùng nhau vui vẻ vượt qua quãng đời còn lại.

Đối với Minh điều này càng có ý nghĩa hơn. Trải qua nhiều chuyện, Mạch nhận thấy gia đình có một vị trí đặc biệt quan trọng đối với cậu ta. Đó là động lực, là mục đích sống, là viên đá quý trong tim Minh luôn cố gắng giữ gìn. Cậu ta sẽ dành điều tốt đẹp nhất cho người thân, khiến họ luôn vui vẻ, còn riêng mình thì gánh lấy những mệt nhọc.

Vì thế nên…khi gia đình tan vỡ, cũng khiến Minh hoàn toàn sụp đổ…

Mạch than nhẹ trong lòng, dùng nước nóng pha bột cacao, mang vào trong phòng ngủ.

À, từ khi nào cậu bắt đầu thích Minh nhỉ? Có lẽ là lúc nhìn thấy cậu ta mặc váy trong buổi lễ hóa trang, cũng có thể là lần đầu dục vọng chiếm hữu đối với Minh trỗi dậy. Hoặc là đêm hôm đó cậu ôm chặt lấy Minh đang run rẩy khóc nấc, hoặc là….hoặc là…Mạch cũng chẳng rõ, vì mọi thứ đến tự nhiên như nó hẳn phải vậy. Nhẹ nhàng đến mức tuổi trẻ của cậu phải mất tám năm mới hiểu, hóa ra cậu đối với Minh không chỉ đơn thuần là tình cảm của một người anh trai…

2

Mạch im lặng đứng nhìn Minh đang quỳ bất động trên nền đất, đôi mắt cậu ta mờ mịt nhìn vào di ảnh trên bàn thờ. Người phụ nữ trong ảnh xinh đẹp hiền hậu, đôi mắt cong cong mang theo ý cười như đang nhìn lại Minh. Những đường nét trên gương mặt hai người có nhiều phần tương tự, vừa nhìn liền đoán được quan hệ giữa họ.

Ngay cạnh Minh đặt một cỗ quan tài, nước sơn đen không bóng phảng phất truyền ra không khí lạnh lẽo. Trên nắp quan tài có ô kính nhỏ, đoàn người đang tiến vào linh đường lần lượt ngắm nhìn gương mặt người phụ nữ phía sau ô kính lần cuối. Từng người, từng người, dường như cứ như thế liên tục hai ngày nay, có người Mạch thấy quen mắt, có người cậu chưa gặp bao giờ. Bình thường nhà Minh rất ít người qua lại, không ngờ người quen của mẹ cậu ta nhiều đến thế, và hầu như ai cũng đặt một cành hoa lan bên cạnh quan tài. Hương hoa thơm át cả mùi hương trầm, như còn đang bàng hoàng người hôm qua vẫn ở đây mà hôm nay đã rời đi chốn nào.

Ngày hôm đó sau khi nghe tin mẹ đã qua đời, cả người Minh gục đổ như thân cây bị gió bão quật ngã, đến khi về nhà cậu ta chẳng nói tiếng nào liền vào bếp lẳng lặng nhào bột nướng bánh. Mọi người đều khó hiểu muốn ngăn Minh lại, nhưng cậu ta mặc kệ tất cả vẫn tiếp tục làm, chỉ một lỗi nhỏ cũng đổ hết đi. Làm suốt đêm đến sáng Minh mới thất thần cầm theo chiếc bánh nướng có phết mứt đào bước tới gần áo quan, nơi mẹ Minh đang nhắm mắt yên nghỉ. Quỳ gối bên cạnh, Minh vuốt nhẹ tay áo của bà, thì thầm:

- Con về rồi. Mẹ tỉnh dậy ăn bánh cùng con đi.

Ánh mắt Minh trong suốt, giọng nói nhẹ tênh.

Lúc này Tuấn đứng bên cạnh mới nghẹn ngào nói:

- Trước khi đi, anh Minh nói dối bác gái là đến nhà anh Mạch đón bé Linh về. Bác gái…bác gái nói…khi nào anh về nhớ làm bánh mứt đào cho bác…Bánh làm xong rồi, vậy mà chẳng kịp…

Trong thoáng chốc không khí ngột ngạt của căn phòng như vỡ nát, mọi người chợt hiểu…thì ra là thế…thì ra là thế…Cậu ta là vì không thể nhìn thấy mẹ lần cuối, không thể làm bánh cho bà, cũng không còn được cùng bà vui vẻ ăn chiếc bánh này. Bây giờ người đã về rồi, bánh cũng làm xong rồi, nhưng sao người phụ nữ ấy vẫn im lìm nhắm mắt…

Mạch chợt nhớ lại trước kia có lần mẹ Minh từng kể với cậu, Minh vì muốn nướng bánh tặng mẹ mà làm cháy đen cả phòng bếp. Chiếc bánh ấy là toàn tâm toàn ý, là tình cảm chân thật nhất mà cậu ta muốn dành cho mẹ. Thế nhưng bà chẳng thể ăn nữa rồi…

Minh vẫn ngồi im lặng bên cạnh áo quan, dường như chẳng hề biết mọi người xung quanh đang nhìn cậu ta thổn thức. Trong đáy mắt Minh chỉ còn hình ảnh của mẹ, mong chờ mẹ sẽ tỉnh dậy, sẽ lại cùng cậu ta ăn bánh, sẽ xoa đầu cậu ta khen ngon. Một tia chấp nhất khiến người khác càng cảm thấy thương xót.

Cứ thế Minh quỳ gối hai ngày, ai đến cũng không biết, ai nói gì cũng không nghe, kể cả đó là Linh Linh hay Mạch.

Linh Linh sau khi tỉnh dậy, biết tin mẹ mất, cô bé cũng không khóc nháo, chỉ lặng lẽ chạy đi tìm Minh. Thấy anh trai, Linh Linh không nói lời nào liền quỳ gối bên cạnh, nước mắt lúc này mới lã chã rơi. Cô bé trước kia mũm mĩm đáng yêu là thế, sau khi trải qua rất nhiều chuyện cũng trở nên gầy gò, trên gương mặt ngây thơ đã bị ép phải già dặn.

Một nhà hai đứa con cứ ngây ngốc như thế, người đến viếng cũng không cầm được nước mắt, vừa thương cho người đã khuất vừa xót xa số phận mồ côi.

Mọi chuyện từ tổ chức tang lễ, tiếp khách đến sắp xếp hậu sự đều do Phong, Lu, Mạch và Tuấn lo liệu. Vốn tưởng người đến viếng không quá đông lại không ngờ suốt ba ngày dường như là người này nối tiếp người kia, khiến cả bọn có chút lúng túng. Vừa tất bật lại phải vừa phân ra quan tâm khuyên nhủ hai anh em Minh, đến cuối cùng cũng chỉ đành bất lực đứng nhìn hai người quỳ gối.

Đến ngày thứ ba, lúc chuẩn bị khâm niệm để đóng quan, đưa người qua đời đi chôn cất thì dòng người đến viếng mới thưa dần. Không gian tĩnh lặng chỉ còn tiếng cầu kinh, mùi hương trầm quyện cùng hương hoa lan bồng bềnh khắp căn phòng. Lúc này Minh mới ngơ ngác quay đầu nhìn xung quanh. Mạch ở bên cạnh trong lòng như thả xuống được một gánh nặng, đang định đến vực cậu ta dậy thì lại nghe giọng Minh hốt hoảng.

- Đi đâu hết rồi? Mọi người đâu hết rồi? Sao không còn ai ở đây?

Thấy biểu tình của Minh như vậy Lu liền chạy đến, đưa tay vỗ nhẹ lưng cậu ta, chầm chậm giải thích.

- Họ về cả rồi, mọi người đều đã nhìn bác ấy lần cuối. Cậu cũng đứng dậy đưa bác ấy đi…

Minh vùng ra khỏi vòng tay Lu, chỉ vào áo quan lạnh ngắt.

- Đi đâu? Bà ấy còn ở đây, bà ấy còn ở đây mà! Mấy người đi đâu, bà ấy còn ở đây sao lại bỏ hết về. Bà ấy vẫn nằm đó chờ tôi làm bánh mà. Mấy người nhìn đi, chỉ một lúc nữa bà ấy sẽ tỉnh. Sao bà ấy có thể bỏ tôi đi, tôi đã hứa sẽ quay về mà…

Minh như người điên gào thét, hai hàng nước mắt kìm nén bấy lâu tuôn rơi lã chã. Đúng là bà ấy vẫn ở đây mà, mấy người kia đến thăm sao chẳng kiên nhẫn đợi bà ấy tỉnh. Rồi mọi người sẽ cùng nhau ăn bánh, bà ấy thích ăn bánh nướng do cậu làm lắm, trước kia còn nói cả đời này chỉ mong cùng cậu ăn mãi mãi. Bà ấy rất khoan dung, sẽ không trách cậu năm năm qua lạnh nhạt đâu. Minh biết mình sai rồi mà, đã tự hứa từ nay về sau sẽ thật lòng ở bên bà, cả nhà ba người vui vẻ sống. Những ngày tháng trước đây vẫn tỏ ra không quan tâm vì còn trách bà năm đó lỡ bỏ cậu đi, nhưng thật ra trong lòng Minh luôn khát khao được gặp mẹ. Chẳng phải bất chấp tất cả để tìm bà bằng được sao, chẳng phải cuối cùng vẫn nhận bà là mẹ rồi cùng nhau chung sống sao? Là tại cậu, tại cậu cứ luôn cho mình là đúng, luôn đặt lòng tự tôn trẻ con lên đầu làm lý do cho sự ích kỉ. Bây giờ thì cậu biết mình sai rồi mà…

Sao mẹ không tỉnh dậy đi! Bánh con làm xong rồi, em gái con cũng bình an đưa về rồi. Tết này nhà chúng ta có hoa có lộc, sẽ cùng nhau đón giao thừa. Mẹ chẳng phải luôn nói muốn nhìn Linh Linh khôn lớn sao? Em con còn nhỏ dại, sao mẹ không tỉnh dậy nhìn nó. Mẹ ơi…

Minh nấc nghẹn không thành tiếng, lệ rơi ướt đẫm những cánh hoa lan đã héo rũ đặt cạnh quan tài. Linh Linh cũng liều mạng ôm lấy anh mình mà khóc. Mọi người xung quanh đều quay mặt đi không đành nhìn, âm thầm lau nước mắt.

Đột nhiên Minh đứng bật dậy, Linh Linh té ngửa ra sau nhưng vẫn cố níu lấy chân cậu ta liên tục gọi “Anh ơi, anh ơi…”. Rồi Minh điên cuồng cố dùng tay không bật mở nắp quan tài đã đóng chặt đinh. Mạch lúc này mới giật mình choàng tỉnh, vội vàng cùng Phong xông vào kéo Minh ra. Nhưng chẳng biết Minh lấy khí lực ở đâu đều đẩy ra hết thảy, vẫn cố gắng mở lắp áo quan, thật lâu sau không được liền điên cuồng cào xé, gào khóc đến khản cả giọng. Vết thương ở đùi vốn đã không chăm sóc kĩ nay vì kích động mà máu tuôn ra chảy thành dòng dưới đất.

- Tôi không cho phép bà ấy đi! Bà ấy còn chưa trả cho tôi ba năm cô độc một mình sống giữa những người xa lạ. Bà ấy không được phép! Bà ấy nghĩ muốn đi là đi sao? Bà ấy nghĩ bỏ lại tôi và Linh Linh là bỏ được sao? Không phải đã nói sẽ đền bù cho tôi sao? Sao bây giờ mấy người để bà ấy thản nhiên bỏ đi như thế. Tôi không cho phép…Tôi không cam tâm…

Minh vô lực quỵ xuống, mười đầu ngón tay bật máu, đôi môi tái nhạt dường như đã bị cắn nát. Mạch đau lòng ôm chặt lấy Minh, cũng không ngăn được nữa nước mắt. Giá mà cậu có thể giúp được Minh, chỉ cần san sẻ một chút nỗi đau cậu ta phải chịu đựng thôi. Vậy thì tốt rồi, vậy thì  Minh của cậu không còn đơn độc nữa…

Lu cũng khóc nấc, vùi mặt vào vai Phong. Tuấn đứng quay mặt đi, nắm chặt bàn tay nhỏ bé của người thanh niên đứng bên cạnh.

Tiếng cầu kinh lại lần nữa ngân lên, âm thanh vang vọng tiễn đưa linh hồn người quá cố về chốn mịt mù.

Trời bên ngoài đã sẩm tối, vốn tưởng giờ phút này không còn ai đến viếng nữa, bỗng nhiên lại thấy một đoàn người lặng lẽ bước vào. Mạch ngẩng đầu nhìn rồi chợt mở to mắt, không tin được người đang bước tới lại là bố mình.

Khương Văn Sơn dẫn đầu đoàn người, gương mặt vốn uy nghiêm mà giờ phút này cũng trở nên hốc hác như già thêm cả chục tuổi, màu trắng trên mái tóc càng nhiều thêm một phần. Ông ta bước tới chỉ liếc nhìn Minh đang suy sụp ngồi cạnh áo quan rồi ngẩng lên chăm chú ngắm di ảnh của mẹ Minh, sau đó mới dừng lại trên người Linh Linh thật lâu.

Đúng lúc này Minh cũng đã thấy sự hiện diện của người không được chào đón. Nỗi căm hận như sóng trào ầm ầm đổ tới, Minh choàng dậy lao tới người Khương Văn Sơn, ngay lập tức mấy kẻ phía sau ông ta liền chạy lên chắn ở giữa. Mạch định ngăn lại nhưng không kịp, chỉ có thể đứng nhìn Minh bị đẩy một cái ngã ngửa ra sau, đập đầu xuống đất. Cậu vội vàng hô lên:

- Bố! Đừng làm gì cậu ấy!

Khương Văn Sơn không nói gì, chỉ lạnh nhạt liếc nhìn Minh đang nằm bất tỉnh dưới nền đất. Cú đẩy vừa rồi thật ra cũng không quá mạnh, chủ yếu là do mấy ngày qua Minh không ăn uống gì lại quỳ suốt bên cạnh quan tài của mẹ, thêm vào vết thương ở chân bị hở miệng chảy rất nhiều máu nên mất sức mà ngất đi thôi. Mạch trong lòng tuy giận dữ nhưng vì người đang đứng trước mặt là bố mình nên chỉ có thể nhẫn nhịn, việc đầu tiên vẫn là đưa Minh vào nghỉ ngơi đã. Người nhỏ bé này bình thường luôn cố tỏ ra bình thản, đến khi vượt quá mức chịu đựng liền trở nên hoảng loạn, cậu ta ngất đi cũng chưa hẳn là không tốt.

Sự xuất hiện của bố Mạch nhiều người ở đây đều nhận ra, mấy vị khách đến viếng còn trực tiếp tỏ thái độ căm ghét với người này. Phong âm trầm đứng một bên cũng nhíu mày, thầm đoán chắc đã từng có một đoạn cố sự ở đây, mấy người trẻ tuổi như họ không có tư cách xen vào.

Khương Văn Sơn thản nhiên bỏ qua mấy người xung quanh, chầm chậm tiến tới trước mặt Linh Linh rồi ngồi xổm xuống đối diện cô bé. Trong khi Linh Linh còn đang ngơ ngác không hiểu thì ông ta đã đưa tay lau mấy giọt nước mắt chưa kịp khô trên má cô bé, nhỏ giọng hỏi tràn đầy thân thiết.

- Con có mệt không?

Linh Linh như bị thôi miên, không tự chủ mà gật đầu một cái. Phong lúc này mới nhớ tới lời A Linh từng nói với Minh mấy ngày trước, trong lòng dự cảm không tốt hít sâu một hơi.

Bão tố, hình như còn chưa kết thúc.

*

Sáng ngày 28 Tết, từng tia nắng sớm chiếu xuyên qua cửa sổ, mơn man trên da mặt khiến Minh tỉnh giấc. Chẳng biết đã ngất đi bao lâu, chỉ thấy toàn thân ê ẩm, trong đầu trống rỗng, mất mấy giây còn không nhớ nổi mình là ai. Nhìn sang bên cạnh thấy một người đang ngồi gục xuống giường ngủ, trên tay vẫn cầm một chiếc khăn bông sạch sẽ. Vài giọt nắng còn đọng trên mi người này, dường như ngủ cũng không yên ổn nên hàng lông mày nhăn lại, đôi môi đỏ hơi chếch lên.

Thật đẹp! Trong đầu nảy ra hai từ kia, Minh bỗng muốn chạm vào gò má người đó. Nhưng vừa đưa tay ra được nửa đường thì vô lực rơi xuống, trong giây lát kí ức như cơn thác lũ ào ào tràn về khiến đầu Minh như muốn nổ tung.

Rất bẩn! Bàn tay này rất bẩn, không thể chạm vào cậu ấy. Đừng để cậu ấy chán ghét mình! Tránh xa một chút, cứ để cậu ấy yên ổn thế này thôi. Trong lòng quặn thắt, Minh khó nhọc muốn nhắm mắt lại, nhưng người bên cạnh dường như đã thức giấc.

Mạch ngước nhìn Minh, thấy cậu ta đã tỉnh liền vội vàng đưa tay lên trán Minh sờ một cái, rồi lại sờ trán mình, xong xuôi mới thở phào nhẹ nhõm. Cậu dùng khăn bông thấm hết mồ hôi hai bên thái dương Minh rồi nhẹ giọng hỏi:

- Còn đau không?

Minh không nói gì, khẽ nghiêng đầu sang một bên. Mạch nhìn đôi môi tái nhợt, khô nứt của cậu ta mà trong lòng chua xót. Người này cơ thể vốn yếu đuối, mấy ngày nay còn ngây ngốc trong lễ tang, sau một hồi nháo loạn làm vết thương ở đùi hở miệng, cuối cùng ngất đi, nửa đêm phát sốt mê man. Mạch cũng vì cậu ta mà lo lắng tưởng như phát điên rồi, cảm thấy chính mình cũng đau đớn giống vậy, suốt đêm canh bên giường giúp Minh hạ sốt.

- Ăn cháo nhé!

Mạch hỏi rồi cũng chẳng đợi Minh đồng ý, liền cầm lấy bát cháo hồi sáng Lu mới nấu, xúc một thìa, thổi cho bớt nóng rồi đưa tới trước miệng cậu ta. Minh vẫn nằm yên bất động, không hề để ý đến cậu. Mạch thở dài tiếp tục dỗ dành.

- Cậu ăn lấy sức đi, đừng khiến bản thân mệt mỏi thêm nữa.

Minh không đáp trả, như người không muốn sống nhắm mắt im lìm. Mạch chẳng biết phải nói sao, thìa cháo vẫn kiên nhẫn dừng trước miệng cậu ta. Đúng lúc này cửa phòng nhẹ mở, Lu bước vào, thấy tình cảnh giữa hai người liền nhíu mày hiểu ra vấn đề. Nhìn Minh đang nhợt nhạt nằm trên giường, Lu đột nhiên bước nhanh lại lay mạnh người cậu ta cho đến khi Minh vì đau mà phải mở mắt đối diện. Mạch thấy vậy vừa định can ngăn đã bị Lu lườm một cái, do dự một hồi lại ngồi xuống.

Minh mặc dù đã mở mắt nhìn Lu nhưng biểu tình vẫn trống rỗng, chẳng màng xung quanh đang xảy ra chuyện gì. Lu càng tức giận, vung tay lên định tát cho cậu ta một cái nhưng được nửa chừng lại run run không lỡ, cuối cùng chỉ đành túm lấy cổ áo Minh xốc cậu ta dậy, quát lớn.

- Cậu nằm đây giả chết cái gì hả? Cậu còn muốn ích kỉ đến bao giờ nữa? Chẳng lẽ cậu cũng định bỏ Linh Linh? Cậu nhìn con bé đi, nó còn nhỏ như vậy mà đã phải chịu đựng những gì? Cậu nhìn nó xem, mở mắt ra nhìn em gái cậu đi, xem nó mấy ngày nay gầy thế nào, vì lo lắng cho cậu mà khóc cũng không dám khóc. Còn cậu thì nằm đây giả vờ đáng thương hả?

Giọng Lu nghèn nghẹn, trong lòng vừa giận vừa thương người bạn này của mình. Bình thường cậu ta cố tỏ ra lý trí rồi đến lúc gục ngã càng khiến người khác bất lực. Đã cũng nhau trải qua rất nhiều chuyện, Lu không đành lòng nhìn Minh cứ như thế buông xuôi.

- Còn nữa, tôi nói cho cậu biết. Cậu cứ nằm ở đây đi, rồi Linh Linh, con bé cũng bị lão già kia mang đi mất. Đến lúc đó thì cậu có hối hận cũng muộn rồi.

Nghe đến đây trong mắt Minh mới lấy lại được tiêu cự, há miệng ngơ ngác nhìn Lu. Mạch ngồi cạnh nghe nhắc đến bố mình lông mày hơi giật giật nhưng cũng chẳng thể nói gì. Lu thấy lời nói của mình đã có tác dụng liền tiếp tục kích tới.

- Cậu phải ngồi dậy, phải mạnh mẽ mà giữ lấy con bé. Lần này người cậu đối đầu không phải người bình thường đâu. Cậu yêu Linh Linh nhiều lắm có phải không? Con bé cũng vậy, đừng khiến nó cuối cùng bên cạnh chẳng còn ai.

Đáy mắt Minh vụt qua một tia sáng. Chẳng còn ai? Có phải là giống như cậu ta nhiều năm về trước bị bố mẹ bỏ rơi, phải một mình sống giữa những kẻ xa lạ luôn toan tính hãm hại? Sẽ khổ sở thế nào, Linh Linh còn nhỏ lắm, không thể kiên cường như Minh ngày đó đâu. Những người kia vốn chẳng yêu thương gì cô bé, em gái bé nhỏ của Minh luôn được bao bọc trong vòng tay cậu ta và mẹ lúc đó sẽ phải một mình gánh chịu hết thảy. Có thể nào, một Minh thứ hai sẽ được sinh ra? Lạnh lùng và bất chấp tất cả bán rẻ thân xác mình? Không được, Linh Linh ngây thơ là thế, không được làm tổn thương đến cô bé!

Minh nhìn thằng vào Lu, thấy trong mắt cậu ta là kiên cường, rồi lại quay sang Mạch, cậu ấy cũng ấm áp mỉm cười động viên. Đúng vậy, phải mạnh mẽ lên, phải sống vì Linh Linh mà tranh đấu. Gia đình, cũng từng tan vỡ rồi từng được chính Minh xây dựng lại. Dù bây giờ chỉ còn hai anh em nhưng đó vẫn là gia đình. Linh Linh không phải em ruột của cậu ta thì sao? Con bé vẫn cùng một mẹ với Minh, và cậu ta vẫn từng ngày nhìn nó lớn lên, yêu thương chở che cho nó, chỉ cần vậy là đủ rồi.

Nhìn ra cửa thấy Linh Linh đang nép vào một bên, đôi mắt to ngấn nước nhìn Minh. Minh chợt mỉm cười, yếu ớt vẫy cô bé lại. Linh Linh thấy vậy liền không e sợ gì nữa bổ nhào vào lòng Minh khóc to, vừa nấc vừa cố gọi.

- Anh Min…hức…Anh Min…Anh Min phải khỏe….hức….khỏe lại…

Minh vuốt nhẹ mái tóc buộc hai bím của cô bé, chợt cảm thấy bản thân mình làm anh thật tệ, em gái nhỏ vậy mà khiến nó thương tâm đến thế này.

- Linh Linh sau này có muốn cùng anh Min ăn kẹo mãi mãi không?

Linh Linh vừa khóc vừa gật mạnh đầu, dường như thấy còn chưa đủ còn nói thêm.

- Linh Linh biết sai rồi, Linh Linh không cần kẹo nữa…hức…chỉ cần anh Min thôi…

Minh cười xòa. Cả Mạch và Lu đều cười. Phải có tinh thần mới có thể làm chuyện khác được ah.

Chiều ngày hôm đó, khi Minh đã có thể đứng dậy đi lại thì Khương Văn Sơn tìm đến, lần này ông ta chỉ tới một mình. Nhìn người đàn ông đang bước vào trong lòng Minh vẫn tràn đầy lửa hận, nhưng những đường nét trên gương mặt già nua kia lại phảng phất mang hình ảnh của hai người quan trọng đối với Minh khiến cậu ta thoáng do dự. Chưa kể bây giờ việc cần thiết nhất vẫn là làm sao giữ được Linh Linh bên mình, Minh không thể để mất bình tĩnh.

Khi trong phòng chỉ còn hai người Khương Văn Sơn mới bắt đầu, âm thanh trầm ổn mang đầy uy nghiêm:

- Cậu cần bao nhiêu?

Minh ngồi đối diện khóe môi khẽ nhếch, nét thản nhiên chạm từ đầu mày đến tận khóe môi.

- Đổi kịch bản đi, chơi lâu như vậy rồi ông không chán à?

Khương Văn Sơn im lặng nhìn Minh, trong đáy mắt vụt qua một tia nguy hiểm. Minh âm thầm cười lạnh, đến bây giờ mà ông còn giả vờ thanh cao?

- Dù có kiện thì cậu vẫn sẽ thua thôi. Hoặc là cầm lấy tiền đi nơi khác, không bao giờ xuất hiện trước mặt Linh Linh nữa, hoặc là rước lấy nhục nhã bị đuổi đi.

- Hình như lúc nào ông cũng nghĩ mình sẽ thắng cuộc thì phải? – Minh chẳng thèm để ý sự uy hiếp trong lời nói của Khương Văn Sơn, tiện tay cầm chén nước bên cạnh, vừa chăm chú nhìn vừa lắc lắc cho làn nước chao đảo, bao nhiêu kiều mị thay thế cho thản nhiên tràn ra. – Luôn có những biến số, ba năm trước chẳng lẽ ông vẫn chưa học được?

Ánh mắt Khương Văn Sơn nhìn Minh càng thêm sắc lạnh, người thông minh như lão dĩ nhiên nhận ra ẩn ý của Minh. Chỉ hừ một tiếng, lão nói:

- Đừng có lôi mấy chuyện vớ vẩn đó ra, nếu không phải vì lý do đó thì cậu nghĩ tôi cho phép cậu thản nhiên cặp kè với A Thần? Cũng đừng cho rằng mình là con của Tiểu Lan mà nghĩ tôi sẽ nương tay. Chọn đi, một trong hai phương án trên!

Ngữ điệu ra lệnh nhưng gấp gáp, có lẽ động vào chuyện liên quan đến Khương Thần hoặc mẹ Minh chính là động vào điểm yếu của lão. Minh cười nhẹ, nhấp một ngụm nước, thấy đắng ngắt.

- Bao nhiêu tiền thì mua được một người? Sao ông không dùng số tiền đó mua lại mạng sống cho mẹ tôi đi!

Minh nhìn thẳng vào lão, ánh mắt cũng đầy khiêu khích. Đây không phải là nói chuyện, cũng không đơn thuần là cuộc thương lượng mà là trận đánh giáp mặt đầu tiên giữa Minh và Khương Văn Sơn, dù đã biết phần thắng của mình gần như không có nhưng không có nghĩa Minh sẽ cúi đầu khuất phục. Bất chấp thủ đoạn, tìm yếu điểm của kẻ thù rồi chọc ngoáy vào đó, năm năm trước Minh đã được dạy như thế để hầu hạ khách, chỉ là trước kia đòn đánh của cậu ta phủ đầy mật ngọt mà thôi.

Không ngoài dự đoán, Khương Văn Sơn lập tức trầm mặt, khóe mắt hơi run rẩy. Một lúc sau ông ta cười gằn.

- Được lắm, mẹ vừa qua đời đã lấy ra để làm cái giá. Thật đúng là đứa con có hiếu!

- Haha, không phải tất cả là do ông ban cho? – Minh bật cười lớn, cốc nước trên bàn cũng vì thế mà rung rung – Ông, có tư cách gì mà ngồi đây tranh giành Linh Linh với tôi?

Quả thực là hài hước, sẽ thế nào nếu người ta biết chủ tịch một thời của công ty Thiên Trường đầy uy nghiêm cũng có lúc bị một thằng trai bao mỉa mai khiêu khích? Thì ra hạng người như lão cũng chẳng đứng cao hơn Minh bao nhiêu, cậu ta bán rẻ thể xác thì lão cũng bán rẻ tâm hồn mình thôi. Thứ bỏ ra mua được, đều là vô giá…trị.

Minh ngước đôi mắt long lanh nước vì cười để nhìn Khương Văn Sơn, thấy rõ ông ta đã biết bị mình lừa mà vẫn làm ra vẻ thì hận ý và sự khinh bỉ giành cho lão càng dâng lên.

- Ông có biết con bé thích ăn kẹo dẻo hơn kẹo cứng? Có biết nó cũng ghét ăn hành giống tôi? Có biết khi ngủ nó hay lạnh bụng? Có biết nó có một nốt ruồi nhỏ ở ngón chân út?

Phía bên kia Khương Văn Sơn vẫn ngồi im, thế chủ động vừa rồi bị Minh lấn lướt khiến sắc mặt ông ta ngày càng tối. Minh cười lạnh, tiếp tục:

- Ông chẳng là cái gì của con bé! Vậy ông có quyền gì mà tranh giành với tôi? Một tờ giấy xét nghiệm ADN? Con bé đã đủ tuổi để biết ai quan trọng với nó, ông có đảm bảo nó sẽ chọn một kẻ xa lạ như ông? Máu mủ? Đừng nói chuyện nực cười thế!

Minh liên tiếp phản kích, dùng tất cả những ưu thế của mình để giành về nhiều phần thắng hơn. Nhưng Khương Văn Sơn cũng đâu giống những tên khách làng chơi mà cậu ta từng hầu hạ trước đó. Sau vài phút ông ta đã nhanh chóng lấy lại bình tĩnh, ánh mắt nhìn Minh chăm chú, những giận dữ và uy hiếp lúc trước đều biến mất, chỉ còn lại một khoảng trong suốt. Chính cái nhìn này khiến Minh chột dạ, như thể lão đã nhìn thấu những suy nghĩ của cậu ta vậy. Đến khi Minh có chút bồn chồn không yên Khương Văn Sơn mới mỉm cười, giọng nói mang theo chút hoài niệm.

- Giống hệt hắn ta! Đến phản ứng cũng giống!

Minh nhíu mày, sau một lúc mơ hồ mới hiểu người mà lão đang nói tới là ai. Là bố Minh, người đàn ông đã nhẫn tâm bỏ vợ bỏ con tám năm trước. Đây, mới thực sự là cấm địa trong kí ức của cậu ta!

- Nếu được quay về hai mươi năm trước, có lẽ mọi thứ đã khác. Dù đã phải trải qua những chuyện gì, nhưng có thể đi đến đây cũng chứng tỏ cậu có vài phần bản lĩnh của hắn.

Nói rồi lão hài lòng khi thấy Minh thoáng run rẩy, nét phong tình lúc trước cũng tan rã trong đôi mắt cậu ta. Lão tiếp tục:

- Cậu là người thông minh, vậy thì nên biết chọn lựa sao cho đúng. Có thể bây giờ Linh Linh nó vẫn còn yêu quý cậu, nhưng nếu một ngày nó phát hiện ra người anh trai nó vẫn ngưỡng mộ chỉ là một thằng trai bao thì sao? Ở với cậu nó cũng không được an toàn, vụ bắt cóc lần trước chắc cậu hiểu nguyên do là vì ai? Bây giờ Tiểu Lan không còn, người có thể chăm sóc tốt nhất cho Linh Linh cũng chỉ có tôi, bố ruột của nó.

Không hổ là con cáo già từng lăn lộn trên thương trường mấy chục năm, chỉ cần vài câu phân tán sự chú ý của Minh lão đã thành công lấy lại sự chủ động. Khương Văn Sơn mỉm cười nhìn Minh đang do dự. Những điều lão nói cậu ta đều hiểu rõ, ngoài việc dựa vào tình cảm nuôi dưỡng mấy năm qua thì Minh hoàn toàn không còn ưu thế nào để giành lấy Linh Linh. Cậu ta không thể cho cô bé điều kiện sống tốt, không thể thay thế vai trò của người bố, quan trọng hơn là đến sự an toàn cũng không chắc sẽ đem lại cho Linh Linh.

Minh nắm chặt bàn tay, nhìn Khương Văn Sơn kiên quyết nói:

- Chuyện của tôi không cần ông quản! Chắc chắn tôi sẽ không bỏ lại Linh Linh! Dù không thể ở cùng con bé tôi cũng không cho nó theo ông!

Đáy mắt Khương Văn Sơn lướt qua một tia âm trầm, lão nhìn thẳng vào Minh một lúc lâu, thấy cậu ta không hề có ý nhượng bộ mới phủi tay đứng dậy. Trước khi bỏ về, lão lạnh lùng buông lời cảnh cáo:

- Cái Tết này sẽ là cái Tết cuối cùng Linh Linh còn ở với cậu, tận dụng cho tốt!

Đến khi thân hình Khương Văn Sơn khuất hẳn sau tầm mắt Minh mới thả lỏng được cơ thể, thất thần ngồi lọt trong chiếc ghế dựa. Thật sự….không còn cách nào sao?

Một lúc sau thì cả Phong và Lu đều vội vã mở cửa vào phòng, thấy biểu hiện của Minh liền hiểu cậu ta đã thất bại. Lu ngồi xuống cạnh Minh, do dự nhìn cậu ta. Phong đứng một bên trầm giọng nói:

- Tôi đã gọi điện hỏi luật sư, hắn nói tình hình bây giờ rất bất lợi với cậu, trừ khi cậu chứng minh mình đủ khả năng nuôi dưỡng tốt cho Linh Linh và con bé cũng muốn ở cùng cậu thì vụ này chúng ta mới nắm chắc được ba phần thắng. Với điều kiện lão già kia không đứng sau thao túng.

Đều là những điều nằm trong dự liệu nên khi nghe xong Minh cũng không có phản ứng gì. Khương Văn Sơn đến đây thuyết phục cậu ta chính là nhìn vào tình cảm giữa Minh và Linh Linh, còn với thế lực của lão chỉ cần dùng chút sức đã có thể dễ dàng giành phần thắng. Mọi người không ai nói gì nữa, đều trầm mặc lo lắng, cho đến khi Mạch bước vào.

Nhìn mọi người một lượt, cuối cùng dừng ánh mắt trên gương mặt tái nhợt của Minh, thật lâu sau Mạch mới lên tiếng:

- Tôi có một cách!

Minh ngước mắt nhìn Mạch, chờ đợi cậu tiếp tục. Mạch thở ra một hơi, thu hết do dự lại.

- Cậu cùng Linh Linh bỏ trốn đi.

Phong nghe thế chỉ nhướng mày, nhích ra gần cửa sổ nhìn mấy tên áo xám vẫn luẩn quẩn đứng giám sát ngôi nhà. Những người còn lại dĩ nhiên cũng nhận ra đây là người mà Khương Văn Sơn bố trí, lão chắc cũng đoán được đến bước đường cùng có thể Minh sẽ chọn cách bỏ trốn.

- Tôi đã có kế hoạch rồi. Chỉ là…phải rất mạo hiểm.

Nghe đến đây mọi người chợt cảm thấy căng thẳng, để thành công thoát ra khỏi vòng vây dày đặc thế này không cần nói cũng biết khó khăn đến mức nào. Tất cả đều chăm chú nghe Mạch tỉ mỉ nói kế hoạch, phòng bên cạnh Linh Linh vẫn an ổn ngủ, tay cô bé còn níu chặt lấy ga giường như chỉ sợ sẽ bị bắt đi bất cứ lúc nào.

Tối ngày 29 Tết, Minh ngồi im lặng ngắm nhìn Linh Linh đang ăn ngon lành món gà rán cậu ta làm. Trong số vài món phức tạp được Lu dạy Minh chỉ thành thạo mỗi món này, nói đơn giản là gà rán nhưng bên ngoài được phủ lớp bột chiên xù, phía trên rưới nước sốt đặc biệt, rất nhiều công đoạn, để ra thành phẩm đạt tiêu chuẩn lại càng khó. Linh Linh rất thích ăn món này, một mình cô bé có thể ăn hết nửa con gà, mỗi lần ăn xong cái miệng luôn bóng nhẫy rồi chu lên kể chuyện trường lớp cho Minh nghe.

Đến bây giờ Minh mới hiểu cảm giác của mẹ mình tám năm trước, khi ngồi nhìn cậu ta vui vẻ ăn mà trong lòng đau đớn vì sắp phải rời xa. Minh là tất cả cuộc sống của mẹ, cũng như Linh Linh là tất cả những gì cậu ta có, sẽ khó khăn thế nào nếu phải vứt bỏ tất cả lại để đi đến một vực thẳm xa xôi nào đó. Nghĩ đến đây trong lòng Minh lại quặn lên khó chịu, nỗi niềm ân hận từ sâu trong tim mơn man lan tỏa ra từng ngóc ngách cơ thể như chỉ muốn kéo gục Minh xuống. Cậu ta đã từng…từng ngu ngốc ghét mẹ, hận chính người đã hi sinh vì mình…

- Sao anh Min không ăn?

Linh Linh đột nhiên ngẩng đầu hỏi Minh, trên tay vẫn còn cầm một miếng thịt gà, đôi mắt ngây thơ không hề biết những khó khăn mà mình sẽ phải đối mặt. Minh cố gắng nén lại nỗi đau đang âm ỉ trong lòng, mỉm cười nói với cô bé:

- Anh Min vừa nãy ăn vụng no rồi. Haha, Linh Linh ăn ngon không?

- Anh Min xấu, ăn vụng nha. Anh Lu mà biết kiểu gì cũng mắng anh Min cho xem. Uhm, nước sốt hơi nhạt, nhưng mà ngon lắm!

Linh Linh khua khua miếng thịt gà, tỏ vẻ tấm tắc như lúc Lu bình phẩm mấy món Minh làm. Minh bật cười, hỏi tiếp:

- Thế sau này Linh Linh có muốn anh Min làm tiếp cho ăn không?

- Tất nhiên rồi!

Cô bé không do dự gật đầu cái rụp, còn bày ra vẻ nịnh nọt. Minh bất đắc dĩ cười, mấy thứ này đều là Lu dạy hư Linh Linh, sau này có lẽ không nên để Linh Linh thân cận với tên đó nữa.

- Vậy Linh Linh sẽ ở với anh Min chứ? Dù rất khó khăn, có thể không còn kẹo để ăn, rất lâu cũng không được ăn gà rán nữa?

Linh Linh nghi hoặc nhìn Minh, mấy ngày nay xảy ra nhiều chuyện cô bé sớm đã trưởng thành hơn, biết Minh đang có ý gì đó. Thấy Minh vẫn cười tươi với mình Linh Linh mới yên tâm trả lời, tiếp tục ăn gà rán.

- Chỉ cần có anh Minh thì thế nào em cũng chịu.

Minh chua xót nhìn đứa em gái bé nhỏ của mình, nếu nó sinh ra vào một gia đình khác thì tốt rồi. Ăn uống xong, Minh dọn dẹp rồi vào phòng Linh Linh chọn vài bộ quần áo rét, gấp gọn gàng cho vào cái túi du lịch. Số tiền bấy lâu nay tiết kiệm ngoài một nửa trong tài khoản ngân hàng đứng tên Linh Linh, một nửa còn lại đều được cậu ta cẩn thận cất kĩ. Xong xuôi nhìn đồng hồ cũng đã tám giờ tối, sắp đến giờ rồi. Quả nhiên vài phút sau có người mở cửa vào nhà, là Mạch, cậu ta mặc một bộ áo khoác rộng thùng thình, che kín từ cổ xuống tận ngang gối, mũ bảo hiểm nửa đầu mọi khi được thay thành mũ cả đầu có kính.

Mạch bước vào nhà mang theo một luồng gió lạnh, đóng cửa lại mới tháo mũ bảo hiểm, cởi bớt áo khoác ra, ngoài cái áo rộng bên ngoài cậu ta còn mặc độn ba cái áo bên trong nữa. Linh Linh thấy vậy tròn mắt nhìn rồi cười nắc nẻ:

- Anh Mạch y như con gấu nha!

Mạch cúi xuống yêu thương nựng nựng hai má cô bé, giả giọng hùa theo:

- Ta là gấu xám đây, đến để bắt con heo trắng nhỏ là ngươi. Hà hà.

Linh Linh bĩu môi không thèm sợ, còn thò tay vào túi áo Mạch móc ra một gói kẹo dẻo, xong rồi chạy tót ra chỗ khác. Minh lắc đầu ngán ngẩm, lại gần giúp Mạch cởi bớt áo cũng tiện thể lén nhìn gương mặt cậu lần cuối. Mạch cười cười, trong lúc rối loạn liền choàng tay ôm ghì lấy Minh, mặc kệ cậu ta cố vùng vẫy ghé đầu thì thầm.

- Đến đó thì chờ tôi, tối mai tôi sẽ đến.

Minh lảng tránh hơi thở vương vấn bên tai của Mạch, chỉ ừm một tiếng rồi lùi ra sau. Mạch nhìn bóng dáng nhỏ bé kia trong lòng tràn ngập cảm xúc, yêu thương có, xót xa có, lo lắng có, hoài niệm có, thậm chí là vài ý nghĩ đen tối không tiện nói ra cũng có. Yêu một người có phải đều là như vậy, mỗi thời mỗi khắc đều vì người ấy mà hỗn loạn? Chỉ cần vượt qua được lần này thôi, cậu sẽ không để đôi vai gầy yếu kia rung lên lần nào nữa, sẽ gỡ bỏ sự kiên cường Minh cố gắng dựng lên bấy lâu để cho cậu ta tự nhiên ỷ lại vào cậu.

Chờ tôi! Lần này tôi không bỏ lỡ nữa!

Mạch thầm hứa rồi liếc mắt nhìn ra ngoài cửa sổ, nơi vài tên áo xám vẫn nghiêm túc thực hiện nhiệm vụ của mình giữa trời đông giá rét. Hình như có mưa…

Gần mười một giờ đêm, từ nhà Minh có một chiếc xe máy phóng vụt đi, mấy tên áo xám chỉ đưa mắt nhìn theo một lúc rồi lại tiếp tục chăm chú quan sát ngôi nhà. Trên chiếc xe máy đó là cậu hai nhà bọn hắn, tên trai bao trong kia có vẻ rất thân thiết với cậu ta, đến mức gần Tết thế này cậu ta vẫn chạy xe đến đưa đồ. Hôm nay gió mùa đông bắc tràn về, lại thêm mưa nên không gian lạnh buốt, từng cơn gió rét ngọt cứa vào da thịt đến tê tái. Có lẽ vì vậy mà cậu hai nhà bọn hắn thay vì mặc mấy bộ đồ thời trang như mọi khi lại mặc cái áo khoác rộng thùng thình thế kia. Quả là người có tiền, muốn cái gì có cái đó!

Mà khoan đã! Một tên giật mình quay sang tên bên cạnh dò hỏi, nhận thấy tia nghi hoặc giống như suy nghĩ của mình thì bọn chúng không nói tiếng nào, ngay lập tức ập tới ngôi nhà phía trước. Đập cửa hồi lâu không thấy ai ra mở thì phỏng đoán ban đầu đã quá nửa là đúng, hai tên áo xám hè nhau đập cửa xông vào. Trong phòng khách đèn đuốc sáng chưng, ngồi ở bàn chậm rãi cầm tách cacao nóng vừa nghịch điện thoại là cậu hai nhà hắn. Hai tên kia lập tức hiểu ý nhau, chia ra hai hướng lục soát ngôi nhà. Mạnh thấy vậy chỉ bình thản gõ tin nhắn cho Phong: “Bắt đầu”.

Kế hoạch của Mạch là tối nay cậu sẽ giả vờ đến nhà Minh đưa đồ, sau đó Minh mặc áo của cậu, bọc kín cả Linh Linh bên trong rồi dùng xe cậu chạy trốn. Cái áo khoác rộng thùng thình kia được chuẩn bị nhằm che mắt bọn áo xám, tránh bọn hắn nghi ngờ vì vóc dáng của Minh khá nhỏ so với Mạch. Nhưng đó cũng chỉ là kế hoãn binh nhất thời để đột phá vòng vây, rất nhanh sẽ bị phát hiện, Minh phải dùng tốc độ nhanh nhất để chạy ra khỏi thành phố, ngược lên phía bắc nơi cánh tay của Thiên Trường ít với tới nhất. Sau khi sắp xếp mọi chuyện ở đây Mạch sẽ vòng lên hội họp cùng Minh ở địa điểm đã định sẵn, đợi tiếp tế trong đường dây buôn lậu của Phong để vượt biên sang Trung Quốc. Bước đầu tiên trong kế hoạch coi như thành công.

Mấy tên áo xám xác định Minh đã bỏ trốn liền vội vã rời đi, lúc này Mạch mới đứng dậy chuẩn bị bước tiếp theo. Nhưng vừa ra đến cửa cậu chỉ thấy một bóng đen nhoáng lên, sau gáy chợt nhói một cái rồi không biết gì nữa. Cơn mưa bay ngoài kia bỗng nhiên nổi gió rít gào, cái lạnh như cơn phẫn uất ào ào cuốn tung tất cả.

Minh lúc này đang liều mạng kéo ga chạy xe giữa đêm giáp Tết, mặc kệ gió lạnh táp mưa vào mặt chỉ mong đi càng xa càng tốt. Được bọc giữa chiếc áo khoác ấm áp, Linh Linh ngồi trong lòng Minh đã ngủ thiếp đi từ lúc nào, không hay biết cả hai anh em đang phải giãy dụa giữa hiểm nguy để tìm đường sống. Minh theo lộ tuyến đã định trước cùng đám Phong, chạy xe suốt một đêm không nghỉ, bỏ lại phố xá phồn hoa đông đúc để đến với miền quê rừng núi của cực bắc đất nước.

Tờ mờ sáng ngày ba mươi Tết, cuối cùng Minh cũng dừng lại trước thị trấn nhỏ tựa lưng vào một ngọn núi thoải. Dù vẫn còn sớm, sương phủ dày không gian nhưng người trong trấn đã tấp nập đi lại, ai ai cũng nói cười háo hức chào ngày cuối cùng của năm cũ. Thấp thoáng trong làn sương trắng còn thấy một màu đỏ rực tượng trưng cho sum vầy và no đủ. Minh đi xe chầm chậm vào trấn, ai cũng nhìn cậu ta tò mò, qua một đêm phóng xe điên cuồng như thế dáng vẻ Minh với chiếc áo khoác to sụ ướt sũng vốn đã kì quặc, lại thêm cái đầu nhỏ của Linh Linh lúc này đang ló ra hiếu kỳ nhìn xung quanh.

Đi tới tận cuối trấn thì thấy trước mặt là một căn biệt thự nhỏ sơn màu xanh nhạt được xây ở địa thế khá cao so với các nhà bình thường trong trấn. Minh cởi áo khoác bế Linh Linh ra rồi tuần tự mở cổng vào căn biệt thự. Hai bên đường đi là một khoảng sân rộng lát sỏi có bày trí vài khóm cây một cách ngẫu hứng. Tiến vào sâu hơn là một vườn hoa được chăm sóc kĩ càng, đều là những loài hoa lạ Minh chưa thấy bao giờ, có lẽ là hoa rừng, sáng sớm nên nụ hoa vẫn khép, sương đọng trên lá phản chiếu ánh sáng bàng bạc. Linh Linh thích thú nhảy chân sáo khắp một vòng vườn hoa, thỉnh thoảng lại ngồi xuống vuốt nhẹ mấy chiếc là nhỏ.

Minh để mặc con bé ngắm nghía khuôn viên căn biệt thự, còn mình thì mệt mỏi lần tìm trong đống chìa khóa để mở cửa. Cánh cửa gỗ sơn trắng tinh vừa mở ra thì một luồng hơi ấm thổi vào người khiến Minh thoáng chốc thả lỏng toàn thân. Trong nhà không âm u như Minh tưởng, nắng sớm chiếu vào khiến đồ đạc ánh lên những tia sáng kì dị như đang hân hoan chào đón khách nhân sau một thời gian dài trống trải. Một màu trắng tinh điểm suốt những mảng xanh nhạt đập vào mắt khiến Minh ngỡ ngàng, cảm giác như lạc vào thiên đường bốn phía xung quanh đều là mây trắng vậy. Màu sắc tuy đơn giản nhưng đồ dùng trong nhà lại được thiết kế tinh xảo và cầu kỳ, từng họa tiết uốn lượn đẹp mắt đầy tự do phóng khoáng.

Mâu thuẫn! Đó là nhận định của Minh về căn biệt thự này, thậm chí chỉ cần hơi nheo mắt cũng có thể tưởng tượng chủ nhân của nó đang nghiêm trang ngồi trên ghế nhưng gương mặt lại nhí nhảnh làm trò trêu chọc người đối diện. Minh chợt nhớ căn biệt thự này trước kia được xây lên vì ai, giờ người đã đi rồi nhưng hình ảnh của người đó dường như đã ngấm vào từng vật dụng ở đây. Cũng dễ hiểu vì sao ba năm qua Khương Thần chưa một lần về lại nơi này.

Linh Linh chơi chán rồi cũng theo Minh vào trong căn biệt thự, trầm trồ xem hết một lượt ngôi nhà rồi chạy tới kéo áo Minh kêu đói. Minh mỉm cười đưa cô bé đi rửa mặt, sắp xếp đồ dùng một chút rồi ra ngoài kiếm gì ăn. Dù sao cũng không ở đây lâu, không cần làm xáo trộn mọi thứ lên.

Vì đã là ngày cuối năm nên trong trấn không còn hàng quán nào nữa, Minh phải vất vả lắm mới tìm được nơi còn bán đồ ăn. Đó là một quán mì xập xệ trong con hẻm nhỏ, vài chiếc ghế gỗ xỉn màu bày trước quán cho khách ngồi, bàn ăn là hàng rào gạch bao xung quanh quán. Bài trí như vậy nhìn qua rất nhếch nhác, nhưng bước tới gần mới thấy có ý tứ. Ghế gỗ tuy cũ nhưng có lớp đệm ở trên, bàn ăn kì lạ nhưng tạo cảm giác mới mẻ, khách đến ăn có thể nhìn thấy mọi công đoạn làm mì của chủ quán bên trong. Còn sớm nên không có nhiều khách lắm, Minh dẫn em gái chọn chỗ ngồi đối diện vị trí đầu bếp đứng nấu mì.

Chủ quán đang nêm nồi nước dùng thấy khách tới liền ngẩng đầu lên, câu chào cửa miệng chưa kịp thốt ra thì đã ngơ ngác đứng nhìn Minh. Minh cũng nghi hoặc nhìn lại, trong đầu đánh giá qua về người đàn ông này. Dáng người tương đối cao, hình như còn nhỉnh hơn Khương Thần một chút, gương mặt bình thường không có gì nổi bật nhưng từ thái dương kéo đến tận đuôi mắt có một vết sẹo khá lớn, khiến anh ta lúc này chăm chú nhìn Minh có hơi dữ tợn. Người này còn khá trẻ, chắc tầm trên dưới ba mươi nhưng hai bên tóc mai lại xen lẫn những sợi trắng, sắc mặt cũng không được tốt, có lẽ là máu xấu.

Sau một hồi nhìn nhau chăm chằm anh chàng chủ quán mới giật mình hoàn hồn, vội vàng lên tiếng, âm thanh vẫn hơi mơ hồ.

- Xin lỗi, tại thấy cậu giống một người…

Minh mỉm cười tỏ vẻ không sao, hỏi qua một chút rồi chọn món, một mì bò cho mình và một mì xào cho Linh Linh. Chủ quán nghe xong liền tập trung nấu nướng, nhưng thỉnh thoảng Minh lại thấy anh ta len lén nhìn mình, mỗi lần bị bắt gặp liền cười cười ngại ngùng. Anh ta lúc cười trông rất hiền lành, có cảm giác ấm áp. Minh chỉ khó hiểu một chút cũng không để tâm nhiều, chuyện của cậu ta còn chưa giải quyết xong thì làm gì còn tâm tư nào nữa.

Ăn uống qua loa một chút Minh liền đứng dậy định dắt Linh Linh về căn biệt thự, cậu ta đang chạy trốn, không thể xuất hiện quá nhiều trước mặt người khác. Vừa thấy vậy anh chàng chủ quán vội bảo Minh chờ rồi chạy vào nhà tìm kiếm một hồi, lúc sau đi ra mang theo chiếc hộp nhỏ.

- Cái này…cậu đến ở căn biệt thự kia đúng không? Có người gửi cho cậu thứ này.

Minh nghi hoặc nhìn anh ta, nhưng không nhận được lời giải thích nào. Lưỡng lự một chút rồi cầm lấy, ngay sau đó Minh cùng Linh Linh liền trở về. Chỉ cần đợi tối nay Mạch tới rồi theo như kế hoạch vượt biên là lần này coi như chạy thoát. Vài tiếng nữa thôi…

Minh nằm trong căn phòng cũng được trang trí cầu kỳ như ngoài phòng khách, mệt mỏi mà thiếp đi. Trong mơ cậu thấy Khương Thần đang ngồi ở đầu giường dịu dàng nhìn mình, bàn tay còn nhẹ nhàng xoa xoa trán Minh. Dù đã cặp kè cùng Khương Thần suốt nửa năm qua nhưng chưa bao giờ Minh thấy anh như vậy, từ đáy mắt tràn ra yêu thương nồng đậm, nơi khóe môi vẫn đọng nụ cười đầy hạnh phúc. Trong lúc ngỡ ngàng Minh hơi nghiêng đầu nhìn vào chiếc gương phía sau Khương Thần, hoảng hốt nhận ra khuôn mặt phản chiếu trong kia không phải là mình. Chỉ có…chỉ có đôi mắt cong cong đầy sinh động là giống. Đôi mắt vừa thân thuộc vừa xa lạ xoáy sâu vào tâm trí Minh, cứ to dần to dần cho đến khi cậu ta giật mình tỉnh giấc, mồ hôi lạnh ướt đẫm gối.

Minh thở dốc lắc lắc đầu, cố bình ổn nhịp tim đập liên hồi trong lồng ngực. Lúc này cậu ta mới nhận ra người mình nhìn thấy trong gương là ai. Cười khổ, Minh không ngờ chuyện của Khương Thần lại ám ảnh mình đến vậy. Đây vốn là căn biệt thự của anh, Mạch đã kể kế hoạch chạy trốn của Minh cho Khương Thần nghe, anh hiện giờ đang phải tĩnh dưỡng vì vết thương ở mạng sườn khi cứu Minh, nghe Mạch nói liền đề nghị Minh chạy lên phía Bắc thì nghỉ tại đây. Ngôi nhà này từng đầy ắp yêu thương của anh và người đó, Minh biết mình chỉ là kẻ thay thế mà thôi.

Liếc nhìn lên mặt bàn kê ở đầu giường, Minh với lấy chiếc hộp hồi sáng anh chủ quán mì mới đưa, nắp hộp cũng được khắc họa tiết uốn lượn rất cầu kỳ và đẹp đẽ. Bên trong chỉ có hai tấm ảnh và một bức thư đã có chút ố vàng. Minh lật hai tấm ảnh lên xem, trong lòng không hiểu sao chợt cảm thấy may mắn. May mắn vì trong cuộc đời này cậu ta vẫn có thể gặp lại Mạch, vẫn còn có cơ hội để cùng làm lại từ đầu, không như Khương Thần…

Đóng nắp hộp, Minh nhìn ra ngoài cửa, trời đã chạng vạng. Biệt thự được xây khá cao nên chỉ hơi cúi mắt là nhìn thấy toàn cảnh trong thị trấn, khắp nơi đều giăng đèn sáng, tiếng nhạc tiếng nói cười ồn ào khác hẳn với sự yên tĩnh nơi đây. Cuối cùng thì một năm đầy sóng gió cũng sắp khép lại.

Đánh thức Linh Linh, Minh lục trong túi du lịch chút đồ ăn sẵn mang theo đưa cho cô bé, rồi cả hai cùng ngồi đợi Mạch đến vừa ngắm nhìn mọi người đang rộn ràng chuẩn bị lễ đón mừng năm mới. Nhưng chờ đến tận khuya vẫn không thấy Mạch đâu, trong lòng Minh đã có chút bồn chồn. Không phải đã xảy ra điều gì rồi chứ!

Minh lo lắng nhìn đồng hồ, đã mười một giờ hơn mà Mạch chưa tới. Có lẽ nào...lại bị bỏ rơi lần nữa? Vừa nghĩ tới đây Minh liền cố trấn an mình, kế hoạch từ đầu đã định sẵn như vậy, Mạch cũng hứa chắc chắn sẽ đến, không lý nào lại bỏ cậu ta ở lại. Nhưng không phải năm năm trước Mạch cũng từng hứa như vậy à? Rồi cuối cùng chỉ có Minh cô độc đứng chờ đợi. Mỗi lần như thế chỉ cần Minh rời bước thì hai người lại xa nhau thêm một chút, rồi lại đuổi theo nhau, rồi lại xa nhau…

Minh thất thần nhìn mọi người dưới trấn đang chuẩn bị đếm ngược mừng năm mới, đúng lúc này thì từ xa một đoàn xe đang phóng nhanh tới. Minh đứng bật dậy, vậy là lão già Khương Văn Sơn đã tìm đến nơi. Không nói lời nào, cậu ta liền kéo Linh Linh xuống dưới nhà, lấy xe máy, chắc chắn rằng em gái đã ngồi vững thì lập tức nổ máy chạy theo hướng đường mòn lên núi.

Minh vốn không thạo đi xe máy bằng Mạch, lại chạy đường đèo quanh co trơn trượt vì mưa nên tốc độ đi khá chậm. Chạy chưa được một lúc thì đã nghe phía sau có tiếng xe đuổi tới. Minh nhìn vào gương chiếu hậu thấy đèn pha nhấp nháy liên tục cảnh cáo cậu ta dừng lại, nhưng Minh mặc kệ càng kéo ga chạy nhanh hơn.

Con đường này vừa dốc vừa có nhiều khúc quặt nguy hiểm, không riêng gì Minh mà đám người phía sau cũng không dám mạo hiểm chạy xe với tốc độ cao, trời lại mưa, tầm nhìn hạn chế, đường trơn trượt, vì vậy khoảng cách giữa hai bên vẫn duy trì tầm gần một nghìn mét. Đang đi đột nhiên Minh thấy xe bắt đầu chạy chậm lại, liếc nhìn đồng hồ báo xăng thì thấy đã chạm vạch đỏ. Minh thầm mắng mình vô dụng, xe chạy suốt đêm qua đáng lẽ khi tới thị trấn phải lập tức đổ thêm xăng mới phải, nếu vậy thì bây giờ đâu gặp khốn cảnh này.

Đám người đằng sau thấy Minh đột nhiên chạy chậm lại cũng phát hiện ra xe cậu ta gặp vấn đề nên càng kéo ga nhanh hơn để đuổi kịp, khoảng cách lúc này đã rất gần rồi. Trong lòng Minh rối loạn, chỉ cần bị bắt lại thì số phận của cậu ta và Linh Linh không cần nghĩ cũng biết sẽ thảm khốc như thế nào. Liếc nhìn kính chiếu hậu thấy Linh Linh đang dùng hết sức ôm chặt lấy lưng mình, gương mặt nhỏ tím tái vì gió quật và mưa lạnh mà trong lòng Minh thắt lại. Sẽ kết thúc sao? Thật sự kết thúc sao?

Đúng lúc ấy thì dưới thị trấn chợt vang lên một tiếng hô mừng rỡ, liên tiếp sau đó là pháo hoa được bắn lên soi sáng cả một vùng trời. Nhờ chút ánh sáng này mà Minh thấy được phía trước là đoạn đường hầm qua núi, cuối hầm có vài tia sáng le lói. Trong lòng Minh mừng như điên, cậu ta biết kia ắt hẳn là người của Phong đứng chờ sẵn, có lẽ vì thấy Mạch và Minh lâu đến nên đã tìm xuống dưới này. Chi cần vượt qua đoạn đường hầm kia thôi là an toàn rồi, nhưng phía trước còn một khúc quặt nguy hiểm nữa.

Minh hơi ngoái đầu lại sau nhìn, có một tên phóng vượt lên cách cậu ta chưa đầy năm mươi mét. Lại nhìn khúc quặt đã ở trước mặt, Minh cắn răng kéo ga hết cỡ, kim đồng hồ báo tốc độ nhanh chóng vẽ một vòng cung. Tiếng gió bên tai bỗng chốc biến mất, cái giá lạnh và cảm giác bị mưa tạt cũng không còn. Minh chợt nhớ có lần Mạch từng hào hứng kể với cậu ta cảm giác phiêu khi chạy xe ở tốc độ tối đa. Chỉ một từ để miêu tả, Fly! Đúng, thật sự là giống như đang bay vậy!

Chỉ có điều Minh không phải là Mạch, không có kỹ thuật chạy mô tô siêu đẳng như cậu ta. Ngay khi xe phóng đến khúc ngoặt thì Minh để mất lái, cả chiếc xe đâm thẳng vào hàng rào bên đường. Chẳng thể suy nghĩ được nhiều, Minh quay ngang người gạt mạnh Linh Linh ngồi sau ra khỏi xe, nghe thấy tiếng cô bé đập mạnh vào lòng đường mới chợt yên tâm. Lúc này thì cả Minh và chiếc xe của Mạch đã lao thẳng xuống vực.

Khoảnh khắc đó Minh vẫn kịp nhìn thấy bầu trời sáng rực pháo hoa, từng màu sắc đan xen vào nhau thật đẹp đẽ. Chẳng hiểu sao từng chùm pháo hoa ấy lại kết thành hình ảnh Mạch đang nở nụ cười tỏa nắng nhìn Minh, ánh mắt kia cũng chỉ chứa đựng mình cậu ta mà thôi. Minh chợt mỉm cười, thì thầm:

- Khương Mạch, cậu lại bỏ rơi tôi…

(Còn tiếp)

Bài viết này thuộc quyền sở hữu của tác giả MKT, thể hiện góc nhìn riêng của tác giả và được MLOG độc quyền đăng tải. Những trang web khác muốn đăng lại nội dung này vui lòng liên hệ BQL MLOG qua email: info.mlog@yan.vn. Xin chân thành cảm ơn!
Từ khóa:  Văn học, truyện ngắn, gay
Scroll to top
 Close